Кронал 2

               


                Ч А С Т Ь  1         





                Глава    первая




  С тех пор как развалился бывший штат «Эль-компани» никто и не вспоминал о его сотрудниках. Лишь беглое упоминание о них позволяло вспомнить и то лишь имя его владельца – Джеймса Линсфильда. Исключением из всего этого можно было бы назвать тот факт, что кое-кто из нынешних руководителей компании частично осведомлён о ещё одном бывшем сотруднике, но об этом позже.… А что касается того, из-за которого и произошёл весь тот загадочный инцидент с компанией – о нём-то никто, кажется, и не помнит; может быть – по причине сокрытия информации.

 И, тем не менее, вскоре, а точнее, спустя два года после случившегося, стали проявляться некоторые данные по поводу этого.

  Стив Торлин просматривал досье-некролог некого Тома Либери, и не успевал удивляться. Сначала он не поверил прочитанному. Затем перепроверил данные, и, согласно копии, добытой, как и предыдущий источник, из закромах архивов фирмы, таки смог убедиться в том, что встал перед фактом его правоты, ибо «де-юре» было достаточно для этого. Но тем не менее, некоторые сомнения не покидали его, и он стал сомневаться вновь в достоверности информации. Ведь там говорилось о том, что, вкратце, Том Либери в целях мести и, одновременно – чтобы сохранить патент на пытающегося выкрасть Линсфильдом и его людьми, некое собственное изобретение, Либери принял его, что привело к тому, что он обезумел и, убив несколько сотрудников компании, цитата из найденного засекреченного источника, превратился в некого монстра, после чего был убит таким же загадочным, как и первый, другим препаратом.

  - …Насчёт монстра они переборщили, - ухмыльнулся, подытожив, Стив, просматривая сайт за сайтом архивные данные фирмы, находясь в своём бунгало, служившего нечто вроде дачи с продвинутой технологией, так как наш герой был богат и мог позволить себе это, как и доступ к той самой информации через хакерские программы нелегальных посредников того места, где он работал.

  - …И, тем не менее, что-то в этом есть, - сделал вывод он, неожиданно решив, - надо разобраться; позвоню президенту компании.

  - Здравствуйте, - вежливо проговорил Стив в трубку, - вас беспокоит претендент на кресло президента «Эль-компани» Стив Торлин. Вы, как я знаю, в прошлом были спонсором компании. Затем она перешла к вам.

  - Да, совершенно верно, - подтвердил президент. – Вы что-то хотели узнать у меня?

  - Именно, - выговорил Стив.

  - И что же вас интересует? – голос президента прозвучал иронично, заставив Торлина немного убавить уверенности в себе.

  Но он всё же решился на ответ, правда, по причине тона собеседника – с некоторой задержкой:

  - Инцидент, связанный с проектом «Кронал».

  - …Не понимаю, о чём идёт речь, - монотонно отчеканил бывший спонсор, тоже помедлив с ответом.

  - …Ясно, - тихо проговорил Стив, поспешно добавив, - и всё же…

  - Минутку, - вставил президент, как будто вспомнив, - вы, наверное, начитались и наслушались об «утках» и байках, распространяющих слухи компании, опорочивающие её авторитет в предвыборные дни, и как кандидатуру на моё место, я вас сейчас прекрасно понимаю. В своё время, когда мне предлагали пост, были похожие проблемы
  – тогда меня пытались разными способами тоже вывести из игры. Так что вам нечего переживать, ручаюсь.

  - Не думаю, что это слухи – данные проверены надёжным источником, - неожиданно решил надавить на него, не поверив, Торлин.

  - Я сказал всё, что знаю, - устало ответил президент «Эль-компани» и повесил трубку.

  - …Что ж, это проясняет одно, - не услышав ничего кроме гудков на линии, заключил Стив, - что-то здесь не чисто…

  Он налил себе немного виски и откинулся на диване в гостиной, взяв в руки потрёпанную газету двухлетней давности. Номер этого «раритета» вышел как раз в тот день, когда компания через суд передавалась спонсору. Там сообщали о заседании, где присутствовало некое доверенное лицо фирмы. Подробности судебного процесса были, как обычно, скрыты, но всё-таки одно было упомянуто – этот человек содействовал там нынешнему президенту обрести эту должность, а потом сразу же по непонятным причинам уехал из города, сменив место жительства. Было ли это как-то связанно между собой – Стив не мог узнать. Но ни слова о тех самых сотрудниках, будто их вообще не было, а между тем Торлин смог раздобыть засекреченные данные через наёмных шпионов у ФБР: там упоминалось о семи жертвах – главном спонсоре компании, её охраннике, секретарше, а также остальных, тех, кто там работал: имена были, как и их возраст, засекречены; обнародованы лишь должности – бухгалтер, программист, помощница менеджера и собственно Джеймс Линсфильд. По официальным данным он выпрыгнул из окна своего кабинета на сорок пятом этаже, разбив ветровое стекло сброшенным сейфом, чтобы покончить с собой, что ему и удалось, из-за финансового кризиса, вызванного конкурентами. На это у ФБР, как узнал Стив, были свои доводы и контраргументы, поскольку, по их данным, у Линсфильда имелся свой пистолет, который он держал у себя в столе на случай самообороны, и покончить жизнь самоубийством он мог бы выстрелом себе в голову. По словам криминалистов бюро, такой способ гораздо быстрее и, тем самым, безболезненнее. Так что же, спрашивается, заставило его выбить стекло и прыгнуть с такой высоты? Этот вопрос оставался открытым.

  Картина складывалась какая-то сумбурно-жуткая и – одновременно крайне странная. С этими мыслями Торлин посмотрел на настенные часы: он не заметил, как прошёл час с момента его телефонного разговора с президентом компании, когда он решил перечитать номер газеты. Он положил её рядом с собой и о чём-то крепко задумался…






                Глава   вторая




  В бунгало постучали. Стив открыл дверь, и на пороге показался человек в штатском костюме, блондин с длинным волнистыми волосами.

  - С кем имею честь? – недоумённо, но, вместе с тем, бодро спросил Торлин.

  - Я представитель «Эль-компани», - заверил тот серьёзно, добавив к этому, - Я могу войти?

  Стив в уме гадал, с какой целью здесь этот человек, поэтому задержался с ответом.

  - …Конечно, но можно узнать: что вас привело ко мне? – Торлину, как претенденту в президенты компании, было любопытно это, хотя голос его прозвучал несколько настороженно.

  Представитель заметил, что Стив немного волнуется, и, как показалось Торлину по выражению его лица, понимал – почему.

  - Это лучше обсудить внутри, в более комфортной, соответствующей обстановке. Так будет удобнее, - ответил он также серьёзно.

  Стив опустил взгляд и, увидев, что незваный гость пришёл с дипломатом в руке, подумал, что дело, похоже, было непростым, а то, что он является представителем фирмы, говорило о деле, касающегося его, и, может быть, прямо.

  - Так я могу войти? – переспросил после этой паузы недоумённо в штатском.

  - Конечно, - очнулся после нахлынувшего потока мыслей Торлин, встрепенувшись, и пустил его: те слова, что сказал Стиву президент «Эль-компани» немного напугали его, поэтому он начал полагать, что следует непременно разобраться с этой проблемой, в первую очередь, узнав – с чем пришёл этот представитель.

  - Прошу подписать кое-какие бумаги, - начал он, сидя в кресле в гостиной бунгало.

  - Что за бумаги? – не понял Торлин.

  - Они касаются вашего принятия на должность президента компании, - многозначительно произнёс в штатском.

  - …Так вы всё-таки согласны? – улыбнулся Стив, честно говоря, посчитав услышанное неожиданным, понимая это по-своему.

  - В чём вы только что убедились,… только… с несколькими поправками, - заявил представитель, произнеся последние фразы несколько осторожно.

 - Поправками? – захотел уточнить Торлин, вновь насторожившись, резко изменившись в лице.

  - Вы ознакомитесь с ними позже, - невозмутимо произнёс тот, - ибо я не имею юрисдикции разглашать их вербально; вам ясен этот тезис?

  - Вполне. Так как вас зовут, могу я узнать? – спросил Стив дотошно, втягиваясь в эту игру, поскольку успел привыкнуть к подобным ситуациям с «Эль-компани».

  - Моё имя вам ничего не скажет, - загадочно ответил представитель, но вдруг добавил, - хотя можете звать меня Джоном, так, ради формальности. Итак, вы подписываете?

  Торлин уловил, что тот, таким образом, просто пытается втереться в доверие к нему, поэтому про себя возмутившись уровнем тонкости такой попытки, тут же надавил:

  - А на каких договорных условиях, можно узнать?

  Представитель в штатском же не замедлил с ответом, сказав это быстро:

  - Это я могу сообщить вам, поскольку это не входит в вышесказанное правило: часть денег с вашего банковского счёта мы переведём на свой за счёт кредитования ваших акций, - дипломатично произнеся это.

 - …То есть, - после небольшой паузы обдумывания, среагировал Стив, - другими словами, проманипулировать всем этим «вертепом» так, чтобы в деле оставались и вы как компания в прошлом, и я – как в будущем? – попытался прояснить ситуацию для себя он.

  - Верно. Почти угадали, - всё также странно ответил Джон, закурив сигарету, достав её из дорогого на вид портсигара. – Итак, - он вытащил из своего дипломата несколько бумаг и, положив  на стол перед Стивом, предоставил их ему.

  Торлин внимательно прочитал написанное на документах, и в итоге немного растерялся. Там было напечатано, что «Эль-компани» перекупают сразу две фирмы. Причём, если не считать первой, которая принадлежала Стиву, вторая была дочерней. Тут стало складываться такое впечатление, что кто-то пытался под предлогом должностного кресла нагромоздить злополучную «Эль» долгами, списанными с обанкротившейся в прошлом компании. По крайней мере, так посчитал Стив. Но вслух не сказал об этом. И, подумав немного, всё-же решился поставить на бумагах, являющихся к тому же официальным предложением президента «Эль-компани» о передачи фирмы подписавшемуся, свою подпись. Ведь ему нужна была эта компания.
Зачем? Стив Торлин всегда мечтал как предприниматель-самоучка, о владении крупной фирмой, и не важно, как она ему достанется. Во всяком случае, конечно, не переходя черту криминального ажиотажа, чей «призрак» витал сейчас над «Эль-компани».

  Итак, Джон, как назвал себя представитель её в штатском, взял эти документы, широко улыбнулся и проговорил:

  - Приятно иметь с вами дело. Я знал, что вы – умный человек. И не зря – так сообщил надёжный источник, и вы догадываетесь, о ком я.

  - Думаю, о президенте «Эль-компани», под чьими бумагами я только что подписался, - догадался Стив.

  - Коим с этого момента стали вы, поздравляю! – подал руку, встав, представитель, и Торлин пожал её, тоже встав с дивана и так же, не скрывая довольной улыбки.

  И в штатском удалился, взяв документы в свой кейс, оставив Стива одного со своими размышлениями и стаканом виски, не допитым час назад…

 

  Стив Торлин, тридцати двух лет, плотного телосложения, носил дома простую хлопчатобумажную рубашку и лёгкие штаны, а там, где он раньше работал – обычную штатскую одежду стандартного фасона, имел причёсанные каштановые волосы, поэтому можно сказать, что он всегда следил за собой. Он вообще был вполне незаурядной, но притом, сухой и вялой личностью. Обычно его деловая хватка, которую он продемонстрировал выше, не столь сильно выставлялась напоказ, поэтому он всё делал неспешно, но дотошно.

  Женившись в двадцать восемь на курьерше Оманде, он нисколько не остепенился, поскольку итак был остепененным человеком, как бы забавно это не звучало. Затем, взяв кредит в банке, решил завести своё дело, и открыл небольшую фирму, частное акционерное общество. Опуская его название, читателю достаточно знать лишь то, что оно занималось производством почтовых конвертов и марок. Теперь же наш герой стал куда респектабельнее. Он вёл успешный бизнес, поэтому ему и доверили компанию.

  Первым делом он ещё раз созвонился с бывшим президентом «Эль-компании», подтвердив сделку, а потом сразу же взялся за свой ноутбук, вновь принявшись за свои исследования.

  Теперь они ему нужны как нельзя более актуально.







                Глава третья




 
  Тед Сайтекс начал уже забывать то, что пережил. Однако напоминание самому себе о том, что с тех пор прошло уже два года, заставляло его успокаиваться, не прибегая к помощи алкоголя и психотерапии, в чём он порой так нуждался, учитывая то, что произошло…

  И вот эти два года Сайтекс, которому стукнуло двадцать девять, жил в деревушке в относительно маленьком, но довольно уютном домике среди леса и гор, атмосфера чего так помогала Теду. И он почти оправился от душевной боли и нежелательных для него воспоминаний… Почти…

  Случайно, убираясь в кладовке, он наткнулся на объект, заставивший его ВСЁ вспомнить, до мельчайших деталей, и погрузиться, тем самым, в хандру и депрессию. Это была фотография его бывшей девушки Дины Риловски, бывшей, потому, что её больше не было, а причиной её ухода и было то, что вызвало эту душевную боль.

  Бедный парень метался, не находя себе места и не зная, что делать, чтобы успокоить себя. В конце концов это состояние навело его, и небезосновательно, на мысли о его бывшей работе, а именно – об «Эль-компани». Он вспомнил о приятеле и деловом компаньоне в прошлом Дене Омрайте, с которым они познакомились и тесно сдружились два года назад, как раз в то время, когда Тед помог как понятой и свидетель на суде, повысить его должность, и не куда-нибудь, а сразу в президенты компании. А прошлой же его деятельностью было спонсорство «Эль».

  Этот человек тоже, правда частично, успел пострадать от той самой злополучной причины, которую так тщательно пытался забыть и вспомнил Сайтекс. Но, с тех пор, как он уехал из города после суда, опять же – по этой причине, почти не связывался с Деном.

  И вот он решил поговорить с ним, чтобы хоть как-то утихомирить свои страдания. У Теда был его сотовый номер, и он позвонил ему по своему.

  - Привет, Денни, - улыбнулся в трубку Сайтекс, искренне радуясь этому разговору, - это Тед. Сколько времени прошло и вот, я решил поговорить. Как твои дела? Не стало сложнее на посту главы компании?

  - Я тоже рад тебя слышать, - как то вяло ответил Омрайт, и, чуть помедлив, проговорил, - но не хочу тебя разочаровывать, потому, что я намедни передал «Эль-компани» другому… - услышав лишь тишину от друга, Ден поспешил поправить себя:

  - О, не волнуйся; это – зарекомендовавший себя хороший бизнесмен, понимающий предпринимательское дело. Кроме того, он приличный семьянин, так что он точно не будет «вторым Линсфильдом»!

  Тед запнулся, высказав:

  - Послушай, я не понимаю, что подвигло тебя на этот шаг?

  - Это сложная история.... Честно говоря, я не знал, осведомить тебя по этому поводу или лучше не тревожить, ведь я понимаю, что тебе пришлось перенести, ты мне столько раз рассказывал, но никто не знал о всех подробностях кроме нас и, пожалуй, моего бывшего компаньона, которому тоже немного досталось: благо, что он отделался лишь ушибами от столкновения с деревом. Ты знаешь, он ничего не скажет, как мы втроём договаривались на суде…. Ну, а как ты, почему всё-таки позвонил – я чувствую, что у тебя какие-то проблемы?

  - Дина…, - грустно проговорил Сайтекс, держа её фото другой рукой, и смотря на неё, - я не могу её забыть.

  - Могу лишь сказать: сочувствую, - искренне произнёс в трубку Ден.

  Тед опёрся о стойку и тяжело выговорился:

  - …Понимаешь, я всё это время вроде бы спокойно жил здесь, в этой глуши, вдали от суеты, начал приспосабливаться, но как-то однажды я опять стал думать о моей возлюбленной, которой нет в живых, мне вдруг вспомнилось всё то, что тогда с ней произошло. Нет, эти минуты, когда я увидел её мёртвой в столовой компании, они никогда, пожалуй, не уйдут из моей памяти….

  Сайтекс от этих слов и сопутствующих им мыслей даже на некоторое время забылся, что разговаривает со своим другом, и спонтанно опустил голову на руки, которые он положил на стойку, пытаясь сдержать внезапно нахлынувшее на него желание зарыдать.

  - Тед…? – услышав эту подозрительную паузу в голосе Сайтекса, взволнованно окликнул по телефону его Омрайт. – Ты со мной?

  - Да, я слышу тебя, приятель и товарищ по несчастью, - отозвался, успев один раз всплакнуть в свой сотовый, несчастный.

  - Послушай меня, ведь мы с тобой почти вместе прошли через это…. – попытался утешить его Ден, серьёзно задумавшись.

  Затем также серьёзно, но мягко сказал:

  - Я, кажется, осознал, что тебя беспокоят воспоминания ни столько о твоей девушке, сколько те обстоятельства, что привели её к гибели.

  Сайтекс сумел успокоиться и, подумав немного, твёрдо ответил, неожиданно сделав сам для себя вывод:

  - Ты прав.

  Омрайт догадывался о таком ответе и посерьёзнел ещё больше. Затем тихо и быстро произнёс с таким же тоном:

  - Ты не пробовал подумать о чём-нибудь кроме всего, что ассоциирует с пресловутым термином «Кронал»?

  - Это сложно, - замявшись, томно ответил Тед, а затем отвёл взгляд, смотря в окно, через которые были видны массивные вековые сосны близ лежавшего леса, окутанные дымкой вечернего тумана.

  - ….И поскольку я сейчас больше не занят, - продолжил, прервав очередную паузу Ден, - я могу приехать к тебе, и мы обо всём этом поговорим не по телефону, чтобы нас ненароком не подслушали, ведь сейчас такой период в «Эль-компани».

  - Не стоит, друг, - отрезал, хотя в глубине души хотел бы этого, Сайтекс.

  - Да ладно!

  - Нет, правда, всё в порядке. А у тебя сейчас дела поважнее, ведь ты должен проследить, чтобы с компанией не случилось каких-либо непредвиденных эксцессов, когда последний документ не будет оформлен как нужно.

  - Я вижу, ты прекрасно понимаешь обстановку в данный момент, - с толикой радости ответил Ден, и вдруг заговорил:

  - Послушай, может, тогда ты приедешь ко мне?

  - Ты предлагаешь мне вернуться в город? – недоверчиво произнёс Тед.

  - Да, - был ответ, а затем его более обстоятельное содержание. – Более того, было бы нелишним пригласить тебя временно стать моим деловым компаньоном по случаю той проблемы, которую ты только что озвучил.

  - Что, она уже возникла?! – изумился Сайтекс.

  - Наверное, к сожалению…. Как я уже сказал, тут всё стало немного запутанно. Это какая-то возникшая неразбериха, и я мотивирую тем, что ты – отличный менеджер в прошлом, и к тому же знаком с атмосферой и делами компании, чтобы справиться с возникшей трудностью. Но одно я узнал точно и довольно недавно, к несчастью, уже после передачи «Эль» другому, и оговорюсь, что это никак не связанно с ним. Компанией, похоже, пытаются завладеть незаконным образом….

  - Я приеду, - прервал его Сайтекс.

  - Ты уверен?

  -Абсолютно, - серьёзно сказал Тед. – Ты не ошибся: так будет правильнее!





 

                Глава четвёртая



 

  Стив не мог поверить своим глазам, узнав в просторах Интернета то, что он там прочитал. Проверив эту последнюю информацию, касающуюся «Эль-компани», фирмы, которая стала его, он закрыл свой ноутбук, и позвонил своей жене Оманде, которая была на работе. Он сообщил ей, что его не будет дома до позднего вечера, который уже начинался, добавив:

  - Сегодня мне передали крупную фармацевтическую фирму «Эль-компани»…. Но не спеши радоваться…. Почему? Это я и намерен выяснить там! – и повесил трубку.




  Такси, наконец, подъехало к городской гостинице, и Ден, ещё раз взглянув на наручные часы, облегчённо выдохнул: полуденное солнце уже порядочно попекло его.
Из жёлтой машины вышел тот, кого он ждал: одетый в джинсы и светлую жёлтую рубашку с короткими рукавами, среднего роста, прилежно побритый и с модельной причёской тёмного цвета, молодой человек – это был Тед Сайтекс.
 
  Он встал, рассматривая встречающего: тому на вид было за сорок, высокий и довольно массивный в теле, одетый в деловой костюм с серебристым галстуком, носящий короткие тёмные усы и такие же короткие волосы. Тед по этому виду сразу его узнал.

  Сайтекс улыбнулся:

  - Ну, ещё раз здравствуй, Ден, - сказал он Омрайту, и друзья радостно пожали друг другу руки.

  - Как видишь, я уже обо всём побеспокоился, - заверил его Ден. – Забронировал номер для тебя.

  - Спасибо. Ты заплатил консьержу? А то у меня есть ещё наличные с собой. Вот, прихватил.

  - Я же сказал, - вежливо объяснил Теду Омрайт. – Всё устроено.

  Когда они вошли в номер гостиницы, Ден закрыл входную дверь на электронный замок магнитной карточкой и тихо сказал:

  - Так, думаю, будет безопаснее…. И конфиденциально.

  - К чему всё это, расслабься, - спокойно и даже зевнув от длительного перелёта проговорил Сайтекс, упав в кресло.

  - Хочу прояснить тебе, - присел напротив Омрайт. – Всё хуже, чем я думал.

  - Неужели?

  - Уверяю тебя.

  - Слушай, может сначала немного передохнём, отметим встречу?

  - Я понимаю, тебе неприятно возвращаться в дела компании, но для этого ты и прилетел сюда, верно?

  - Пожалуй, - скис Тед в ответ.

  - ….Хотя, может и правда не нужно с этого начинать…. Хм,… ну…. Так как ты там, в деревне, жил последнее время? – сменил тему Ден.

  - Подрабатывал на местной лесопильне. Зарплаты хватало на всё, что мне было необходимо, а нужно мне было совсем немного. Друзей не заводил, так – пара приятелей-сослуживцев с работы…. А как ты, не женился?

  - Нет…. Была одна женщина, но…. скажем так – она не поняла моих взглядов. И всё. С тех пор, как я развёлся, бывшая мне ни звонит, ни пишет, поэтому никак не удаётся хотя бы изредка повидать своего восьмилетнего сына.

  - Печально, - поддержал Омрайта Тед. – Весьма печально это слышать.

  - Печально не это, - разубедил его Ден. – С этой проблемой я уже свыкся, но сейчас есть проблемы посерьёзнее – так давай же вернёмся к тому, ради чего мы здесь.

  - Хорошо, я слушаю.

  - Как я уже сообщил тебе, я неожиданно и буквально намедни случайно узнал о том, что «Эль-компани» прибирает к рукам некая фирма, и это происходит незаконно…. Помнишь, мы договорились некогда охранять юридическую сторону владения и передачи компании и всё, что с ней связанно, пока мы живы?

  - Разумеется.

  - Итак, кажется, пришло время это сделать.

  - Что за фирма?

  - Раньше она была филиалом «Эль», ты не поверишь. И вот, воспользовавшись случаем суматохи во время передачи поста главы компании, представитель этой фирмы сумел сделать так, что теперь он имеет изрядную долю акций компании.

  - Как ему это удалось? – не понял, становясь серьёзнее, Тед.

  - Ты опять мне не поверишь, но виноват в этом я, - мрачно проговорил Омрайт.

  - Как?! – удивился Сайтекс.

  - Дело в том, что я нанял его, - с тем же тоном ответил Ден, опустив голову, - и этот просчёт, эту ошибку я себе никогда не прощу.

  - Кто этот человек? – спросил Тед.

  - Его зовут Джон Айрикс. Ему тридцать четыре года…. А, тут я недавно навёл справки о нём…. Я небезосновательно предполагаю, что за всем этим стоят не только большие деньги, но нечто серьёзнее – я имею ввиду то, что он, как я узнал, являлся бывшим коллегой Тома Либери, работавший с ним в лаборатории. По найденной информации, Джон неким образом юридически нашёл лазейки в законе, благодаря которым может, и я полагаю, будет вполне обоснованно заявлять на право приобретения компанией. Ты догадываешься, что это может означать?!

  Тед напрягся.

  - Возможно он осведомлён о всём том, что знал Либери, - произнёс медленно Сайтекс.

  - Вот именно. И возникает закономерный вопрос – зачем же компания ему нужна? Не правда ли – интригующе?

  - Более чем…. – пролепетал в ответ Тед, и от мыслей, сопутствующих этому откровению и тому, что может быть в связи с этим, у него похолодало внутри.

  - По данным, у Джона нет семьи, - заключил Ден. – Родителей тоже уже нет. Всё это говорит о том, что у него было масса времени, чтобы проводить его в лаборатории вместе с Томом. Как ты знаешь, тот отдел лаборатории «Эль-компани», за который отвечал Либери, был закрыт благодаря твоему вмешательству на суде, одно это утешает, но кто знает, чем занималась остальная часть лаборатории, которая, кстати сказать, всё ещё функционирует, но как рядовая фармацевтическая.

  - ...А как же те остальные исследователи, что занимались препаратом вместе с Томом? Они ведь первые попали под нож правосудия.

  - Они все уволены, напомню, и в данный момент, а точнее – эти два года с тех пор как обновилась компания, они не имеют юридического права продолжать какие бы то ни было изыскания. Однако…. Джон Айрикс, судя по всему, прикрыл своё прошлое на слушании в заседании буквально сразу после суда и, таким образом, сумел обмануть и меня и весь совет директоров компании, когда через голосование был принят официальным представителем. Я ни о чём не догадывался до тех пор, пока счастливый, если его можно назвать, случай не свёл меня с разговором со Стивом Торлином – это и есть новоиспечённый президент компании. Я как-нибудь расскажу тебе о нём. Так вот, он тогда упомянул мне о термине «Кронал», и я сразу  же замял тему по договору с тобой. Тем не менее то, что сказал этот немаловажный случай, изрядно забеспокоил меня, и я стал выискивать – что к чему.  В итоге я узнал, что действительно, данные об этом инциденте Либери знало или, по крайней мере, как я понял, только догадывалось о некоторых собранных фактах и материалах, Федеральное Бюро Расследований! И, похоже, эту информацию и узнал Стив. Но Джон обманул и ФБР, раз так тщательно замял те данные, что свидетельствуют о его прошлой работе. Следовательно, остаётся только один он, кто теоретически может повторить историю с Кроналом! И, как я предполагаю, последовательно и постепенно готовится к этому….






                Глава пятая





  - Что это значит?! – Торлин был в ярости. – Как это может быть? Вы собственноручно поменяли весь совет директоров и спонсоров компании!

  - Я знаю, - спокойно и даже слишком, к тому же как-то въедливо ответил Джон Айрикс. – А вы, как я посмотрю, довольно скрупулёзно относитесь к вашей недавней новой должности, раз уже проведали об этом.

  Они находились в кабинете «Эль-компани», принадлежащем раньше Линсфильду, отремонтированном заново. Джон сидел в деловом крутящемся кожаном кресле напротив стены, а Стив – за рабочим столом против тонированного стекла.

  - И как президент компании я спрашиваю – на каких полномочиях вы сделали это?! Вы – всего лишь её представитель!

  - Потише, - будто отмахиваясь от назойливой мухи, урезонил его Айрикс, притом вытянув ноги и скрестив ступни. – Да, это так. Но, вы не учли одного – тот обстоятельный разговор, что мы провели у вас дома, и те бумаги, под которыми вы подписались затем, говорили о том, с чем вы САМИ согласились, не правда ли? А именно о том, что моя фирма как филиал, обладает большей половиной акций компании, а значит – имеет право распоряжаться её делами.

  - В этом вы правы: действительно не учёл! Я был тогда так занят в себе приобретением компании и новым местом, что не обдумал всё как следует.

  - Я рассчитывал на это, - зло рассмеялся Джон, отчего Торлина передёрнуло. – Я изучал вашу биографию.

  - Вот как?! – возмутился, не ожидав такого нрава от его нового «знакомого», Стив.

  - Да, - продолжая посмеиваться и злобно улыбаться, даже не смотря на собеседника, и теперь – отчасти начальника, Айрикс. – И я после некоторых обдумываний понял, что вы – идеальная кандидатура для моего плана, но большего я вам ничего не скажу. И, кроме того, как я вижу, вы не слишком довольны моей деятельностью, но сразу хочу заметить, что уволить меня по вышеуказанной причине юридически вы не имеете права, так, к слову, если вдруг захотите.

  - Идеальная кандидатура?! Плана?! Какого плана, разрази меня гром?!

  - Вы ничего не понимаете, оно и к лучшему…. Для меня, - став серьёзным, выговорил Айрикс, пристально обратив взгляд на Стива и поддавшись вперёд.

  Тот пытался скрыть волнение от этого не слишком приятного разговора и, сглотнув слюну, видимо начиная побаиваться этого типа, уверенно выпалил:

  - Не понимаю? Как насчёт проекта «Кронал»? Вам что-нибудь известно об этом?

  - А вы, оказывается, дотошнее, чем я думал, - несколько удивился от этих слов Джон. – Зря времени не теряли.

  - Как и вы, - вставил Торлин, наперев на него.

  - Что ж, это ещё раз объясняет то, что я попал в точку, посоветовав вас Дену Омрайту. Потому, что когда я завладею «Эль-компани», вы будете первый, от кого я избавлюсь! Поэтому я жду вас на заседании нового, сформированного лично мной, совета директоров, сегодня на четыре тридцать. Считайте минуты своей власти; она перейдёт ко мне через…. – Айрикс с искусственным интересом взглянул на настенные квадратные часы, висящие над входной дверью, - …три часа, удачи!

  - С меня хватит, - возмутился от такой наглости, и еле «переваривая» весь сегодняшний день и особенно этот диалог, Стив, набирая кнопочный телефон на своём столе. – Я сейчас же свяжусь с мистером Омрайтом и изложу ему суть дела. Уверен, он, как бывший президент компании, разберётся с ним в мою пользу.

  - Зря стараешься, Стив, - всё также въедливо улыбнулся Джон, а затем, убрав улыбку, ядовито произнёс:

  - Да, кстати, это верно, звони. И сообщи, чтобы он тоже присутствовал на заседании. Так будет спокойнее и, главное – быстрее, когда компания будет моей!... Так я могу идти? – вновь искусственно  улыбнулся Айрикс, встав с кресла и подойдя к двери, протянув, как показалось Торлину, демонстративно, руку к ней, смотря на него.

  - С удовольствием скажу «да», - процедил от злости Стив, оставив себя наедине с трубкой телефона, которую он поднял.

  Вспомнив о ней, будто очнувшись от странного наваждения, Торлин дозвонился наконец до того, кто ему был нужен.




  - ….Поэтому я и выбрал Стива на эту ответственную должность, - закончил рассказывать о новом президенте в гостинице Ден Теду.

  - Слушай, я всё же намерен оплатить нашу встречу хотя бы обедом, - поймав положительный момент, сказал Сайтекс. – Я закажу по Телекому что-нибудь по изысканнее. И немного добротного вина не помешает. Дела могут и подождать.

  - Хорошо, приятель, ха-ха, - засмеялся бодро Ден.

  Но…. не успел Тед включить связь с обслуживанием номера, как зазвонил сотовый телефон Омрайта, и тот, состроив изумлённое лицо и как бы извиняясь за это другу, пожав плечами, взял в руку трубку.

  - Ситуация чрезвычайная, - услышал Ден напряжённый голос в ней….

  Омрайт внимательно и одновременно удивлённо слушал его, ответив в сотовый лишь через полминуты:

  - ….Да,…. Да, скоро будем, - после чего выключил телефон.

  - Кто это? – не понял Тед.

  - Стив Торлин. Он сообщил то, чего я так боялся. Догадка подтвердилась: Джон Айрикс хочет прибрать компанию к рукам и для этого расформировал прежний совет директоров. Совещание по избранию нового президента состоится менее чем через три часа! Меня просят посетить его и как компетентное лицо компании, предотвратить это…. По словам Стива, Джон ему крайне не понравился после последнего разговора с ним, и просит поэтому во чтобы то ни стало воспрепятствовать вмешательству его в дела «Эль-компани». Итак, я выезжаю немедленно, но…. я бы предпочёл покончить с делом Либери вместе с тобой. Приглашаю тебя на это решающее совещание в качестве моего делового партнёра и эксперта компании.

  - Похоже, у меня нет другого выбора, - будто оправдываясь, вздохнул Сайтекс, добавив. – Я согласен!


 
 
  Тед вздрогнул, когда увидел фасад небоскрёба «Эль-компани». По телу пробежала дрожь, и обрывки кошмарных воспоминаний прошлого вновь дали о себе знать, что выдало его тем, что он встал перед зданием, смотря исподлобья на верхние его этажи.

  - Пойдём. Надо торопиться, - отвлёк Сайтекса Омрайт вежливо, тем не менее, понимая его.

  Теду очень захотелось увидеть этого Айрикса, которого  он в уме уже считал потенциальным вторым Линсфильдом и Либери, что говорило о ему о том, что ничего хорошего из этого не выходило. Ожидания Сайтекса не заставили себя долго ждать, когда наши деловые партнёры вошли в кабинет совета директоров на сорок пятом этаже.

  Джон, сидевший напротив окна, встал из-за длинного стола, за которым восседали остальные участники заседания, и сам представился Теду, не скрывая своей самодовольной и лицемерной улыбки, затем добавив:

  - А это, господа, наши эксперты компании, работавшие ни один год в ней раньше – мистер Омрайт и мистер Сайтекс. Первый до недавнего времени являлся, как вы уже, наверное, знаете, её главой, а второй – менеджером среднего звена…. Прошу садиться.

  Все сели, и Тед внимательно рассмотрел Айрикса: это был фотогеничный блондин, довольно высокий в росте, с волнистыми волосами, немного ниспадающими вниз, лицо его было худощавое, но не глупое. Ден тихонько указал Сайтексу на сидящего чуть поодаль от них Стива, и Тед кивнул в ответ.

  - Фирма «Эль-компани» существует уже более семи лет с момента основания её Гербертом Линсфильдом, - продолжал Джон. – С тех пор много изменилось, династия Линсфильдов потеряла права на компанию, акции упали в цене, а важные исследования в области фармацевтики урезаны.

  Тут он приподнялся и уверенно сказал, всматриваясь, казалось, в каждого присутствующего члена совещания. – Но я намерен изменить это! Более того, будьте уверенны: я продолжу то, с чем я был прекрасно знаком ранее: являясь в прошлом зарекомендовавшим себя фармацевтом компании, я знаю, какую цену заплатила она тем, что приостановила исследования с тех пор как была так успешна до периода кризиса с конкуренцией, о котором каждый здесь знает.

  Тед напрягся. То же касалось и Дена со Стивом.

  - Моя тактика заключается в том, что я, приобретя кресло главы, восстановлю исследования моих бывших коллег и выделю для этого значительный бюджет.

  - Вы сказали: «коллег», - неуверенно проговорил как можно деликатнее, начиная беспокоиться, Ден, - касается ли это фармацевта компании, с которым произошёл несчастный случай, Тома Либери?

  - Безусловно, - с характерным для него выражением лица ответил Джон. – Мы с ними были более чем коллегами; он доверял мне. Большую часть рабочих человеко-часов мы проводили совместные разработки и исследования, и я продолжу его работу, но с большим размахом и умом, и компания благодаря этому вновь расцветёт!

  - Хватит ли на это средств? – спросил кто-то из сидящих.

  - Я думаю, да…. И, кроме того, я выделю свои сбережения для финансирования дела. Итак, господа, предлагаю голосовать за мою кандидатуру, - добавил, обращаясь преимущественно к совету, Айрикс, довольно улыбаясь, уверенный в своём успехе.

  - Нет! – чуть громче, чем полагается, высказал Тед, и все тут же недоумённо посмотрели на него, оторвавшись от авторучек.

  Сайтекс немного смутился и, успокоившись внутри, как можно более убедительнее проговорил:

  - Вы не должны этого делать.

  - Почему? – не понял один из членов совета, не отпуская из руки бланк голосования.

  Тед замялся, не зная, что ответить. Джон увидел это, и зловредная улыбка покрыло его лицо:

  - Мистер Сайтекс полагает, что мистер Либери – сумасшедший, решивший своими открытиями отравить сотрудников компании.

  Кто-то тихо усмехнулся.

  Убедившись, что ему, естественно, никто не поверит, Тед всё же ответил:

  - Это слишком поспешное решение, поймите. Компания слишком серьёзная.

  - И я, - хмуро добавил Айрикс, вцепившись взглядом в своего оппонента. – Поэтому я предлагаю продолжить голосование, не обращая внимания на эти кривотолки, не имеющие под собой официальной подоплёки.

  Эти слова окончательно утвердили решение совета, и он проголосовал. Тед со злости поставил свою галочку под именем Стива Торлина, что сделал и Ден. Стив же подписался под своим собственным именем.

  Они, пока производился подсчёт голосов, вместе ещё надеялись, что результат голосования не будет столь однозначным в пользу Джона, но в итоге были разочарованы.

  - Итак, по результатам главой компании избран мистер Айрикс, - встав из-за столика с бюллетенями, сказал подсчитывающий.

  Джон расплылся в нескрываемой улыбке, не удержавшись от победного: «Да!»
Тут Стив не выдержал. Он резко встал и разгорячено добавив: «С меня достаточно!», вышел из кабинета. Ден ринулся за ним, уговаривая: «Постой!», и тоже вышел. Тед томно посмотрел на ликующего Айрикса и последовал за ними.

  - Пусть идут, - заключил Джон, не убирая довольной улыбки.

  Остальные собравшиеся не отреагировали, лишь пожелав Айриксу удачи, а затем разошлись, оставив того одного.
 
  Он тут же подошёл к своему запертому кейсу и, открыв его, достал отчёты Либери: там содержались формулы получения препарата «Кронал».








                Ч А С Т Ь   2







                Глава шестая




  Джон Айрикс долго ещё сидел в этом кабинете, ставшим несколько часов назад его собственным. Там он с нескончаемой радостью победы не мог всё это время оторвать взгляда от отчётов с формулами. О них никто, кроме Тома Либери, не знал. Кроме формул таинственного препарата, в отчётах содержалась подробная информация о нём. Вот, что там было написано: «Тонизирующий организм и мышечную систему препарат «Кронал», кодовое название: «Кронал-1» на основе легальных стероидных компонентов с разработанными мной, Томасом Либери, фармацевтом «Эль-компани» химическими алкалоидными веществами, правильное соединение которых образует базовую структуру препарата, который один способен изменить и перевернуть историю фармацевтики и всей органической химии.»

  Этих слов было достаточно, чтобы Айрикс мог убедиться в том, что детище Тома – не что иное, как уникальная золотая жила, могущего сделать миллионером того, кто им владеет, что, собственно, и нужно было Джону. Но не только….



  Стив, спустившись на первый этаж здания фирмы в фойе, встал напротив смотрового стекла с клумбами больших декоративных растений и, развернувшись в его сторону, продолжал негодовать. Ден с Тедом встретили его там, подойдя. Омрайт осторожно опустил руку ему на плечо, проговорив:

  - Не нужно так убиваться, Стив. Так или иначе мы с моим другом Тедом что-нибудь придумаем, ты вернёшь пост президента, а Айрикса мы все вместе не допустим управлять компанией…. Я этого увёртливого ублюдка давно раскусил.

  Торлин развернулся и произнёс:

  - Спасибо.

  - Тед – мой давний друг, - сказал ему Ден. – Я тебе никогда не рассказывал о нём по определённым причинам, но скажу тебе, что он как бывший служащий фирмы как-то очень помог мне в моей карьере.

  - Рад познакомиться, - подал руку Стив, слегка улыбнувшись, и Сайтекс пожал её, ответив:

  - Взаимно. Можешь поверить Дену, как и мне – мы сделаем всё, чтобы Джон Айрикс не только потерял кресло, но и был привлечён к суду за его псевдо-законные методы.

  - Ну что ж, раз так – я с вами, - сказал Торлин, добавив: - Но я не представляю, как можно сделать то, о чём вы говорите.

  - Я, честно говоря, тоже не совсем понимаю – как, и я не думаю, что те ребята, что проводили голосование, помогут нам хоть как-то в этом, так что предлагаю обсудить это в моём доме, что будет правильнее, - убедительно произнёс Омрайт.

  - Ты сказал: «по определённым причинам», -вдруг вспомнил Стив. – Так что это за причины? Поскольку мы теперь – команда, я имею право это знать. Ты что-то недоговариваешь и, кстати, почему там?

  - Что ж, тебя не проведёшь, - задумчиво ответил Ден. – Тед тебе всё расскажет. Уверяю тебя, ему есть что сказать по поводу всего этого, однако я не уверен, что ты поверишь в сказанное.

  - Я ко всему готов, - уверенно сказал Торлин. – И я, кажется, догадываюсь о его содержании.

  - Даже так! – удивился Ден. – Тогда не будем терять времени – прошу в мой дом.




  - ….Не знаю, с чего начать, - озабоченно смотря в пол, произнёс Тед, находясь в квартире Омрайта. – Но могу сказать точно, что я уверен на все сто процентов в мотивах Айрикса: поскольку он, как он сам признался, блюдёт интересы Тома Либери, ему нужна, ни сколько компания, сколько способ использовать возможность, выработанную им самим, для того, чтобы продолжить дело своего коллеги…. Поверишь ты или нет, Стив, но ты должен знать то, что я скажу. Поскольку проблема таится в исследованиях Либери, ничего хорошего это не предвещает! Почему? Потому, что когда я работал в компании два года назад, это и произошло…. Том тогда успешно работал там на две ставки, пока тогдашний её президент Линсфильд не уволил его, из-за чего тот в целях мести принял свой новооткрытый препарат, названный им термином «Кронал», способный благодаря только одной капле увеличить физическую выносливость и силу организма. Но Либери принял целую колбу. И тогда начался кошмар, которого я не мог забыть всё это время! Прикончив с особенной жестокостью всех, кто в тот момент работал в компании, в частности, скинув Линсфильда из окна его кабинета, как смог узнать Ден предположение через Интернет и засекреченные файлы ЦРУ, Том, назвавший себя Кроналом, принялся за меня, когда я обнаружил мёртвой по его вине свою девушку…. Я помню Либери до принятия препарата – он и мухи не обидел бы, был скромнягой и настоящим «офисным планктоном», которого никто не замечал. Но после того рокового случая он стал совершенно другим – отъявленным убийцей-психопатом – понятно, что препарат изменил психику подопытного. И, само собой разумеется, к тому же значительно и даже фантастически увеличил его физические возможности. Но и это не было самое страшное! Более жутко мне стало, когда я увидел Кронала тогда, когда принятый препарат стал проявлять побочные эффекты. Они настолько изменили внешность Либери, что я не мог поверить собственным глазам! Такого я никогда в своей жизни не видел, и, я думаю, никто другой…. Потом я загнал его в лабораторию компании в целях нейтрализовать возможности препарата и остановить это чудовище. Мне повезло в том смысле, что после некоторых усилий мне это удалось, однако прежде, чем это произошло, Кронал превратился в настолько пугающее создание, что я не стал бы его описывать! Это… просто… было по-настоящему жутко!.. И….

  Сайтекс запнулся, растерянно упёршись локтем о стену и смотря на ковёр. Затем прикрыв этой рукой глаза, обхватил пальцами переносицу.

  Ден сочувственно посмотрел на него.

  - Тед, всё хорошо, присядь, - сказал Омрайт. – Теперь его нет.

  - Ты, наверное, Стив, считаешь меня сумасшедшим, как новый конгломерат компании? – усмехнулся сем себе Тед, на что Торлин серьёзно проговорил:

  - Хотел бы я, чтобы это было так, - сказав это многозначительно.

  - Я никому об этом не рассказывал, кроме Дена, - произнёс Сайтекс. – Не думал, что расскажу ещё кому-либо.

  - Я что-то не улавливаю, ты, Стив, что-то знаешь об этом? – спросил Омрайт изумлённо.

  - Да, - просто ответил Торлин. – У себя дома я давненько просматриваю секретные материалы по этому делу и скажу вам, я верю, господа. Теперь много встаёт на свои места. В таких же источниках не может быть лжи.

  - Мы с Тедом пообещались не говорить ни слова об этом случае, - сказал Ден. – Но, судя по всему, что-то по этому делу всё же «всплыло», ведь не могли же власти просто так закрыть глаза на убийства семи человек, что работали в компании. Мы не хотели, чтобы они узнали о препарате, поэтому позаботились о закрытии всех исследований «Кронала». Однако они всё же что-то раскопали….

  - Давайте рассуждать дальше, - размеренно произнёс Тед. – Айрикс прибрал себе компанию, скупив половину её акций, так? Ему нужны деньги и компания, чтобы расширить разработки «Кронала»…. Меня уже пугает то, что может произойти! Ведь, скорее всего Джону удастся легализовать продукцию препарата, если он сможет воссоздать его, а сможет он это исходя из того, что они с Томом Либери были постоянными коллегами и поэтому, скорее всего Айрикс вполне знает метод получения препарата «Кронал». Вспомните, Джон на совещании сам сказал, что Том ему доверял. Всё это прямым почерком говорит о том, что Джон Айрикс знает формулы «Кронала».

  - В таком случае нужно остановить его, - твёрдо сказал Ден.

  - Согласен, - проговорил Стив, только сейчас почувствовав обескураживающее ощущение, вызванное всем услышанным, и добавил с толикой грусти:

  - Самое гнусное, это что Джон и без препарата является психом.

  Омрайт с Сайтексом недоумённо взглянули на Торлина, переглянувшись друг с другом, а затем Тед уверенно сказал:

  - Я немедленно поговорю с ним, - и вышел из квартиры.





                Глава седьмая


 

  Тед совершенно не знал, что он скажет своему антагонисту, но что-то, а именно – его прошлое, заставляло его действовать решительно. К тому же он понимал, что задержка с действиями может стоить многого….

  Когда он приехал на такси к зданию «Эль-компани», он вошёл в него, подойдя к ресепшн.

  - Здравствуйте, - с искусственной улыбкой обратился он к администратору. – Вы не скажете, где сейчас мистер Айрикс?

  - В лаборатории, сер, - ответил тот, на что Сайтекс выговорился: «Уже?!»

  Заметив непонимающее выражение лица у администратора, Тед поспешно поблагодарил его, вновь также улыбнувшись, и направился туда.





  Войдя в пределы лаборатории, он невольно задержался, вновь вспомнив ужасы, что происходили здесь раньше. Только сейчас он заметил, что помещение было забито учёными-химиками в белых халатах. Все они были чем-то заняты, не обращая внимания на непрошенного гостя. Догадавшись, что они делают, Тед ужаснулся: «О нет!»

  Джон натужно, самолично корпел над лабораторным столом, сверяя дозировку химических компонентов с формулами Либери, осторожно переливая их из пробирок в цилиндрическую колбу, и поглядывая на отчёты. Он тоже был в белом халате, на голове же была прикреплена регулируемая лупа с фонариком. Он находился в дальнем отсеке лаборатории.

  - Просто удивительно, - высказывал свои мысли Айрикс. – Только пара часов работы при наличии квалифицированного персонала, и препарат почти готов! Самую ответственную стадию получения я доверяю лишь себе, ибо только я со скрупулезной точностью знаю кроме Тома, как получить его.

  - Не будь так уверен, - твёрдо сказал вошедший сюда Сайтекс.

  Джон недоумённо обернулся, увидев его.

  - Поясните свой аргумент, мистер БЫВШИЙ менеджер, - отреагировал Айрикс, язвительно выделив «бывший», выключив кнопкой свой фонарик.

  - Ты не понимаешь, с чем имеешь дело! – выдавил Тед, уверенно подступив.

  - А вы, следовательно, понимаете? – передёрнул Джон, ухмыльнувшись. – Абсолютно некомпетентный в химии работник, который не имеет никакого отношения к отделу лаборатории.

  Тед не стал тянуть с ответом:

  - Да послушай ты меня! Я знаю, что говорю: препарат изменяет не только физиологию организма, но и его психику. Остановись, пока не поздно. Ты наверняка знаешь формулу антидота «Кронал»; сделал ты его или нет, необходимо в первую очередь как минимум применить его! Иначе могут быть страшные мутационные аберрации как неудачные последствия принятия! Поверь, я был хорошо знаком с Томом Либери и видел их собственными глазами, когда препарат стал проявлять себя через него. Так он и погиб.

  Айрикс на пару секунд, казалось, о чём-то задумался, будто поверил Теду, но тут обеспокоенно ответил:

  - Всё просто – ты намерен прервать мой эксперимент лишь для того, чтобы сбросить меня со счетов. Это же ясно, как день – ты защищаешь интересы Дена, ведь он твой друг и давний деловой компаньон компании!

  Сайтекс отвёл взгляд от Джона, со злой ухмылкой медленно помотав головой от уровня скепсиса своего собеседника.

  - И, кажется, ты – Тед, больше не работаешь в «Эль-компани», - продолжал тот уже более нагло. – И, поскольку это так, тебе здесь делать нечего, удачи. Охрана»! – крикнул он.

  Сайтекс моментально обернулся, увидев идущих в его сторону двух габаритных охранников в служебной голубой одежде с кобурами. Айрикс указал на Теда, повелев им:

  - Увести этого постороннего!

  Бугаи профессионально заложили руки Теда за спину, толкнув в сторону выхода.
 
  - Ты пожалеешь, Джон! – предупредил он его, обернув к нему голову и крикнув это, когда его уводили, на что Айрикс только сделал жест охранникам продолжить свои обязанности.

  - Ну вот, теперь мне никто не помешает, - вновь посмотрев на свой лабораторный стол, произнёс с азартом Джон.





  Айрикс без перерыва напряжённо работал над препаратом, пока к позднему вечеру ему, наконец, удалось добиться своего. «Кронал» был готов. Лаборанты предоставили Джону выделенные для препарата компоненты, и Айриксу осталось лишь смешать их со своим, что он незамедлительно и сделал. Полученная смесь получилась жидкой, с рыжим оттенком. Она по расчетам не должна быть быстроиспаряющейся, и всё-таки её поместили в достаточно вместительный по объёму пузырёк, закупорив его специальной крышкой из пластика, предназначенной для герметичного соединения со специальным вводящим впрыскивателем. Этот прибор был сконструирован в лаборатории компании для введения в организм других препаратов «Эль-компани», но так как там была встроена регулировка дозы, годился и для «Кронала».

  - Можете идти, господа, - отмахнулся Джон, обращаясь к персоналу лаборатории, когда на улице стало совсем темно, при этом, даже не смотря на него, а вожделенно приковав взгляд на препарат, стоящий сейчас в специальном шкафу со стеклянными дверцами.

  - А вы, мистер Айрикс, не уходите? – спросил один из лаборантов, снимая халат.

  - Нет…. Я… побуду в лаборатории ещё некоторое время, - пробормотал в ответ Джон, не отрывая взора от шкафа, и добавил:

  - А… нужно ещё раз перепроверить комбинацию препарата.

  - Это правильно, - поддержал Айрикса лаборант, и, попрощавшись, оставил его одного.

  Джон солгал. Он остался только для того, чтобы, оставшись наедине с собой,… испытать препарат «Кронал» на себе!

  Айрикс не мог ждать: желание продолжать дело Либери он носил в себе все эти годы, с тех пор как Тома не стало. Джон благоговейно открыл шкаф и медленно достал оттуда пузырёк с препаратом. Взяв в руку впрыскиватель, по форме напоминающий пистолет, только из чёрного пластика, он соединил пузырёк с ним, герметично состыковав его днищем вниз, и закатал рукав халата, приготовившись ввести «Кронал» в вену.

  - Как же я долго хотел сделать это! – улыбнувшись, сказал Джон и, резко вставив впрыскиватель в область согнутой руки, ввёл жидкость себе в организм.

  - Даже если в чем-то Тед и был прав, на этот раз всё хорошо просчитано, - произнёс Айрикс, разгибая руку.

  Джон был абсолютно уверен в себе: длительный опыт совместной  работы с таким гением как Том Либери, не на шутку вдохновил его. Но он ошибся!... Дозировка была сбита по причине недостаточного проверочного исследования препарата Томом, когда он был им тогда создан вследствие тех перипетий, что способствовали преждевременному принятию его Либери, но Айрикс ничего об этом не знал из-за сокрытия информации….




                Глава  восьмая


  Сайтекс вернулся домой к Омрайту со Стивом, объяснив им, что ничего из его попыток не вышло. Друзья вдруг поняли, что, в сущности ничего не могут сделать, чтобы остановить Джона, так как у них теперь не было прав в «Эль-компани», поэтому им ничего не оставалось, кроме как ждать, что будет дальше.



  Джон очнулся рано утром. Он находился в том отсеке лаборатории, где вчера испытал препарат на себе. Вспомнив это, Айрикс заметил, что в помещении никого не было.

  - Я уснул? Или… потерял сознание? – на некоторое время встревожился он, протирая пальцами глаза, обнаружив, что сидит в неудобном положении, опираясь спиной о ящики с различными химическими препаратами.

  Что произошло после того, как он ввёл себе «Кронал», он не помнил.
Медленно встав, Джон успокоил себя, проговорив:

  - Наверное, переволновался. Такое бывает…. К тому же переутомился из-за того, что вчера весь день пахал один.

  Первое время он, в сущности, не знал, что ему делать дальше и как, в частности, объяснить химикам пропажу препарата, когда они придут сюда. Хотя, как припомнил Айрикс, они не имеют юридического права интересоваться подобными вопросами, поэтому насчёт этого Джон успокоился. Чувствовал он себя вполне хорошо, но при этом как-то измождено, будто не спал эту ночь.

  Ему вдруг пришла в голову мысль, что нужно срочно пойти домой. Машинально переодевшись, просто сняв лабораторный халат, под которым была его стандартная штатская одежда, Айрикс направился к себе домой. Вытащив из кармана ключи от своей дорогой машины – «Рено» чёрного цвета, и на ходу отключив брелоком сигнализацию, Джон даже забыл запереть на магнитную карту лабораторию, из которой поспешно вышел, и, сев в автомобиль, поехал домой.

  Наступил рассвет. «Рено» Айрикса мчалось по городу. В это время в голове Джона стали происходить странные мысли. Он вдруг ясно осознал, что не имеет права тянуть время, и был полон решимости во чтобы то ни стало доказать себе, что препарат «Кронал» действительно подействовал. Но как это сделать наиболее эффективным образом? Тут Джон случайно заметил, когда проезжал мимо, большую вывеску тренажёрного зала, находившегося внутри очередного здания многоэтажки на первом этаже.

  Не добравшись до своего дома, Джон Айрикс неуклюже припарковался к стеклянному входу и задрал голову, рассматривая вывеску.

  - Посмотрим…. – задумчиво произнёс он, входя в пределы здания.

  - Занятия – пять долларов в час, распишитесь здесь, - монотонно сказал заведующий тренажёрным залом, находящийся за деревянной стойкой, обращаясь к вошедшему сюда Джону.

  Тот поставил подпись на бланке.

  - Да-а, вам ещё долго придётся качаться, судя по вашим внешним данным, - добро усмехнулся заведующий, наблюдая Айрикса, на что он прещуро взглянул на него, сказав:

  - Я так не думаю.

  И, не сводя этого взгляда с заведующего, демонстративно медленно положил авторучку на стойку, и выбросил ему купюру за вход.

  Смотря на уходящего в зал Джона, заведующий растерянно бросил ему:

  - У вас есть спортивный костюм?

  Но Айрикс не ответил, зайдя в двухстворчатые двери. В тренажёрном зале, не смотря на раннее время, находилось множество занимающихся. Они почти все были накаченными качками, что несколько смутило Джона, но ненадолго. Айрикса внезапно охватила эйфория от мысли, что он сможет им продемонстрировать, если препарат подействует!

  Увидев немолодого на вид, худощавого человека, да ещё и в штатском костюме, один из качков, одетый в полосатую, синюю спортивную одежду, обратился к Джону деликатно:

  - Добро пожаловать, я – тренер зала. Вы, как я понимаю, впервые в таком месте?

  - Ещё бы, - не взглянув на него, протянул Айрикс, рассматривая тренажёры с гирями.

  На мгновение изумившись стилем такой иронии, тренер опомнился, продолжив с улыбкой:

  - С чего желаете начать? Я бы посоветовал такому как вы для начала разминку с гантелями.

  - Полагаю, обойдусь без разминки, - отрезал, отстранившись, Джон, и стал подходить к секции с тяжеловесными тренажёрами.

  - Вы уверены? – предполагая, что новоприбывший несколько с завышенным самомнением, попытался остановить его тренер зала.

  - Более, чем когда-либо, - загадочно ответил Айрикс и торжественно улыбнулся.

  Затем он сел на сиденье тренажёра с подвесными семидесятикилограммовыми гирями. Тренер только скривил ухмылку, скрестив на груди руки, наблюдая эту картину.
Джон взялся левой рукой за петлю подвески, и на удивление тренера, как и нескольких качков, случайно заметивших это, спокойно и, казалось бы, без каких-либо усилий опустил её до предела, подняв этот немалый вес довольно резко и быстро. Джон знал, что у него получится, он не сомневался ни на секунду. Тренер открыл рот, но не мог что-либо сказать по этому поводу.

  - Вот это даёт сморчок! – восхищённо вырвалось у одного из качков.

  Это заявление заставило всех в зале обратить внимание на Джона. Тот, услышав такое оскорбительное прозвище, мгновенно измениться в лице, убрав улыбку, и повернул голову в сторону того, кто его озвучил.

  - Это я – сморчок?! – медленно выдавил Айрикс, обращаясь к нему, всё ещё держа одной рукой семьдесят килограммов.

  Изменения начались….

  - Прибавьте вес! – уверенно повелел он тренеру.

  Тот на пару секунд растерялся, но всё же настороженно прикрепил к подвеске тренажёра, используемого Джоном, трехкилограммовую чёрную гирю в форме брикета.
Джон, кажется, и не заметил увеличения веса груза. Более того, он почти сразу высказал:

  - Ещё!

  Тренеру ничего не оставалось, как пожать плечами и добавить гирю. Это обстоятельство, однако, совсем не заставило Айрикса испытывать какое-либо физическое напряжение, но только распаляло его дух.

  - Больше! – взревел он, упрекнув:

  - Чего ты там боишься: ставь самые тяжёлые!

  - Ладно, ты сам попросил, - несколько обозлился тренер, и выбрал двадцатикилограммовую гирю, со злорадным удовольствием нацедив её на и так перегруженный уже тренажёр.

  Все были уверены, что на этот раз этот странный посетитель не выдержит. Джон на некоторый промежуток времени застыл, но затем вдруг вспылил:

  - И это всё?!
 
  Айрикс раз пятнадцать резво потянул этот немалый груз, нисколько не почувствовав тяжести и даже не вспотев.

  - Ну! – напомнил тренеру Джон, на что тот поспешил ответить:

  - Боюсь, что этот тренажёр больше не выдержит. И я боюсь вовсе не за вас, а за свою собственность.

  - Слабак! – вырвалось у Айрикса, и он так резко дёрнул петлю, что та просто лопнула, отчего все эти подвешенные гири грохнулись на паркетный пол зала, разломив его в месте падения, и провалились в образовавшуюся дыру разрушенного деревянного пола!

  От этого все аж невольно вздрогнули. Джон же, обернувшись, изумился, а затем как ни в чём не бывало, встал и подошёл к стоящим массивным штангам. Айрикс схватил одну из них всё также одной рукой, и также без усилий быстро поднял её над головой. Он расхохотался, дивясь возможностями появившихся у него способностей.

  Этот смех в сочетании с виденным вызвали у тренера холодок по спине. Джон, взглянув на эту штангу, начал её раскручивать держащей рукой, всё быстрей и быстрей, так, что она замелькала у него над головой. Все оторопели от этого зрелища. Тренер не на шутку испугался, взволнованно начав говорить:

  - Прошу вас покинуть помещение, пока я не заставил вас заплатить штраф за его ущерб.
 
  Айрикс резко остановил штангу, вцепившись взглядом в тренера, ехидно проговорив:

  - А ты заставь меня.

  И неожиданно для всех кинул эту штангу в его сторону! Тот округлил от этого глаза, и это всё, что он успел сделать. Летящая с огромной скоростью тяжёлая штанга снесла оцепеневшего тренера, отчего он отлетел назад на десять метров, обрушившись затем на стеллаж с ручными гирями. Тот развалился металлическими частями, отчего из него выпали все эти гири, раскатившись по полу.

  Все замерли в напряжённом ожидании дальнейшего. Лежащий окровавленный тренер привстал на локте и, терпя адскую боль от переломанных костей, раздражённо закричал:

  - Сделайте что-нибудь! Остановите его!

  Двое наиболее сильных качка, переглянувшись между собой, постояли в неуверенности пару секунд, и рванулись с криками к Айриксу. Тот развернулся в их сторону, спокойно, казалось бы, ожидая их приближения. Когда они уже почти достигли Джона, тот мгновенно и мощно пробил ногой часть находившегося под ней паркета, который от резкого удара подлетел вверх, тут же ловко подхваченный рукой Айрикса! Джон в следующую секунду отшвырнул им двоих силачей, из-за чего этот кусок паркета разлетелся в щепки. Двое качков отлетели вразброс по дуге, переворачиваясь в воздухе на несколько метров, пока не повалились, сбив их с ног, на нескольких остальных мускулистых парней.

  Последовала тяжёлая пауза, во время которой оставшиеся невредимые качки слышали стоны поверженных, которые были не в силах пошевелиться. Кто-то оглянулся, заметив, что тренер, весь в крови, потерял сознание. В это время ещё один, довольно массивный загорелый качок, весь в каких-то татуировках, не на шутку разозлился на этого наглого типа со сверхспособностями, коим был Айрикс, и, на бегу схватив одну из подкатившихся к его ногам ручных гирь, развернулся на сто восемьдесят градусов, со всей силы бросив её в негодяя. Гиря летела с достаточной скоростью, чтобы повалить в случае удара любого, но противник оказался круче, чем предполагал качок. Джон размахнулся и совершенно уверенно ударил летящий на него снаряд кулаком. Тот неожиданно для всех с гулким звоном отскочил от удара назад, да так быстро, что качок с тату не сразу понял, что дело серьёзно. Он не успел отскочить, и гиря, вертясь под косым углом наклона как волчок, пробила его череп, тем не менее, продолжив свой полёт от этого мощнейшего как оказалось удара, врезавшись в конце концов в один из тренажёров. Он разлетелся во все стороны на десятки частей, которые в свою очередь покалечили всех, кто оказался в векторе их полёта! Качок с тату погиб, его голова была пробита, из её затылка вытекла большая лужа крови. Те, кого ставший неуравновешенным Айрикс ещё не успел здесь убить или покалечить, в страхе побежали от него, сбивая друг друга, к выходу.
Увидев странную и пугающую картину бегущих в панике качков, заведующий залом, сидя за приёмной стойкой, недоумённо и настороженно посмотрел на это, пока его не отвлёк сбившим дрожащим голосом один из бегущих:

  - Вызывай полицию! Там настоящий маньяк, принявший, наверное, неимоверную кучу стероидов! Он одной левой замочил половину наших!

  Заведующий сначала не поверил сказанному, но инстинкт самосохранения и здравый смысл заставили его испуганно схватить трубку аппарата и набрать номер….




               
                Глава  девятая



  Как только сообщивший невероятную новость выскочил в двери выхода, линия была принята, и заведующий тут же торопливо и, волнуясь, передал полицейскому управлению всё, что только что услышал, добавив к этому адрес зала и слово: «Поторопитесь!»

  И в этот момент двухстворчатые двери основного помещения разлетелись вдребезги, и в проходе показался тот самый худощавый человек в штатском, записавшийся несколько минут назад. От увиденной такой силы у заведующего подкосились ноги. Отшатнувшись и всё ещё держа трубку, он заметил, что этот чудо-силач понял, куда он звонил, поскольку стал быстро приближаться к нему с крайне сосредоточенным на нём взглядом и оскалившимся от гнева ртом. Заведующий невольно рухнул на пол, вытаращившись на Айрикса, и стал пятиться назад от него спиной на четвереньках, пока не упёрся в стену. И тут Джон ловко перепрыгнул стойку, проделав при этом эффектное сальто. Внезапно осознав, что сейчас ему придёт конец, заведующий вдруг вскочил на ноги и быстро рванул вдоль стены от этого крутого типа, юркнув в приоткрытую железную дверь. Джон не замедлил с действиями, побежав за ним, но опоздал, так как перед самым его носом дверь захлопнулась. Заведующий защёлкнул ручку замка и побежал по регистрационной к чёрному выходу, находящемуся сбоку от главного. Выбежав, наконец, на улицу, бедняга побежал во всю прыть так быстро, как ещё никогда не бегал!...



 

  Когда Айрикс вышел из здания, он увидел приближающийся с двух сторон эскорт из четверых полицейских патрулей, и подумал, что зря замешкался с заведующим. Полиция окружила Джона, блокировав ему своими машинами отступление. Один из полицейских, выйдя из патрульного автомобиля, резко наставил на Айрикса «Берету» двумя руками.

  - Поднять руки! Живо! – зло потребовал коп.

  Джон растерялся. Он ещё никогда не имел дело с полицией. Он не знал, что будет дальше. Ему совсем не хотелось в тюрьму.

  - Я сказал: подними руки! – настаивал, разозлившись, коп.

  Айрикс внимательно всмотрелся в эскорт, переводя взгляд с копа на остальные патрули: из них тоже вышли с дюжину полицейских, направив на Джона пистолеты. О чём-то напряженно задумавшись, он исполнил приказание, медленно подняв руки.

  - Вот так. Подойди к машине, - размеренно повелел тот полицейский, не сводя с мушки этого подозреваемого.

  - Вы меня с кем-то перепутали, - попытался уведомить Айрикс. – Я просто посетитель, и я также жертва… того….

  - Говорить будете в управлении, - настаивал коп. – Вместе с адвокатом. Отойти к машине, сказал! – рявкнул коп, теряя терпение.

  Джон, поняв, что серьёзно влип, с секунду замешкался, но послушно выполнил требование. Коп не сводил с него глаз, как и «Берету».

  - Лицом к кузову! Руки за голову! – выкрикнул полицейский, и, дождавшись, когда
  Айрикс сделает это, подошёл к нему, кладя оружие в кобуру и доставая из служебного пояса наручники.

  - Вы не того взяли, - выкручивался Джон, на что коп только гневно бросил:

  - В суде разберёмся, того или нет.

  Услышав звон наручников у себя за спиной, Айрикс понял, что тянуть больше нельзя. Сам того не ожидая, он невероятно быстро схватил руку  полицейского, державшего наручники, лишь только обратив взор на него. Коп попытался вырваться, но лишь почувствовал стальную хватку, насмерть вцепившуюся в его руку, отчего хрустнула одна из его костей! Ошарашенный полицейский, открыв рот, удивлённо уставился огромными глазами на схватившего, и судорожно стал вытаскивать свой пистолет. Развернувшись к копу, Джон увидел это, и со всей силы отшвырнул от себя этой рукой незадачливого полисмена. Тот подлетел вверх метров на восемь, и, крича, улетел от эскорта полиции вдоль дороги, пока не столкнулся через двадцать метров полёта с проезжающим по ней автомобилем. Разбив лобовое стекло, коп налетел на водителя. Машину занесло, она резко повернула влево и, не справившись с управлением, по инерции на полном ходу в шестьдесят километров в час начала переворачиваться, разрушаясь и теряя детали и капот, время от времени подскакивая на полтора метра! Увидев эту невероятную картину, полицейские оцепенели. Затем, когда машина была уже близко, и не думая останавливаться, они разбежались к тротуарам. Айрикс опасливо, но всё же по какой-то загадочной для себя причине более невозмутимо и не шелохнувшись, смотрел на приближающийся, бешено переворачивающийся автомобиль. В последний момент, быстро пригнувшись на согнутых коленях, и закрыв лицо локтями, Джон увернулся от крутящегося авто. То, очередной раз подлетев ещё на пять метров, перевернулось над Айриксом и, пролетев ещё пять метров, вписалось в полицейскую машину, взорвав её и себя огненным шаром! После оглушительного грохота из него во все стороны вылетели горящие обломки. Джон, уловив момент, рванулся было прочь от полицейских, но те, увидев этот манёвр, щёлкнули предохранителями, несколько из них крикнули ему: «Стоять!» Прозвучали выстрелы. Пули пробили облицовку фасада в полуметре от остановившегося в нерешительности и переминающегося с ноги на ногу, готового продолжить побег в любую секунду, Айрикса.

  - Только двинься, получишь пулю, сволочь, кто бы ты ни был! – повысил ноту ближайший к нему коп, медленно подходя к нему и целясь в его сторону. – Мне всё равно, кто ты, и чем ты накачал себя, но ты понимаешь, что убил полицейского, и это сильно усугубляет твое положение. Ребята, обойдите его, не сводите с него глаз.

  Джон лихорадочно думал, метясь взглядом в поисках потенциального оружия, и тут, повернув голову в сторону дороги, мгновенно прокрутил в голове план….

  - Он опасен, - настороженно проговорил один из подступающих к нему с проезжей части копов остальным.

  - Спокойно, мы возьмём его, готовьте шокеры. Он в ловушке, ему некуда деться, - уверил их тот, что отдавал сейчас распоряжения, не сбавляя темпа.

  И вдруг Айрикс, процедив, не оборачиваясь: «Лучше подумайте хорошенько о ВАШЕМ положении!», - неожиданно юркнул за стоявший на дороге целый полицейский автомобиль, в который тут же начал обрушиваться град выстрелов от девяти пистолетов стражей правопорядка, не успевших попасть в спрятавшемся за кузовом Джона. Продолжающиеся выстрелы разбили все стёкла этого патруля, изрешетив обшивку, а одна пуля попала в радар на панели, и тот разлетелся на куски, взметнув снопом искр. Не имея ни малейшего желания ждать, когда очередная пуля попадёт ему в ногу, Джон схватился обеими руками за раму переднего колеса, и поднял над собой полицейский кар! В следующее мгновение Айрикс закричал и резко кинул авто в собравшихся полукругом девятерых копов. Как только этот новоявленный «супермен» поднял своим весом целый автомобиль, полицейские невольно застыли от увиденного, удивляясь силе этого загадочного преступника. Этого времени хватило, чтобы всё произошло. Оцепенение прошло только тогда, когда их машина с невероятной быстротой полетела, переворачиваясь по диагонали, в их сторону, но было уже поздно: не успели копы отскочить, как автомобиль обрушился, снеся на лету одного из них в сторону, сломав при этом задним бампером ему шею, на две стоящие рядом другие полицейские машины, отчего произошло три взрыва, разметавшие остальных копов в разные стороны.

  Джон, увидев кучу убитых им же полицейских и к тому же разбросанные повсюду горящие обломки бывших автомобилей, только сейчас опомнился и, ужаснувшись тому, что натворил ещё с первой его жертвы – тренера спортзала в этот странный день, развернулся и рванул прочь от этого места, свернув в узкую улочку между высотками, не взвидя света….


 


  Лейтенант Джеймсон, подтянутый высокий брюнет с короткими волосами и подстриженными усами, сорока девяти лет, одетый в коричневые брюки, консервативную тёмную рубашку и подтяжки с кобурой, не слышал ответа позывных от посланной им группы его департамента уже с четвёртой попытки связаться с ними.

  - Что-то случилось, едем, - без лишних слов он отключил рацию и, взяв со спинки своего рабочего кресла плащ, бодро надел его на себя, направляясь к выходу.

  Ничего не понимающие полицейские с озабоченными лицами последовали за ним.





  Увидев жуткую картину разрушений на улице близ спортзала, Джейсон и остальные копы остановили свой транспорт. Выйдя из машины, лейтенант обнаружил лежащие трупы коллег.

  - Их подорвали, взорвав патрули, - озабоченно проговорил своим Джейсон, осматривая место происшествия. – Но кто мог, чёрт побери, это сделать?... Первая группа остаётся здесь, если что, прикроете. Вторая – со мной: нужно взглянуть на зал – там же, по словам заведующего, всё и произошло.

  И он, взяв на изготовку свой кольт, направился к зданию. В проходной полицейские не увидели заведующего.

  - Надеюсь, его не похитили, - пробормотал лейтенант, осторожно передвигаясь дальше и, оторвав взгляд от стойки, только сейчас увидел разрушенные двери. На пару секунд остановившись, он уверенно сказал:

  - Вперёд, - и пошёл в зал.

  Полуразрушенное помещение с развалившимися тренажёрами, разорванным паркетом и кучей окровавленных трупов качков невольно вселили ужас даже у бывалых полицейских.

  - Что тут произошло?! – не веря своим глазам, произнёс Джеймсон.

  Тут застонал один из лежачих. Лейтенант и остальные копы окружили раненного, лежавшего среди разбросанных около него гирь.

  - Вы можете говорить? Не беспокойтесь, мы уже вызвали «скорую», - взволнованно проговорил ему Джеймсон.
 
  - Я тренер… этого зала…. – прерываясь из-за боли произнёс тот, не имея сил пошевелиться, - я раб… ботаю здесь уже больше шести… лет, и поверьте мне как профи… своего дела.… Такой силы, как у этого… новичка… я и во сне не видел! Он… прикончил нас всех тут…. Его необ… ходимо арестовать, но прежде… проверить на психическое состояние!

  И он потерял сознание.

  Лейтенант, как и другие полицейские, с полминуты тупо «переваривали» эти сведения, но затем Джеймсон резко развернулся в сторону приёмной. Перевернув к себе регистрационную тетрадь, он прочитал последнюю в списке подпись: «Джон Айрикс».
 
  - Быть этого не может! – пролепетал лейтенант, смотря в пустоту.

  Опомнившись, он вернулся к своим, властно давая указания:

  - Ничего не трогать! Вы знаете процедуру: опечатать помещение, зафиксировать все детали результата происшествия фотоматериалами, снять отпечатки со всех этих тренажёров, вернее… от того, что от них осталось…. Отправить на экспертизу, включая идентификацию подписи на имя Джона Айрикса.

  - Что? Этого новоявленного фармацевтического магната?! – недоумённо спросил кто-то из копов.

  - Вот именно, - с нескрываемым гневом ответил лейтенант. – Не знаю, что помогло этому злому гению стать столь сильным, но я думаю, что если его компанию мы подберём под нашу юрисдикцию, мы схватим его за горло, и ему некуда будет деться. Если он спрячется, мы найдём его.





                Глава  десятая



 
  Джон брёл, не разбирая дороги. Он вдруг осознал, что с ним что-то не так. И дело было вовсе не в том невероятном повышении физической силы, что он успел продемонстрировать себе и тем несчастным, что стали жертвами этой демонстрации, а, собственно, в причине, из-за которой он и устроил столь впечатляющий и, главное, дерзкий для себя, феерический дебош. То, что препарат «Кронал» повысил физический тонус организма, да ещё и предельно высоко, Айрикс понял убедительно для себя сразу как только ему удалось доказать самому себе, когда он поднял нехилый набор гирь на тяжеловесном тренажёре, но Джон не мог понять, что подвигло его на столь жестокое насилие. И тут до него дошло, что он вписал своё имя в прихожей зала ещё до его внутренних изменений, а это вкупе со вспомненным звонившим в полицию заведующим – прямое свидетельское показание против него. Он не должен возвращаться домой: скорее всего, ему не удастся снять с себя обвинения, даже с лучшими адвокатами. Его карьере конец. Тут Джон вспомнил слова Теда в лаборатории, и невольно поёжился: похоже, этот менеджер компании действительно говорил правду – как можно было так просчитаться, ведя столь непродуманную политику ведения дела всей его жизни, пренебрегая любыми, хоть как-то связанными с этим делом нюансами?! Вместе с тем, он понял, что с момента изменений запутался в мотивациях своих действий. Но сейчас ему нужен был план. Нужно как-то выбираться из этой круговерти событий, которые начались с момента принятия препарата. Айрикса вдруг охватила паника, порождённая жуткими мыслями о его будущем. А что, если его как мирового феномена будут пытать спецслужбы?!... Эта неожиданная мысль заставила его собраться, и он понял, что у него остаётся единственный выход. То, что он собой представлял, вновь вселило в него безудержную уверенность, и породило новое, ещё более впечатляющее безумие….






  Тед Сайтекс, Ден Омрайт и Стив Торлин сидели в доме Дена удручённо, не зная, что делать дальше. Тед машинально включил телевизор и понял, что не ошибся. В срочном выпуске новостей телеведущая сообщала: «…видите эти чудовищные преступления. Кареты «Скорой помощи», пожарные и полиция заводнили пятьдесят шестую. По словам лейтенанта Джеймсона это был некий маньяк-качок, поскольку было убито спортивными снарядами с дюжину бодибилдеров, что находились тогда в спортзале. Полиция расследует дело…»

  - Началось!.. – пролепетал обречённо Сайтекс, уставясь на ТВ.

  - Что началось? – изумились одновременно, обернувшись к другу, Стив с Деном.

  - Я так и знал…. Кронал начал действовать! – уверенно проговорил Тед. – Вперёд! Я, кажется, знаю, где он может сейчас быть…. Надеюсь, я прав. Нужно предотвратить новый кошмар! Поверьте, я знаю, во что это может обернуться.

  Сайтекс было направился к парадной двери, но Ден его остановил:
 
  - Минутку, не лишним было бы вызвать полицию…. Так, на всякий случай.

  Тед подумал немного, а затем встрепенулся:

  - Ты прав: уже было достаточно жертв. Ты звони, а мы со Стивом подождём тебя у машины.

  - Хорошо, - согласился Омрайт, и ребята двинулись к выходу.

  - Да, кстати, дружище. У тебя не найдётся случайно какого-нибудь травматического пистолета, что ли? – вспомнил Стив.

  - Это ты вовремя подметил: как раз такой имеется, в верхнем шкафчике, - беря трубку телефона, бросил Ден.





  Подъехав к лаборатории «Эль-компани», герои сразу увидели разбитый её стеклянный фасад.
 
  - И опять я оказался прав: он – внутри, - угрюмо буркнул Тед.

  Ребята настороженно двинулись в помещение. Тут они заметили, что лаборатория разгромлена. Столы с пробирками перевёрнуты, ёмкости с различными химикатами разбиты. Кто наворотил этот разгром, герои не сомневались. Оставалось найти его самого. Вспомнив, где Айрикс проводил эксперименты, Тед зашёл в его отсек. Тут всё также было разворочено, но на лабораторном столе лежали какие-то отчёты. В них, кроме непонятных герою химических формул содержалась следующая информация: «Разработка модификаций препарата «Кронал». Кодовое название – «Кронал-2».

  - Каких ещё модификаций? – не понял возмущённо Сайтекс, просматривая листы.

  - Что у тебя? – отвлёк его Ден, заглянув в отсек.

  - Его здесь нет. Кажется, мы разминулись, - ответил мрачно Тед. – Но погром тут, естественно неслучаен. Что же он затеял? Неспроста всё это…. Кажется, он сделал с собой что-то ещё: он знал формулы «Кронала» и решил использовать какие-то свои разработки, чтобы противостоять полиции.

  В отсек зашёл Стив. Спонтанно взяв один из листков, он прочитал напечатанное на нём компьютером и, открыв рот, с ужасом в глазах пролепетал:

  - О нет!

  - Что? Что там написано? – удивились друзья.

  - Ч… читайте, - отдал лист Торлин Теду, который прочёл вслух: «Я просчитал всё.
  Вы, я думаю, догадываетесь, кто автор этого текста – не хотелось бы новых улик против меня, так что определить роспись отпечатки им вряд ли удастся. Но перейдём к делу: без вступительных прелюдий заявляю в первую очередь моему бывшему компаньону Стиву Торлину: твоя жена Оманда захвачена в плен, причём в твоём же роскошном бунгало, так что я полагаю, дорогу вы найдёте. Я очень надеюсь и предполагаю, что туда придёте все трое. И чтобы не было и намёка на полицию. Моей физической силы более чем достаточно, чтобы свернуть шею твоей жены одним движением, так что без фокусов. Суть дела поясню, как только вы трое прибудете в бунгало».

  - Это конец…. – обречённо сказал Стив.




               
               



                Ч А С Т Ь   3








                Глава одиннадцатая




  Подъезжая к дому Стива, Тед проговорил:

  - Хорошо, что полиция задержалась, когда мы были в лаборатории.

  - Это точно! – выдохнул Торлин, нервничая и закусывая губу от неопределённости.

  Когда машина подъехала к бунгало, Сайтекс взял Стива за браслет руки и серьёзно обратился к нему:

  - Слушай. Я потерял свою девушку из-за подобной причины, я знаю, какого тебе. И нне позволю этой сволочи навредить еще и твоей жене.
 
  - Спасибо, Тед. Я тебе верю, - ответил Стив, неудачно пытаясь выдавить из себя улыбку.

  Торлин открыл входную декоративно отделанную дверь – она была открыта, и все зашли в дом. В довольно просторной, отделанной полиуретаном гостиной, освещённой широкими окнами, на диване сидел, положив ногу на ногу, Джон Айрикс. Рядом сидела жена Стива. По её испуганному виду было понятно, что Джон не шутит. Правая его рука сжимала сзади её шею.

  - Подонок! Что ты ей сделал? – в приступе ярости сорвался на крик Торлин, ступив вперёд.

  - Пока ещё ничего, - спокойно и с сосредоточенным на тройке визитёров взглядом произнёс Айрикс и серьёзно добавил, остановив подходящего к нему Стива:

  - Но!... Если ты сделаешь ко мне ещё хоть один шаг, клянусь, я сделаю с ней то, что написал в листовке!

  Торлина в растерянном состоянии охватил страх.

  - Джон, послушай, - заговорил Сайтекс. – Просто скажи, что тебе от нас нужно?

  - Так бы сразу, - выдавил Айрикс. – Вы, наверняка уже знаете примерно, что произошло в спортзале и на улице, что означает, что я серьёзно влип.

  - А мы тут причём?! – с негодованием бросил Омрайт.

  - Притом, - спокойно, и не снимая руку с шеи Оманды, произнёс Джон. – Что вы и поможете мне выйти «сухим из воды», сняв с себя все подозрения полиции.

  - И как же… мы это… сделаем, Джон? – прерываясь на паузы, подозревая неладное, спросил Тед.

  - Очень просто, - ответил Айрикс. – Мистер Торлин, мой бывший компаньон, подпишет необходимые бумаги и, таким образом, вернёт себе причитающуюся ему «Эль-компани», тем самым возложив на себя всю ответственность за её деятельность и, само собой, все вытекающие из этого последствия, а я как жертва этой деятельности в качестве подопытного, незаконно проведённого эксперимента запрошу от тебя, Стив, немалый иск компенсации на предстоящем суде.

  - Ты всё продумал, - томно пробубнил Торлин. – Кажется, у меня нет выбора.

  - И времени, прошу заметить, тоже, - надавил на него Джон. – Так что принимайся за дело! – И вытащил из-за пазухи свободной рукой документ с авторучкой, бросив их на стол перед собой. – Поторапливайся, пока я не передумал.

  Тед с Деном застыли как вкопанные.
  Стив, с секунду подумав, подошёл к столу, взяв авторучку. Джон, прищуро что-то заметив, бросил:

  - Вынь руку из кармана.

  - Сейчас, - проговорил Торлин, делая вид, что читает содержание документа.

  Взглянув на Айрикса, Стив посерьёзнел. И тут прозвучал выстрел. Джон, не ожидав подобного, удивлённо откинулся на диване, поражённый травматической пулей в живот! Рана окрасила кровью его пиджак. Айрикс рефлекторно отпустил Оманду. Торлин вытащил нацеленный на Джона пистолет, спрятанный в кармане брюк.

  - Оманда, выбирайся из дома! – крикнул ей муж.

  Та незамедлительно последовала его совету.

  Джон, очнувшись от шока, с озверелым выражением лица посмотрел на трёх героев. Тут он почувствовал, что его левая рука в области кисти сильно заболела. Айрикс посмотрел на её ладонь. Из неё стало просачиваться какое-то вязкое жёлтое вещество. О чём-то задумавшись, Джон вдруг сделал резкий выпад этой рукой. Комок жёлтой массы полетел на Стива. Прежде, чем он что-либо понял, студёно-образный комок настиг его, распластавшись на его груди. Все уставились на это. Торлин дотронулся до этой кляксы рукой… и прилип к ней! Стив стал судорожно отдёргивать прилипшую кисть руки, но все попытки были тщетны. Казалось, рука прилипла замертво! Тут Торлин заметил, что это странное клейкое вещество застыло, затвердев.

  - Что это?! – удивлённо проговорил Ден.

  - Я прилип к этой штуке! – нервно крикнул Стив, продолжая безуспешно отрывать кисть от груди.

  - Хм…. – заинтересованно посмотрел на свою левую руку Айрикс, ухмыльнувшись.

  Тут он взглянул на свою рану. Кровь от неё всё ещё лежала на порванном от пули пиджаке, однако как только Джон приподнял одежду, оголив свой живот, самой раны уже не было: только затягивающийся прямо на глазах шрам, который не оставил и следа от случившегося буквально несколько минут назад ранения за считанные секунды!

  - О нет, всё хуже, чем я думал! – ошарашено смотря на всё это, произнёс Тед.

  Айрикс посмотрел на правую руку. Из неё также стала выделяться жёлтая субстанция. Догадавшись, что сейчас должно произойти, Тед крикнул:

  - Не стойте на месте! Убегайте!

  Джон выбросил вперёд правую руку, от ладони которой отделилась эта странная клейкая масса, летя прямо к ногам Дена, но тот, как и остальные два героя, успели вовремя разбежаться в разные стороны. Жёлтая дрянь промахнулась, врезавшись в пол и образовав, таким образом, на нём отвратительную кляксу в метровом размере. Айрикс встал с дивана, оборачиваясь из стороны в сторону. Омрайт побежал в столовую на первом этаже, где он рассчитывал выбраться через окно на улицу. Тед со Стивом же побежали вместе по лестнице на второй этаж. Джону нужно было остановить их всех, но в данный момент его по понятным причинам интересовал в первую очередь именно Стив. Поэтому Айрикс, не раздумывая, поочерёдно кинул свой жёлтый клей с двух рук, целясь в бегом поднимавшегося Торлина. Первый сгусток промахнулся опять, врезавшись в стену в проёме между Тедом и Стивом, второй же угодил в лестницу, и Сайтекс тут же вступил в него одной ногой, которая мгновенно прилипла к ступеням, отчего Сайтекс, не заметив этого, упал на лестницу. Торлин не видел этого, и юркнул в комнату своего кабинета.

  - Закрывайся, Стив! Я задержу его! – закричал Тед, вырываясь из этого плена.

  Тот, услышав это, выглянул за косяк двери, увидев пытающегося освободиться
Теда, и подходящего к нему Айрикса. Несколько секунд Стив лихорадочно думал, что делать дальше. Он не мог оставить Сайтекса там.

  Джон с пугающе невозмутимым и даже хладнокровным лицом приближался к Теду, выставив перед собой руку, из которой выделилась эта гадость. Сайтекс сурово посмотрел на подошедшего к нему Айрикса, замерев.

  - Ты думаешь, что сейчас я не смогу тебе противостоять?! – злобно проговорил Тед.

  - Разве нет? – с искусственной заинтересованностью спросил Джон, широко улыбнувшись.

  - Смогу! – высказал Сайтекс, неожиданно вытащив ногу из прилипшего к лестнице ботинка, и со всего маха ударил этой ногой в пах не подозревающего о таком манёвре Айрикса.

  Тот отлетел назад, обрушившись вниз по лестнице, переворачиваясь по ступеням.
 
  Тед вскочил на ноги и ринулся вверх.

  - Быстро внутрь, Стив, - сказал Сайтекс, и оба героя закрыли дверь на щеколду, войдя в кабинет.

  - А как же Ден? – взволнованно спросил Торлин.

  - Наверняка уже выбрался из дома, - запыхавшись, ответил Тед.

  - Не думаю, - серьёзно произнёс Стив.

  Сайтекс непонимающе посмотрел на него.

  - У нас тут все окна с решёткой, если ты не заметил, - пояснил Торлин.

  - Проклятье! – выдохнул Тед. – Нужно выручать его.

  - У меня есть с собой сотовый, - сказал Стив, - сейчас самое время вызвать полицию.

  - Не уверен, что это – хорошая идея, - ответил обеспокоенно Сайтекс. – Не забывай, что этот гад говорил в листовке. Пока лучше не рисковать с этим. Не известно, как он отреагирует на это, ведь мы все здесь как в ловушке.

  - Что ты предлагаешь? – нервно спросил Торлин.

  - Даже не знаю, - отстранённо произнёс Тед.

  И тут из-за запертой двери выбился кусок, и из дыры выросла рука! Она схватила стоящего спиной к двери Сайтекса за его одежду! Тед закричал, и его резко прибило к этой двери.

  - Нет! – кричал Сайтекс.

  Стив растерялся. Затем крикнул:

  - Тед, отклонись в сторону! – и выставил свой пистолет вперёд.

  Сайтекс сделал это, зажмурив глаза. Торлин выстрелил три раза. Пули пробили в двери отверстия, и Айрикс отпустил Теда, застонав. Сайтекс, вырвавшись, отбежал в середину кабинета. Герои, открыв рты, уставились на дверь. Наступила тишина. Но вдруг эта дверь соскочила с петель, упав на пол. В проёме стоял Джон. Его вид заставил ужаснуться: первая рана рваными комьями окровавленной плоти зияла на левой стороне шеи, из которой сочилась фонтаном кровь, вторая лишила Айрикса носа, вместо которого была обширная кровавая дыра с виднеющимися из неё черепными носовыми отверстиями, а третья лишила его правого глаза, из которой также лилась кровь, окропив собой половину лица!

  - Вы ещё не поняли?! – зловеще сказал Джон. – Одна из моих модификаций – регенерация; вам не удастся убить меня, и, я думаю, никому больше!

  И он был прав: плоть на шее стала наращиваться, затем слой за слоем стала образовываться кожа, то же самое с носом, а глаз – вырастать в пустой глазнице: без век это глазное яблоко выглядело жутковато. Айрикс закряхтел от боли, ухватившись за затылок одной рукой. Вторую же он направил на героев. Жёлтый клей просочился из неё. Тед быстро выхватил у шокированного Стива пистолет, выстрелив в ладонь Джона. Пустые щелчки сказали о том, что патроны закончились.

 Окровавленная кисть Айрикса заросла, как и веки. Внезапно Джон развернулся спиной. Из его затылка на ужаснувшихся героев смотрел третий глаз! Им он и увидел Омрайта. Айрикс рванул вниз по лестнице, одновременно выпустив с двух рук клейкое вещество. Ком клея ударился в стык парадной двери, приклеив её к косяку. Ден остановился, дёргая за ручку, и, понимая, что ничего не выходит, помчался в комнату Оманды. Айрикс побежал за ним.

  - Ты видел?! – ошарашено спросил Стив Теда, имея ввиду этот глаз сзади.

  - Уверен, мы ещё и не такое увидим! – сказал на это Сайтекс.

  Омрайт оступился, чуть не упав, но тут же встал на ноги, попутно свалив коробки с шляпами. Джон, почти догнав Дена, споткнулся о них, перевернувшись через себя и оказавшись на спине. Однако он швырнул жёлтый клей в беглеца, и тот пригвоздил его руку к стене комнаты. Ден отчаянно выдёргивал прилипшую часть тела, которая, к сожалению, выпала на оголённую кисть. Айрикс, встав, увидел это, проговорив:

  - Побудь пока тут. А мне ещё нужно закончить с этими двумя.



 

  Стив, заметив заклеенную парадную дверь, покачал головой, сказав:
  - Вот теперь мы точно в ловушке, Тед.

  Увидев возвращающегося Джона на первом этаже, Сайтекс отчаянно спросил: «Тут есть, где можно укрыться, забаррикадировавшись?»

  - Да, чердак, там к нему складная лестница, он не сможет достать, - осенило Стива.

  Он побежал по коридору,  подпрыгнув и поймав шнур. Опустив лестницу, герои вбежали по ней.

  - Быстрей, убирай её! – взлетев на чердак, повелел Тед.

  Джон почти подбежал к ней, но в этот момент она сложилась внутрь чердака. Стив закрыл люк, заперев его на затвор.

  - О Боже! – вырвалось у Торлина. – Честно говоря, пока не увидел всё это собственными глазами, не мог представить себе до конца, что ты говорил правду, Тед! Не думал, что до этого дойдёт!

  - Вот сейчас можешь вызвать копов, я… одобряю, - невесело съиронизировал Сайтекс.
 
  - Согласен, - переводя дух, ответил Стив.

  Айрикс подметил, что эта мутация с третьим глазом сейчас кстати: он видел одновременно и холл, чтобы наблюдать за Деном, и люк чердака. Тут он вспомнил, какой кульбит совершил в приёмной спортзала, и решил попробовать ещё раз. Торлин начал набирать номер полиции, но в этот момент люк разлетелся, а из проёма вылетел абберационный Джон! Перевернувшись в воздухе, он упал на ноги в двух метрах от оцепеневших героев….




 

  Омрайт ругался от безысходности, отдёргивая прилипшую руку, но вдруг, увидев что-то перед собой, замер. На полке около него  лежал фен Оманды. Взяв его, герой стал искать розетку, с облегчением обнаружив её под полкой. Включив прибор в электросеть, Ден настроил фен на максимальную мощность. Поднеся его к прилипшей кисти, он ощутил сильный жар. Клейкое вещество нагрелось гораздо более сильно. Через несколько секунд оно потрескалось, и Омрайт, сделав усилие, оторвал кисть от стены, заставив жёлтый клей отлететь кусками!
  - Повезло! – удивился Ден.




 

  Айрикс, выставив руки, процедил:

  - Вы отсюда не выйдете, и я предупреждал о полиции!
 
  Торлин, бросив взгляд на включённый сотовый, сунул его обратно в карман. Джон выбросил в героев два кома клея, который отшвырнул их назад. Очередная порция жёлтого вещества припечатала их тела к заброшенной здесь бесхозной технике, приклеив их к ней.

  - А теперь я советую подписать то, что я требовал, - страшно произнёс Джон, подойдя к прилипшему Стиву. – Мне кажется, что у тебя глаз, увы, не вырастит, - поднеся свою жуткую ладонь к лицу перепуганного Торлина.

  Из пор на ладони стало выделяться жёлтое вещество, которое, кстати, ужасно воняло, что почувствовал Стив, отчего его чуть не вырвало.

  - Л… ладно…. Я всё сделаю… правда! – зажмурив глаза, зарыдал Торлин.

  - Так то, - надменно сказал Айрикс.

  Но тут он, увидев что-то задним глазом, открыл рот. Увесистый тостер ударил его по голове, отчего Джон упал на пол. Бросивший тостер Ден крикнул:

  - Быстро, вызывайте копов!

  Озверевший Джон встал и рванулся к проёму. Стив, быстро повернув голову влево, взял одной свободной рукой маленький телевизор за держатель и швырнул его в Айрикса. ТВ был включён, как знал домочадец, в сеть. Расстояния провода хватило, чтобы телевизор обрушился на Джона также включённым в электричество. Развалившись, он ударил Джона током. Поражённый Айрикс свалился на пол, безумно крича, когда многочисленные искры и змейки электричества покрыли его тело, которое в конвульсиях дёргалось от электрошока, и дым с запахом палёного окружил жертву. Заметив это, Омрайт кинул фен в открытый люк, крикнув:

  - Врубите его, он поможет освободиться от этого клея!

  Пленённые герои, достав лежащие деревянные бруски, подтянули ими фен и, включив его в ту розетку, через которую был включён телевизор, освободились.








                Глава двенадцатая




  Оманда за неимением с собой сотового бежала к ближайшему автомату, чтобы вызвать полицию. Он находился аж за два квартала, но тут она обнаружила, что не имеет с собой карточки для звонка. Вспомнив, наконец, с волнения, что он в полицию бесплатный, она набрала номер. Тут она уже хотела повесить трубку, вспомнив предупреждение Джона. Она  колебалась, наверное, с полминуты, когда на том конце провода оператор спрашивал, кто звонит. Только после того, как он прервал связь, жена Стива решилась перезвонить, и сообщила обо всём том, что ей пришлось ещё недавно пережить.

  Наряд полиции прибыл к бунгало Торлина через несколько минут. Когда копы вошли в дом, их встретили потрёпанные, все в какой-то жёлтой высохшей дряни, трое героев, только что спустившиеся с чердака.

  - Он там… - сообщил Тед, добавив, - если он ещё не умер.

  Несколько полицейских осторожно поднялись на чердак, приставленной складной лестницей, светя фонариками и держа наизготовку пистолеты.

  - Боже, что это за вонь?! – зажал нос один из них, поднявшись, и зажмурив глаза от висящего здесь дыма.

  - Здесь был пожар, что ли? – осматривая задымлённый чердак, произнёс другой. – Кажется, тут что-то сгорело… или кто-то.

  Осветив фонариками пол, полицейские обнаружили груду от развалившегося телевизора, которая продолжала дымить и искрить,… но Айрикса нигде не было!

  - Четырнадцатый, у нас ЧП. Джона не нашли, - отрапортовал по рации полисмен, продолжая рыскать фонарём по чердаку, обходя его.

  - Так как он мог уйти?! Там есть выход на крышу? – нервно спросил по рации стоящий у бунгало лейтенант Джеймсон, подъехавший по вызову.

  - К… кажется есть… - ответил взволнованно коп, - Да, вижу люк наверх. Я его не заметил, он закрыт…. Но не заперт! Кажется, наш друг выбрался отсюда через него.

  - Лезьте на крышу, он может быть ещё там! – чуть не крикнул лейтенант.

  Тут к нему подвели троих потерпевших с Джоном.

  - Что это на вас?! – удивился Джеймсон, увидев на их одежде засохший клей Айрикса.

  - Если скажем, вы нам не поверите, - сказал Стив.

  - Что ж, я ждал подобного ответа, - разглядывая жёлтое вещество, бросил лейтенант. – Всё, связанное с этим типом, становится всё более странным….

  Четыре полицейских выбрались на чуть пологую крышу Бунгало, но на всей её площади они не увидели Джона.

  - Его нет, - отрезал по рации коп.





  Айрикс, как только герои спустились вниз, сделав усилие, перевернулся в сторону. Очнувшись окончательно, он встал, шатаясь, стряхнул с себя оставшиеся обломки от телевизора, и сначала удивился, что выжил после электрошока, однако он понял, что всё дело в его регенерационных способностях. Услышав голоса полиции, он быстро огляделся, не увидев пути к отступлению. Но его третий глаз его увидел! Взобравшись через люк на крышу, он закрыл его и стал думать, что делать дальше. После электроудара его сознание вновь помутнело, мысли путались, выстраиваясь в какой-то утопический клубок странных идей. Заметив краем взгляда внизу патрули, он стал перебирать все возможные варианты. Времени не было, нужно было что-то придумать…. И решение пришло вдруг само собой! Взглянув под ноги, он обнаружил, что стоит на солнечных панелях, установленных по всему диаметру крыши. Что-то в его мозгу подсказывало, что они и есть – ключ к решению. Не долго думая, Айрикс распластался на одной из панелей животом вниз. И тут же почувствовал прилив энергии, очень мощной!... Панели заискрили все разом, затем расходящейся волной разошлись, вобранной плазменной энергией, аккумулирующейся в его организме со всё умножающимся коэффициентом. Айрикс осознал, что это значит. Тут он вдруг понял, что ему конец,… если только: следующая мысль немного испугала его, затем смутила: «да, а почему и нет, теперь мне терять нечего!»

  Услышав шаги в чердаке, он набрался решимости, разогнался и прыгнул с крыши на задний двор, где не было полиции. Совершив гиперболическую дугу в двадцать метров, он упал на траву, смяв кустарник, на колено и руку, ни сколь не повредив себе. Он на это и рассчитывал, и скрылся в деревьях….

  - Проклятье, так мы его никогда не найдём! – выругался Джеймсон, выслушав полицейского через рацию.

  - Вы, - обратился он к героям. – Сейчас подъедет скорая, вас обследуют, но никуда на исчезайте. Проследуйте за мной. Нужно снять с вас показания.

  - Моя жена, Оманда, с ней всё в порядке? – взволнованно вспомнил Стив. – Это она вызвала вас?

  - Да, - просто ответил лейтенант. –Успокойтесь, мистер Торлин, она сейчас в участке.






  Продавец магазина одежды не заметил пропажу бежевого плаща и шляпы, когда консультировался с покупателем. Теперь Айрикса не узнает разыскивающая его полиция. Он незаметно вышел из магазина, тут же одевшись в только что взятое.

  Синтия Вэймос как всегда во второй половине дня шла после работы к себе домой, который был недалеко от её места работы. Она торопилась, спеша закончить со своими делами дома, и её широкополая шляпа то и дело норовилась слететь с головы, поэтому она поддерживала её рукой впереди себя так, что она еле что различала перед собой. Но она прекрасно знала маршрут, поэтому могла бы найти путь домой вслепую, и, зная это, не сбавляла темп. Заметив зелёный сигнал светофора, она ринулась по «зебре». И неожиданно столкнулась с идущим напротив прохожим! От удара слетела его бежевая шляпа. Прохожий поспешно развернулся, чтобы поднять её, и тут из его затылка на неё уставились два глаза! Ошарашенная Синтия закричала истеричным криком. Глаза моргнули, и Джон быстро повернулся к ней, потребовав:

  - Заткнись!

  Но Вэймос не унималась, она впала в паническое состояние, продолжая кричать и привлекать пешеходов, снующих по тротуарам города. Айрикс, заметив это, вспомнил про свою обберировшую мутацию, и нахлобучил шляпу, скрыв свои лишние глаза, один из которых добавился неожиданно даже для него самого.

  - Слушай, ты, если не прекратишь эти вопли, клянусь, ты очень пожалеешь! – вдруг резко надавил на неё обозлившийся Джон, на что бедняга только ещё сильнее испугалась, начав звать на помощь, чувствуя, что от ужаса не в силах шевельнуться.

  - Ну как знаешь! – высказал, процедив, Айрикс, и тут почувствовал жжение в груди.

  Раскрыв полы своего плаща и свою одежду, оголив, таким образом, эту часть тела, он с удивлением обнаружил, что она в центре груди светится каким-то ярко-оранжевым светом! Из этого центра выскочил светящийся, такого же цвета, плазменный сгусток, и с молниеносной скоростью поразил несчастную Синтию. Она вспыхнула как факел! Горящая Веймос, крича, побежала, не зная, куда по дороге. Прохожие в страхе смотрели ей вслед, замерев. Не добежав до тротуара, она рассыпалась костями, выжженная дотла… 


  - Боже, этого не может быть… - пролепетал кто-то.

  Джон не заметил, что светофор светится красным. Тягач с прицепом оглушил его клаксоном. Айрикс резко развернулся, увидев отчаянно тормозящий грузовик, приближающийся к нему. Джон рефлекторно выпустил в него сразу три плазменных шара. Они вонзились в кузов, расплавив металл бороздами. В следующую секунду тягач взорвался, перевернувшись в воздухе, заставив отлететь от него горящим колёсам и частям корпуса, и упав металлоломом на крышу полуразвалившегося прицепа, продолжающего полыхать в двух метрах от Джона.

  - Приезжайте, скорее! – кричал в сотовый прохожий.

  Заметив это, Айрикс выстрелил в него плазмой. Бедняга взорвался горящими частями, а телефон отлетел, разбившись о стену дома. Все с криками стали разбегаться от этого монстра в разные стороны, а движение на перекрёстке остановилось.

  Услышав полицейские сирены, Джон выговорил:

  - Нет!

  Тут он неожиданно получил удар по голове. Взявшись за неё руками, он вновь потерял шляпу, из-за которой и не увидел подошедшего. Проломленный кровоточащий затылок монстроподобного Айрикса смотрел на храбреца, ударившего его глушителем автомобиля, уже тремя глазами! Последний вырос между двумя другими прямо у него на глазах! Увидев ими шарахнувшегося от этого зрелища авто мастера, Джон развернулся к нему, гневно  уставившись на него. Мастер неуверенно прикрылся своим глушителем. Айрикс выпустил в него свой клей одновременно двумя руками, приклеив его к зданию, затем вновь раскрыл одежду, обнажив на груди свой естественный плазмоизлучатель. Мастер зажмурился. Джон выстрелил… и глушитель в руках авто мастера в три секунды расплавился раскалённым опадающим жидким металлом! Мастер вовремя выпустил его из рук. Айрикс подошёл к нему, злобно смотря на него… но тут прозвучал голос Джеймсона из мегафона:

  - Сдавайся! Тебе некуда идти, ты окружён! Отпусти его!

  Джон стёр кровь с глаз на затылке, увидев ими оцепление из пятнадцати прибывших патрульных машин, перекрывших перекрёсток. Тут подъехали два бронекара со спецназом. Он стал выходить из машин весь в защитном обмундировании, прикрываясь бронированными прозрачными щитами.

  Внезапно Айрикс, не разворачиваясь, бросил с двух опущенных рук назад порции из нескольких клейких комьев. Они припечатали откинувшийся наряд спецназа к бронекарам. Джеймсон, спрятавшийся за одной из полицейских машин, увидел, как беспомощные спецназовцы прилипли к кузовам, не имея возможности пошевелиться. Кляксы чего-то жёлтого размазали обе машины наряда, как и их самих.

  - Ну, всё! Выпускайте вторую группу! – разозлился лейтенант. – Держитесь врось.
  Командир спецназа выговорил из машины:

  - Отдаю распоряжения им здесь я. Огонь на поражение!

  Вторая группа спецназа, выйдя из бронекаров, нацелила автоматы на застывшего спиной, но прекрасно всё видящего мутировавшего Джона. Команда почти одновременно начала палить в него, но тот успел отскочить от пуль, мгновенно прыгнув вверх. Град пуль обрушился на фасад второго этажа, разрушая облицовку дома, но Айрикс оказался на удивление быстрее, на лету пробежав в сторону по стене, перекувыркнулся через себя назад, и, падая, выпустил контрудар своим клеем, облившим несколько автоматов, которые от этого тут же потеряли свою работоспособность, а пара комьев жёлтого вещества настигла лица двоих спецназовцев, которых спасло защитное забрало, однако не защитило от залипания нижних частей лиц.

  Джон упал на две ноги среди палящих спецназовцев. Многочисленные пули от автоматов, направленных на него, изрешетили его фонтаном кровавых брызг. Окровавленный с ног до головы Айрикс и не думал умирать: напротив, кажется, ранения его только разозлили – разорванная одежда уже не скрывала жуткое светящееся пятно у него на груди. Из него вырвался внушительный плазменный шар, раскидавший горящих спецназовцев. Восстановив усилием мысли левую руку, и видя регенерированными задними глазами фланг, он швырнул такой же внушительный ком клея в него. Не долго думая, Джон развернулся и поджарил их своей плазмой. Клей вспыхнул, превращаясь в чёрное раскалённое смоло-образное вещество. Бедняги расплавились до покрытых этой смолой скелетов, стекающей с них. Асфальт дороги вокруг них тоже расплавился.

  - Никуда не уходите! – выговорил лейтенант троим героям, всё это в удивлении наблюдавших в патрульной машине, так и не доехавшим до скорой, и закрыл дверцу.

  Присматриваясь к быстро восстанавливающимся этим «ходячим феноменом», Джеймсон прицелился в его светящуюся грудь, спрятавшись за ближайшим к нему патрулём. И выстрелил двенадцать раз, выпустив всю обойму. Все пули оплавились, растворившись в плазменной червоточине в груди, она ничуть не пострадала, а вот Айрикс заметил из-за этого Джеймсона. И выстрелил чередой плазменных шаров.

  - Чёрт! – опешил лейтенант, чудом увернувшись от взлетевшей от взрыва полицейской машины.

  Следующие два шара попеременно обрушились под ногами улепётывавшего Джеймсона, взрывая асфальт и оставляя после себя оплавленные ямы. Горящая машина грохнулась перед лейтенантом, заставив его остановиться. Этого хватило, чтобы очередной пламенный сгусток настиг его, заставив сгореть до основания за несколько секунд.

  - Ну, всё! – решительно и озлобленно высказал Сайтекс, выбравшись из машины.

  - Тед, ты куда?! – обеспокоился Ден.

  - Спокойно, у меня, кажется, созрела идея, - обнадёжил его и Стива Тед. – Стоит попробовать.

  И побежал назад. Добежав до стоящего трамвая, он зашёл в кабину машиниста, которого по известным причинам там не было. Потянув рычаг хода, Сайтекс заставил его набирать скорость. Тед заметил этот трамвай, а также и то, что Джон стоит на путях.

  Тем временем единственный не пострадавший командир спецназа украдкой скрылся в уехавшей отсюда машине.

  Усиленно восстанавливающийся Айрикс не заметил, как бешено мчащийся трамвай, сбив на ходу стоящую на пути полицейскую машину, приблизился к нему. Джон увидел транспортное средство слишком поздно: трамвай сбил его, слетев с рельс, и проехал по нему! Тед выскочил из кабины за секунду до того, как трамвай врезался в здание, обрушив часть стены.

  Как оказалось, он отрезал Айриксу ноги! Он истекал кровью, конечности валялись дальше от него. Он лежал, пытаясь подняться на руках. И тут вдруг из его культей стали вырастать конечности. Но, к удивлению героев, судя по всему, регенерация не справлялась с задачей, и вместо ног у Джона стали на глазах вырастать мерзкие тёмные щупальца! Их было пять, и они продолжали расти, достигнув двух с половиной метрового размера. Испугавшийся Тед не придумал ничего лучшего, как спрятаться в том же трамвае. Монстр-Айрикс встал на свои щупальца и разъярённо напал на корпус трамвая, обхватив его парой щупалец, отчего он помялся, заискрив внутри салона.
 
  Монстр с силой швырнул помятый трамвай с Сайтексом внутри, оторвав корпус от разрушенной стены. Транспорт врезался в дорогу, проехав на ней, упав набок.

  - Теперь я за него возьмусь, - произнёс Омрайт и, выбежав из машины, побежал к стоящему в заторе пустующему самосвалу.

  Он был заведён, осталось догадаться, как им пользоваться. Это была бетономешалка с находящейся в ней нагретой смолой. Приметив тумблер на панели с надписью «Сброс», Ден сказал: «Ага!»

  Монстр-Джон вновь отвлёкся, переворачивая щупальцами трамвай. Омрайт подъехал осторожно, задним ходом, и спустил смолу на монстра, когда тот показался из-за трамвая. Она облила его, и он неожиданно закричал. Затем обмяк, отпустив трамвай.
 
  Внезапно развернувшись в сторону самосвала, чёрное от смолы чудовище засветило свою грудь, но тут светящееся пятно потухло, и тварь упала навзничь замертво….








                Глава тринадцатая




  - Он мёртв? – непонимающе спросил подошедший Стив.

  - По моему опыту скажу честно: сомневаюсь, - ответил Тед, смотря на покрытого горячей смолой лежащего монстра.

  - Ну, во всяком случае, мне удалось вывести его из строя, - заметил Ден.

  - Да, странно, что смола так подействовала на него, - заявил Сайтекс. – Ведь этот гад смог выжить после удара высокого напряжения.
 
  Тут он услышал звуки приближающегося транспорта. Обернувшись, герои увидели эскорт из военной техники: БТР-ы и милитаристские джипы.

  - А вот и кавалерия, - проговорил Тед.

  Но в этот момент монстр ожил, встав на свои щупальца! Увидев военных, он стёр с груди смолу, открыв светящееся пятно.

  Услышав его, герои увидели это. Сайтекс крикнул:

  - Берегись!

  Они рухнули на асфальт, когда плазма проскочила над ними, взорвав очередную полицейскую машину. В следующую секунду монстр пальнул ещё раз и ещё, начав взрывать автомобили, пока пожарище от них не затмило видимость остановившихся от этого военных.

  - С вами я ещё разберусь! – зловеще пообещал монстр, обращаясь к героям, и, внезапно развернувшись, прыгнул на стену здания.

  Затем вышиб часть кирпичной кладки одной из щупалец, юркнув в образовавшуюся брешь. Это оказался склад. Разрушив противоположную стену, чудовище скинуло щупальцем крышку колодца в переулке, нырнув в канализацию, но никто этого не видел….

  Военные, пробившись через пожар, подъехали к героям.

  - Это очень опасный тип, - заявил Тед командиру взвода. – Он стал настоящим чудовищем!

  - Мы знаем, - невозмутимо произнёс в ответ тот, не смотря на Сайтекса, а обратив внимание в своих широких зеркальных очках на разрушенную стену склада.

  - Двадцать шестой, проверить склад, перекрыть его со всех сторон и территорию близ лежайших зданий, оцепить кольцом весть район, - сказал он в рацию своим. – Эвакуировать оставшихся в нём людей. Это - Кронал 2, подтверждаю.

  - Постойте, вы что, знаете, что это? – не понял недоумённо Тед.

  - Вы – непосредственные свидетели этого явления, так что советую держать язык за зубами, - заявил многозначительно ему командир взвода. – Вы же понимаете, что это – секретно, совершенно секретно.

  - Так вы знаете про первый случай с Либери, я угадал? – не преминул сказать на это Сайтекс.

  - Я знал, - услышав это, высказал Стив. – Что вы осведомлены об этом проекте.

  - Откуда вы это знаете? – недвусмысленно спросил их командир. – Вы что-то накопали в Сети…., - догадался, покачивая вверх-вниз голову. – Что ж, придётся проследить за вами.

  - Только не говорите мне, что взломаете мой компьютер, - выговорил недовольно Торлин.

  - Именно это мы и сделаем в первую очередь, - пообещал командир.

  - Поверить не могу, из-за вашей секретности я втянулся в эту заварушку, вследствие чего была подвергнута риску жизнь моей жены, не говоря уже о конце моей карьеры и моём испорченном доме! – взвился Стив, засмеявшись мрачно.

  - Так вы, я полагаю, некто Стив Торлин? – угадал командир. – Бывший глава «Эль-компани» значит. Что ж, мистер Торлин, исходя из того, что вы подозревали неладное с этой компанией, могу лишь сказать, что не нужно винить нас, поскольку вы сами согласились на такой риск, подписав права на руководство фирмой.

  - Может, раз вы всё знали, это вы и подослали Айрикса, как подставного агента, в компанию, откуда нам знать? – предположил Ден.

  - Не говорите ерунды; он стал для нас таким же сюрпризом, как и случай с первым Кроналом, - признался командир. – А теперь… пройдёмте в фургон для обстоятельного описания свойств Кронала-2…. Судя по тому, что олицетворяет собой их последствия, нам это будет крайне интересно.




  Кронал-2, как окрестил его командир военного взвода, быстро полз на щупальцах по коллекторам, пытаясь периодически вслушиваться в происходящее наверху, стремясь скрыться подальше от военных. Но, как он не напрягался, ничего не слышал. Однако неожиданно от стал слышать какие-то голоса, перемешанные с помехами. Сосредоточившись, он различил диктора радио. Заинтересовавшись, этим своим новым свойством монстр-Джон сделал над собой усилие, настроившись внутри себя на другую станцию, кажется – это была какая-то музыка. Постепенно он настроил частоту, которая стала без помех, и музыка стала чистой.

  - Интересно, но зачем мне это? – размышлял вслух Кронал-2.

  «Постойте,… что это, ты слышал? Это ты, Стен?» - услышал в ушах он недоумённый голос.

  Монстр-Айрикс, задумавшись, сказал:

  - Нет, а ты – кто?

  - Очень смешно, я сейчас в эфире, простите, радиослушатели, - был ответ.

  Кронал-2 вдруг понял, что это то, что ему и нужно! Для его безумного плана. Цепочка мыслей выстраивалась в чёткий план. Теперь Кронал-2 осуществит его гораздо легче и быстрее. Никто не сможет противостоять теперь ему!





  Выслушав рассказ героев, командир записал его на диктофон, а затем, оставив их в фургоне, зашёл в переносной командный пункт. По сведениям, данным военными, он сказал остальным командирам, включая генерала, по связи:
 
  - Он канализации…. Да, сейчас обследуем…. Всё перекрыто, введём комендантский час по всему городу. Этот тип или, вернее, существо, вы не поверите, с щупальцами, глазами сзади и спереди, способен к регенерации тканей, кроме того, испускает из рук клееобразное вещество, и из груди – плазму высокой температуры.

  - Да-а, проблема нас ждёт с ним нехилая…. – задумчиво проговорил генерал.






  Радиостанция, крупнейшая в городе, находилась на его окраине, в жилом спальном районе. К ней примыкала высочайшая в штате арматурная радиовышка. Этот район не был оцеплен, и станции работали в ней, но в связи с происходящим, периодически сообщали о введённом комендантском часе с инструкциями гражданам не выходить из своих домов, и не паниковать, поскольку это лишь проверка взрывчатки, предположительно спрятанной и заложенной в городе, по крайней мере, как было проинструктировано им властями.

  Работник станции проходил по коридору, как внезапно боковая дверь вылетела вперёд, соскочив с петель, заставив отшатнуться работника. Из проёма вышло нечто с щупальцами, всё в крошащейся застывшей смоле, и схватило перепуганного работника щупальцем, поднеся его к себе.

  - Где у вас сейчас эфир главной радиостанции?  - спросил его монстр злобно.

  Щупальце сдавило беднягу, давая понять, что у спрашивающего нет времени.
 
  Работник понял это и сказал:

  - Н… на втором этаже, кабинет 25.

  - Хорошо, - произнёс монстр, ослабив хватку.

  - Отпусти, прошу, о Боже! – взмолился перепуганный работник.

  - Как скажешь, - ответил Кронал-2, с силой швырнув несчастного щупальцем, отчего тот разрушил стену, упав замертво.

  И направился на второй этаж.

  - Повторяем, ситуация под контролем. А теперь продолжаем трансляцию передачи, - говорил диктор в микрофон.

  И тут услышал в наушниках сплошные помехи.

  - Что?! – не понял диктор.

  В кабинет прямо из стены, которая разлетелась кусками, ворвалось чудовище! Все в кабинете ужаснулись, увидев его.

  - Передача окончена, - проговорил, ухмыльнувшись, чёрный монстр.

  Смола растрескалась и слетела, разлетевшись кусочками, от Кронала-2. Под слоем смолы оказалось тело с тёмными щупальцами, мутировавшее какими-то прожилками, пульсирующими по их коже, и всему телу, и иногда мерцающими в разных местах. Тело стало оранжевым, включая лицо, потерявшее свои волнистые волосы из-за смолы. Оно приобрело весьма зловещий вид благодаря выросшим клыкам, и возникшему на левой щеке шестому глазу! Он был неестественно больше двух других на лице и имел два зрачка.

  - О Боже!  - вырвалось у диктора.

  - Сними наушники и отойди к стене, - приказал ему монстр хриплым рычащим голосом от гнева.

  Диктор послушно сделал это, после чего чудовище подползло к его креслу, тут же выстрелив из руки клей, приклеив им диктора к стене. Все в кабинете ринулись от монстра. Тот быстро кинул к ним порцию жёлтого клея, приклеив одного к полу, второго ко второй стене с аппаратурой, затем, заметив третьего, уже подбегающего к дыре в стене, натянул провода на полу щупальцем, отчего тот споткнулся, упав лицом вниз. Кронал припечатал клеем и его. Причём всех он приклеил таким образом, что заклеил им рты, чтобы они не позвали на помощь. Затем устроился на место диктора, настроившись на волну той станции, а после и не другие станции города, пока не стал слышать все одновременно. Кронал-2, поняв, что способен глушить их, сделал это, после чего, перенастроил собой их на эту, которую, в свою очередь, вновь восстановил.

  Он обнаружил и нашёл это здание радиостанции по точно уловимым слышимым волнам, чёткость передачи которых возрастала по мере приближения к ней.

  - Внимание слушателям! – заявил в многосторонний эфир Кронал-2 уже отработанную им речь. – Перед вами выступает новый мэр города. Выходите из домов, всеобщая мобилизация в квартале Леймс, района Гелтрин. Не паниковать, сохранять спокойствие, всё под контролем. Собирайтесь на площади им. Франклина, пока сапёры нейтрализовывают мощный заряд. Советую следовать инструктажу, поскольку выяснено, что бомба достаточно мощная, чтобы разнести полгорода.

  - Что за? – не понял прослушивающий это один из военных.
 
  Он доложил об этом командиру. Эфир к этому времени вновь был заглушен.

  - Это он, - заявил командир. – Что этот психопат-монстр задумал, чёрт подери?!

  - Остаётся догадываться, сэр, но он каким-то образом настроился на радио эфир всех станций в городе, я проверил, - сказал военный.

  - Что ж… либо он, таким образом, не хочет привлечь внимание граждан-обывателей, чтобы смыться из города, - предположил командир. – Либо.… Только не это!

  - Что? – не понял военный.

  - Где крупнейшая радиостанция в городе? – быстро спросил его командир.

  - Там же, куда он сказал радиослушателям мобилизоваться.

  - Всех наших туда, быстро! – приказал командир. – Да,… и этих троих тоже…. Нам нужна консультация по этому монстру. Один из них, как я смог узнать, имел дело ещё и с первым случаем.







                Глава четырнадцатая




  Друзья, ехавшие в фургоне с командиром, недоумевали.

  - Куда мы едем? – спросил Тед.

  - К нему, - сухо отрезал командир, сидя на первом сиденье, добавив, повернувшись к Сайтексу, сидящем на заднем, - Вы, Тед, ведь не понаслышке знаете, на что способен Кронал?

  - Вы и это узнали? – мрачно усмехнулся Сайтекс.

  - А вы сомневаетесь в наших полномочиях в качестве консультантов ФБР? Они и указали на вас.

  - И что же им известно? – осторожно спросил Тед.

  - Только то, что все скрытые от общественности жертвы Кронала-1 не могли умереть так, как если бы к этому был причастен обычный человек. И что документы, что были изъяты из лаборатории той же Федеральной Разведкой, косвенно подтвердили это. Агенты предполагают, что именно вы смогли уничтожить первого монстра. А вот как вы это сделали, вы нам и расскажете.

  Увидев, что командир продолжает молча смотреть на него, Сайтекс сразу ответил:

  - Могу лишь сказать, что мне удалось это сделать в той же лаборатории, при помощи одного из препаратов Либери, именуемым «Кроналом-Х». Однако спешу заверить, что я отнюдь не компетентен в той деятельности, которой были заняты создатели «Кронала», поэтому….

  - Я вас понял, - перебил его мысли командир. – Спасибо за прямоту. Вы нам ещё понадобитесь, - и отвернулся.

  Проезжая по улицам, герои заметили людей, идущих куда-то всё увеличивающейся толпой. Они шли в том же направлении, куда и направлялся фургон.

  - Что происходит? – удивился Стив.

  Командир и водитель не ответили, лишь включив магнитолу, из которой выбивалось шипение. Командир крутил ручку настройки, но ничего кроме шипения почему-то не ловилось.

  - Что с радио? – не понял Ден.

  - Ладно, Кронал-2 обладает ещё одной способностью, обнаруженной недавно – он может глушить радио эфир, и более того – настраивать его на себя, - признался, объяснив, командир.

  - Да? Это правда? Но…. – Тед осёкся, поняв, что это может означать.

  - Правильно предполагаете. Поэтому вы видите то, что видите, - сказал командир, и рассказал героям всё, что сделал Кронал-2 за последнее время.

  По мере того как они подъезжали к радиостанции, они могли наблюдать как толпа, идущая в тот район, наряду с водителями машин, стала всё более увеличиваться. Одновременно с этим, часть людей бежала вовсе не туда, наоборот, стремясь покинуть город. Начались волнения. Тут стали подъезжать бронетранспортёры, перекрывая собой дороги. Из них через громкоговорители звучали призывы вернуться домой, и что прослушанное по радио являлось ошибочной информацией, но, казалось, никто не верил в это. Толпа и шофёры, создавшие сумятицу, состояли, конечно же, не из всех жителей города, а лишь из тех, кто слушал тогда радиоприёмники, мобильники и магнитолы; телезрители и пользователи Интернета, как и те, кто в этот момент находился вне дома, естественно, в её число не входили. Ко всей этой неразберихе добавились всё прибывающие к району военные, часть из которых отгоняла мобилизующихся туда граждан.

  Фургон подъехал к зданию радиостанции. БТР-ы окружили его со всех сторон, а оставшиеся отгоняли из площади, которая примыкала к зданию, тех, кто ещё тут оставался из толпы.

  - Что вы затеяли? – насторожился Тед.

  - Нейтрализовать его, пока он внутри. Замуруем гада завалом, тогда он больше не ускользнёт, - ответил командир, готовясь к военной операции, вооружаясь мегафоном, рацией и автоматом.

  - Что?... А если его там нет? Вы проверяли станцию? – спросил Сайтекс.

  - Он точно там, - заверил его командир.

  - А вдруг там кто-то остался? Пленные заложники. Я знаю, что он не оставляет на пути никого просто так.

  - Спасибо за сведения. Но теперь это не ваше дело, - ответил командир.

  - А как же люди? Вы ими пожертвуете? – возмутился Ден.

  - Это вопрос национальной безопасности, мы не можем рисковать, - просто закончил тот, и вышел из фургона.

  - Понятно, типичная тактика властей и военных, - бросил Тед, на что оставшийся с ним водитель сказал:

  - Оставайтесь внутри. Эвакуационная группа вывезет вас из города, как только разберётся с толпой на площади.

  Был уже вечер, и оранжевое солнце стало клониться за дома, погружая город в вечернюю зарю.

  Когда последние люди покинули территорию площади, командир отдал приказ БТР-ам направить зенитные установки на станцию.

  - Пли! – отдал команду он, и техника одновременно выстрелила.

  Залп оглушил героев громким хлопком, всё ещё остававшихся в фургоне и наблюдавших всё это из его окна. Ракеты поразили здание радиостанции многократными попаданиями снарядов. Кирпичи повылетали от взрывов со всех сторон здания, и оно начало разрушаться. Повалившись на полностью разрушенное левое крыло, оно окуталось клубами серого дыма и пламенем горящих внутренних конструкций. Командир отдал приказ повторного залпа. Тот разнёс здание окончательно, погрузив руины из бетонных блоков и кирпичей в бурлящее месиво из взметнувшейся извести, огня и дыма.

  - Отлично! – похвалил командир своих в рацию.

  Но тут все, включая технику, подскочили от толчка. В следующую секунду с завала стали ссыпаться кирпичи, и он разлетелся во все стороны, и из коричного растёкшегося пылевого облака, накрывшего всех тут, появился огромный, метров двадцать в высоту, монстр! Все, и, в частности, командир, застыли от увиденного, не ожидав подобного…. Чудовище выглядело жутко: стояло на ставших гигантскими скользких блестящих коричневых щупальцах, покрытых какими-то шевелящимися отростками. Его внушительное тело было тёмно-оранжевым, и было испещрено пульсирующими, сильно выделяющимися, изредка зловеще перемигивающимися между собой, жилами, новые из которых вырастали из кожи на глазах у всех, кто на него сейчас смотрел. Из этого тела вдруг вылезли, из его боков, ещё три дополнительные, кроме двух других, колоссальные оранжевые руки, пальцы на которых стали длинными и оканчивались выползающими из них чёрными когтями! Но самая ужасная мутация случилась с лицом Кронала-2: на удлинившейся шее была лысая оранжевая морда из трёх вышеупомянутых глаз спереди и трёх – сзади, вздёрнутого носа и огромной широкой пасти, заполненной длинными клыками, из левого края морды выходил отросток, извивающийся и заканчивающийся ещё большим, чем лишний двух-зрачковый спереди, глазным яблоком. Оно было красным и знаменовалось зелёным светящимся крестообразным зрачком. Грудь монстра светилась гигантским плазменным овалом.

  Кронал-2 не спеша высматривал проглядывающую сквозь проблески рассеивающейся пыли технику с направленным на него серьёзным оружием и самих военных, окруживших его со всех сторон. Высматривал всеми своими ужасными, ставших тоже красными, глазами, а тот седьмой, что вырастал на отростке, периодически обозревал ситуацию на сто восемьдесят градусов. Кронал должен докончить план, что он задумал, что пытаются предотвратить сейчас военные силы, посланные властями. «Эти самонадеянные глупцы, не знающие, насколько они глупо выглядят сейчас в моих глазах!» - размышлял Кронал-2. – «Они не поняли, что я стал неуязвим и могущественен! Нет, я непременно сделаю то, что задумал, и никто тогда будет не в силах помещать мне!»

  Кронал-2 планировал запугать через радио эфир всех жителей планеты, чтобы убедить их в том, что его требуемая власть будет неограниченной. Благодаря своим суперспособностям он с лёгкостью мог дать отпор тем, кто не согласится на его условия, предварительно укрепив гарантии своей власти, уничтожив весь военный контингент мира и часть властей, дезорганизовав её. Это поняли и командир с героями.

  Глаз монстра на отростке направил себя прямо на ужаснувшегося Теда, смотрящего на него, не моргая, и открыв рот, сидя в фургоне военных. Сайтекс невольно сморщил лицо от отвращения, смотря на этот жуткий глаз, вспомнив тот у первого Кронала. Тут Теда отвлёк Стив, положив ладонь ему на плечо, отчего Сайтекс вздрогнул. Затем повернул голову к нему.

  - Дружище, я не пойму, ты, в самом деле, думаешь о том же, что эти военные? – дрожащим голосом спросил Торлин.
 
  - Эта тварь намерена поработить мир, - уверенно произнёс в ответ Тед.

  - Залп по моей команде, - опомнился командир, говоря в рацию взводу. – Кончай его!

  Но военные не реагировали. Сквозь пыль командир иногда видел своих, всё также уткнувшихся с БТР-ров на монстра.

  - Я сказал «пли»! – зло крикнул в рацию командир.
 
  Ракетчики будто не слышали его приказ, хотя должны были. Тед, увидев это, выскочил из фургона, подбежав к изумлённому командиру. Тут Кронал-2 стал испускать яркий свет, исходящий из груди, сопровождаемый неприятным и не предвещающим ничего хорошего гулом.

  - Вы не поняли?! Он заглушил вашу частоту! – истошно закричал Сайтекс командиру. – Убирайтесь отсюда, пока не поздно!

  Тот растерянно уставился на тварь, спросив:

  - Но как он это сделал?! Она же засекречена!!!

  - Это не имеет значения, он сейчас выстрелит своей плазмой. Заметили, что пятно у него стало несколько больше! – нервно проговорил Тед, и побежал к друзьям.

  - О…. нет! – обречённо сказал командир, вцепившись взглядом в этот свет. – Интересно, как я теперь сообщу своим о том, что надо уходить? Мы отрезаны!

  Сайтекс рывком открыл боковую дверь фургона, повелев Стиву с Деном: «Бежим отсюда!»

  - Но… - хотел что-то сказать Торлин, как вдруг Кронал-2 выстрелил полутораметровым плазменным сгустком!
 
  Тот впился в железную арматуру нижнего яруса стоявшей около разрушенной станции радиовышки. Железные опоры взорвались раскалёнными каплями расплавленного металла, разлетевшимися от эпицентра в разные стороны на пятнадцать метров. Некоторые из них упали на БТР-ы, оплавив их броню. Гигантская радиовышка с полу оплавленным основанием начала со скрежетом прогибаться, пока оставшиеся опоры не прогнулись и не полопались от перегрузки веса! Все, кто тут находились, очнулись, побежав прочь от неё, и разворачивая технику. Кое-кто начал палить в монстра из автоматических винтовок.  Вышка начала падать прямо в сторону наших героев, в ужасе увидевших это как только они выбрались из фургона. Махина накрыла, снеся основанием в сторону со взрывом, два уезжающих от неё БТР-а, из которых с криками вылетели горящие военные. Затем обрушилась на фургон, заставив его смяться в лепёшку из металлолома, из которой повылетали в стороны переворачивающиеся колёса. Ден оторопело взглянув вверх, убегая, увидел покрывшую небо чёрную от вечернего света арматуру, падающую всё быстрее всей своей многометровой величиной на него! Тот закричал, споткнувшись, и упал на асфальт.

  - Ден, нет! – крикнул Стив, подбежав к другу, и буквально вылетел из-под обрушивающейся на них вышки в последний момент, когда та рухнула на площадь.

  Тед вовремя отбежал в сторону, увидев, как эта радиовышка задела электропровода, протянувшиеся вдоль площади, отчего те со снопом искр разорвались. Они, как смертоносные хлысты, отлетели в разные стороны, часть из которых настигла пару оцепеневших от этого военных. Промелькнула яркая вспышка с треском, и поражённые военные отлетели от электрических искр и дуги в 2500 вольт!
Верхняя же часть вышки рухнула прямо на пятиэтажное здание. Оно обрушилось в считанные секунды под её весом, из всех окон одновременно вылетели окна, а в первом этаже из-под разнёсшейся в осколки витрины вылетели бытовые приборы. Летящий холодильник снёс очередного вояку, когда тот даже не заметил его приближение….

  - Вот чёрт! – проговорился командир, только сейчас осознавая, что вышка упала от него всего в нескольких метрах.

  Услышав в рации позывные, он очнулся, поняв, что связь по каким-то причинам возобновилась.

  - Сер, что прикажете? К… кажется, оно понимает, что окружено, - послышались узнанные голоса своих.

  - Естественно, оно разумно, - ответил, буркнув, командир, дав распоряжение, - поэтому не дайте ему уйти, сжимайте кольцо,… сколько вас там осталось…. И прикончите с зениток все сразу, без приказов! – подчеркнул он, выделив последнее.

  - Есть, командир.

  БТР-ы сделали круг уже, подойдя ко всё осматривающемуся и выжидающему монстру на десять метров. Множество военных не прекращали стрелять из винтовок по чудовищу, но оно не замечало своих небольших ран, затягивающихся в следующие три секунды. Командир, заметив это, выговорил про себя: «Эту тварь убить будет непросто….»

  - Что они делают? – смотря на это, убивался Тед, - не надо так близко к нему. Они что, не понимают?!

  - Давайте синхронный залп с последовательными, залп, залп, за-алп! – крикнул командир в рацию.

  БТР-ы спустили ракеты в Кронала. Около ста с лишним ракет полетели со всех сторон в чудовище. С десяток в него попало, но тот резко пригнулся, и туча ракет, промахнувшись, полетела дальше над головами вояк и героев. Те, которые попали в Кронала, взорвались многократными огненными шарами, из которых брызнули фонтаны чёрной крови и кусков оранжевой горящей плоти. Монстр взревел. Другая поразила часть противоположно летящих снарядов, взорвавшись над пригнувшимся чудищем. Остальные же поразили стоящие вокруг площади здания, заставив их стены разлететься частями кирпичной кладки и брызгами осколков тонированных стёкол фасадов. Все отшатнулись от взрывов. Кроналу, видимо, надоело это всё терпеть, и он, взревев, обрушил одну из своих щупалец на БТР, смяв его в лепёшку вместе с находящимися в нём военными. Затем внезапно схватил своей ручищей другой, подняв его над собой, и со всей силой кинул его в третий. Произошёл чудовищный взрыв от повреждённых ракет, отчего многие детали и горящие колёса с обрывками ракет разлетелись в несколько сторон. Одно из колёс, крутясь, словно горящий обруч, пронеслось в миллиметре от командира, чуть не задев его голову.

  - О Боже! – выговорился он.

  Некоторые БТР-ы выстрелили вновь. Кронал вовремя сжал отросток с глазом к морде, и ракеты промахнулись.

  - Мы его сжали в тиски, добивай гада! – приказал командир.

  Но БТР-ы, кажется, опять его не услышали. Вместо этого начали рассредоточиваться.

  - Да что же это! – не выдержал комбат.

  Монстр обрушил с силой часть щупалец, взметнув непроглядную пыль по всей площади. Тут сквозь неё командир заметил, что несколько БТР-ов направили ракетницы куда-то в сторону от чудища. Комбат рефлекторно поднёс рацию к уху, чтобы спросить, что они делают, но неожиданно услышал странный голос сквозь помехи: «Левый фланг – пятнадцать градусов ниже и тридцать – правее», и тут же: «Правый фланг, пятнадцать градусов ниже и двадцать шесть – левее». Командир взглянул на дисплей рации, с ужасом увидев, что голос транслируется на его частоте!

  - Твою мать! – оторопел он, начав немедленно и быстро говорить в рацию: «Батальон, отмена огня, отмена огня!»

  Но его не слышали. Кронал был почти не виден из-за пыли, поэтому никто не видел, как он что-то говорит своей пастью….

  - Хитрая сволочь! – зло изумился комбат, и бросился к мегафону, но было уже поздно.

  - Пли! – сказало чудовище.

  И БТР-ы, не видя ни зги, пальнули друг в друга. Ракеты взорвали шесть из них, отчего они подлетели, горя, на два метра, рухнув в марево огня.

  - Этот Кронал становится всё опаснее, - поняв всё, произнёс Стив, на что Ден только тяжело выдохнул, закрыв глаза.

  Тед, видя всё это, тоже догадался о причине происшедшего.

  И тут Кронал-2 озверел: Нагрев свой плазмоизлучатель до ослепляющего свечения, он начал выстреливать чудовищной температуры яркие сгустки энергии. Первый угодил в один из оставшихся БТР-ов. Внушительный взрыв снёс его боком, и тот, подлетев, весь в правом боку оплавленным нагретым до полужидкого состояния металлом, полетел прямо на ошарашенного командира. Тот чудом успел резко лечь на асфальт, и тут же полу расплавленная светящаяся ярко-оранжевым махина пронеслась над его телом, задев форму. Она вспыхнула в области спины. БТР впечатался в стену здания, распластавшись кляксой из расплавленной брони. Комбат, поняв, что горит, вскочил на ноги, быстро расстегнув бронежилет, скинув форму, продолжающую гореть.

  Затем монстр пальнул по второму БТР-у, причём двойным залпом. Машина после вспышки превратилась в какой-то бурлящий, диффузный комок нагретого металла, растёкшегося в бугристую светящуюся лужу. Кронал резко развернулся, выпустив очередной сгусток плазмы, но третий БТР успел выпустить ракеты, однако они столкнулись со сгустком почти у него, отчего произошли сразу несколько взрывов чудовищной силы. БТР отлетел от них высоко вверх, кружась по оси, и влетел в небоскрёб, разнеся фасадное стекло тридцать второго этажа! Причём от этих взрывов подлетел, перевернувшись через себя, вбок четвёртый и последний из БТР-ов. Он упал на колёса, поэтому стал направлять ракеты в Кронала. Тот, повернув свой вытянутый на отростке глаз назад, заметил статую мэра, расположенную в центре площади. Схватив её щупальцем и вырвав с постамента, он швырнул этим щупальцем её в противника. БТР выстрелил, ракеты разнесли летящую на него статую на гранитные кусочки, остальные вписались в щупальца, взорвав их чёрным фонтаном. Монстр потерял равновесие, упав назад и подперев себя локтем ручищи. Разозлившись, Кронал раскрыл ладони, выпустив жёлтый клей. Тот облился на БТР, заморозив его действия и приковав его к асфальту. Военные стали с трудом вылезать из загаженной этой дрянью техники, тут же повступав в клей и приклеившись тоже. Кронал-2 регенерировал свои щупальца в пять секунд, попутно вырастив ещё с десяток оных! И направился к прилипшим жертвам.

  - Держитесь, ребята, - процедил комбат, вытащив из фургона с армейским оружием внушительный гранатомёт.

  Прицелившись твари в голову, он выпустил снаряд. Башка монстра, отвлёкшаяся на прилипших, разнеслась во все стороны ошмётками. Чёрная кровь пульсирующее выбивалась из обрубка шеи. Кронал развернулся к комбату. Из тела монстра стали вырастать глаза. Четыре в груди и два – по бокам на выросших из них отростках. Пасть с длинными клыками сформировалась у основания шеи. Командир струхнул, бросив оружие и побежав от чудовища, юркнув в полуразрушенный склад. Кронал стал выстреливать в него сгустками плазмы. Железная крыша и стены склада оплавились в секунду, светящимися каплями стекая внутрь склада. Комбат испуганно смотрел по сторонам и вверх, уворачиваясь от них.

  Сайтекс подбежал к оружейному фургону, схватив внушительный автомат, и помчался на выручку. Те, кто выжил в этом аду, ещё стреляли всем, что у них было, но, кажется, Кроналу было абсолютно всё равно. Тед забежал за спину твари, обнаружив на ней задние пять глаз, выросшие после лишения головы. Не долго думая, Сайтекс, крича, снял с предохранителя оружие, начав усиленно стрелять по этим глазам, разнося их в ошмётки. Монстру пришлось развернуться к нему, но тот продолжал палить по глазам, взорвав чёрными брызгами крови все, кроме того, изворотливого на отростке, что вырастал из правого бока. Патроны неожиданно закончились, и Тед, проверив оружие, бросил его, ехидно заметив:

  - Попробуй догнать меня без глаз за пять секунд!

  И рванул к фасаду строящегося здания, забежав на покрытый деревянный помост. Уцелевший глаз обнаружил Сайтекса спустя десять секунд, и Кронал пальнул чередой плазменных шаров. Те разносили горящими деревяшками помост прямо под ногами убегающего Теда, пока не снесли его, заставив отлететь внутрь первого этажа здания через расплавленный фасад. Сайтекс, очнувшись и выкарабкавшись из разваленных им стеллажей с напитками и едой, спотыкаясь, спрятался в подсобке магазина.

  Тварь, поняв, что упустила Сайтекса, развернулась к центру площади.

  - И что теперь? – растерянно не понимал дальнейшие действия Кронала-2 командир, выбежавший из ловушки.

  И монстр, будто отвечая ему, направился к улице, намереваясь пойти к центру города.

  - Только не это! – опешил комбат.

  В тусклом свете сумерек огромное чудовище передвигалось по городу, снося всё на своём пути своими массивными щупальцами. Все, кто находился поблизости, в ужасе от увиденного стали убегать во все стороны, сбивая друг друга, а транспорт разворачиваться и, сталкиваясь с другими машинами, на полной скорости уезжать от этого ходящего кошмара. В городе воцарилась настоящая паника.

  Командир, видя в бинокль всё это, нашёл к счастью целый передвижной пункт связи, настроив аппаратуру.

  - Надеюсь, эта сволочь сейчас достаточно занята, чтобы глушить эту частоту, - процедил комбат, переключаясь к командному пункту.

  - Ситуация на посту? – послышалось из наушников.

  - Слава Богу! – выдохнул про себя, опустив голову, командир. – Ситуация крайне сложная! Объект не уничтожен, - чуть ли не взревел он. – Потеряна большая часть батальона, объект беспрецедентно опасен, направляется к центру города. Высылайте «Харриеры»! Нужно во что бы то ни стало ликвидировать эту тварь, иначе она разнесёт весь город! Поверьте, это так!

  - Понял, ждите, - отрезал связной.

  Кронал-2 пальнул сразу чередой в горизонтальную линию плазменные сгустки, отчего подлетели, взорвавшись, три мчащиеся от него машины, и в придачу вспыхнули, расплавившись, несколько убегающих людей. Кто-то поскользнулся, убегая, и тут же резко развернулся в сторону. Быстро встав на ноги и побежав к открытой дверце фургончика с мороженным, он закрылся в нём в надежде спастись. Изворотливый глаз с крестовиной тут же среагировал на хлопок двери, заметив белый кузов, украшенный сверху рожком, и тварь пальнула в него плазмой. Фургон накалился, заставив множество находящихся внутри сотен эскимо мгновенно испариться. Салон, где находился горе-беглец, заполонило обжигающе жарким паром от мороженного, что привело несчастного к ожогам первой степени всего тела за секунду, покрыв раскрасневшее и растрескавшееся тело волдырями! В ту же секунду гигантская щупальца обрушилась на полу оплавленный фургон, смяв его в лепёшку, а заодно и ряд смежно припаркованных машин.

  Комбат перебежками, прячась то за одной машиной, стоявшей у тротуаров, то за другой, подтягиваться к постоянно перемещающемуся эпицентру событий, предусмотрительно прихватив с собой армейский бинокль и свою рацию, чтобы следить за прибытием эскадрильи.

  Чудовище выпустило плазму в стоящий пустой автобус. Тот, среди разбегающихся от него людей взорвался, горящим огненным факелом отлетев в витрину магазина. Тварь пальнула в столпившуюся горстку граждан у соседнего. Те попадали, когда огненный шар, на лету оплавив пожарный гидрант, заставив вырваться из него фонтану воды, попал в очередную витрину. Мощное бурлящее огненное месиво вырвалось из неё, вперемежку с осколками стекла и вылетающими из неё горящими продуктами.

  Заметя всё тем же подвижным глазом на отростке бензозаправочную станцию, монстр понял, чего не хватало для всего этого представления: он жахнул по колонкам.
 
  Произошёл просто чудовищный взрыв – часть колонок взлетела вверх, горя на фоне тёмно сиреневого неба. Яркая вспышка и грохот сопроводили разнёсшуюся во все стороны горящими обломками бензозаправку.

  - Это уже слишком! – произнёс насмотревшийся всего этого командир.

  Люди вокруг кричали, внося сумятицу в городе, посреди горящего внушительного факела от бывшей бензозаправки и многих других подожжённых, оплавленных чудищем объектов, освещающих виды сумеречного города, в котором гигантская тварь рычала, высматривая очередные жертвы.

  - Ну, где же они? – волновался комбат, имея ввиду истребители.

  И тут, словно в ответ, два «Харриера» вылетели с шумом реактивов из-за крыши домов.

  - Ну, наконец-то! – вздохнул командир.

  «Игл-5»: огонь по объекту» - прозвучал приказ высшего командования одному из пилотов, и тот сделал крутой вираж, пролетев по дуге мимо Кронала на уровне его морды.

  Монстр не успел проследить за истребителем, так как тот пролетел слишком быстро.

  «Хорошо, «Игл-4», я отвлёк его на себя, - связался с коллегой пилот «Харриера», - стреляй по щупальцам, чтобы приложить».

  «Принято, «Игл-5», - отрапортовал другой пилот, пролетев с другой стороны твари, заходя за её спину.

  И нажал на курок рулевого рычага. Бортовые пулемёты рекой огня поразили конечности монстра, отчего фонтан чёрной крови облил его нижнюю половину. Все щупальца разорвались, заставив Кронала-2 рухнуть на асфальт. И тут же вдвое больше щупалец повырастало из твари, которое ловко встало на них.

  - «Игл-5», наводка на все его глаза, - связался пилот четвёртого «Игла». – Спокойно, нас уже осведомили о том, как его можно убить гипотетически, так что его способности нам только на руку.

  - Понял тебя, надеюсь, всё получится по плану, - приободрил себя пилот пятого «Игла».

  «Игл-4» начал второй заход, развернувшись и спускаясь к чудищу. Открыв огонь, нацелившись автоматикой на глаза, истребитель поразил их, но тот, с крестовиной, был слишком изворотлив для автоприцеливания.

  - Чтоб тебя! – выругался пилот, подлетая к Кроналу снова.

  И тут монстр, рыкнув, резко замахнулся и неожиданно задел ручищей хвост истребителя.

  - Нет! – испугался пилот в раскрутившимся по оси самолёте.

  Часть его хвоста снесло, и «Игл-4» потерял управление. Пилот нажал на катапультирование, но было уже поздно: тварь выстрелила плазмой, взорвав потерявший управление истребитель.

  - Нет, «Игл-4»! – вырвалось у пилота второго боевого самолёта, и он, разозлившись, выговорил: - Посмотрим, как ты справишься с тепловой ракетой!

  И, сняв предохраняющий колпак пальцем на рычаге управления, нажал на красную кнопку спуска ракет. Тепловые сорвались из-под крыльев и взметнули, оставляя торсионный след, к монстру. Тот зажёг своё плазменное пятно и ошибся: тепловая наводка зафиксировала цель, и теперь ей было уже не увернуться. «Игл-5» резко взмыл вверх, продолжая стрелять по чудищу, чтобы то перенаправило своё внимание на него. Тех секунд, что оно этим проиграло, было достаточно, чтобы ракеты приблизились к твари. Оно попыталось резко сменить позицию, но начинка ракет это и предусматривала: они разом влетели в пятно плазмы, и Кронал-2 взорвался ошеломляющим взрывом – его буквально разорвало изнутри невероятно умножившейся детонацией собственной энергии плазмы!

  - Возвращаюсь на базу, - просто отчеканил пилот. – Объект ликвидирован.







                Глава пятнадцатая




  От взрывной волны обрушились фасады близстоящих зданий, погрузив место взрыва в сплошную дымку клубящегося в воздухе известняка.

  Комбат, видящий из-под прикрытия битву монстра с истребителями, медленно встал, всматриваясь в свой бинокль.

  - Не верю… - изумился командир. – Молодцы, ребята.

  Пыль долго не сходила, а в сумерках позднего вечера разглядеть, что было под ней, было патовым делом.

  - Нужен тепловизор, - размышлял вслух комбат.

  Тед, Стив и Ден тоже украдкой выслеживали путь монстра по городу, и Тед даже успел заметить последнюю битву.

  - Что скажете, комбат? – отвлёк его Сайтекс, заставив опустить бинокль и обернуть свой взор на него.

  - Поскольку вы – персона нон-грата в этой проблеме, могу раскрыть детали военного плана по уничтожению Кронала-2: это была лишь теория, но, как оказалась, она сработала идеально: поскольку высшие военные круги осведомлены о главном оружии этого монстра – плазме, мы решили использовать это против него, детонировав его источник энергии в нём самом посредством тепловых самонаводящихся ракет. И, как вы видите, монстра больше нет.

  - Умно, - похвалил Тед, тут же добавив. – Только я ничего не вижу, как и вы…. Шутка, я видел, как разнесло эту тварь.

  Комбат на мгновение задумался, затем сказав:

  - Да.

  - И что вы будете делать дальше? – хитро спросил Сайтекс.

  - Как только приедет необходимое оборудование, обыщем останки, - забывшись, выдал командир, тут же очнувшись. – Эй! К чему вы клоните?

  - Я как раз хотел убедиться, что вы не оставите от него и следа.

  - Я знаю, что вы имели ввиду; сколько раз повторять – мы не заинтересованы в разработках оружия на его основе!

  - Кто знает, - с прищуром бывалого борца с Кроналом, произнёс Тед.

  Комбат, не смотря на свой статус, не смог выдержать этого обиженного судьбой взгляда, пытаясь найти компромисс со своей совестью, и просто отведя свой.

  - А что же, в таком случае, будет теперь с нами? – отвлёк его Ден.

  - Кстати, уместный вопрос. ЦРУ займётся закрытием компании, а вы как её бывшие работники будете нам в этом сопутствовать, - ответил командир, заранее готовясь к подобному вопросу. – А что касается вас, мистер Сайтекс, то я бы порекомендовал вам больше не вмешиваться в дела этой злополучной фирмы хотя бы исходя из того, что вы не юридическое лицо в ней.

  - Понятно, главная жертва, как обычно – козёл отпущения, - пробубнил Тед.

  - А что вам не нравится? Вашу главную проблему мы решили, а вам я бы попросил не выезжать из штата под подписку о невыезде до окончательных результатов расследования по этому делу. Вы же, насколько я знаю, проживаете в лесничестве в четыреста километрах отсюда. Вот и отдохнёте там, пока всё не уляжется. Ваш дом же не пострадал в отличие от вашего друга. Вот и пользуйтесь выпавшим вам шансом.

  Тед томно взглянул на командира, не находя слов.

  - Можете отправляться прямо сейчас. Мы вышлем вам транспорт, - закончил комбат.

  - Спасибо, но один из МОИХ друзей, я думаю, не откажет мне в этом, - поспешил свернуть этот становящийся всё более нечестным диалог Сайтекс, выделив слово «МОИХ».

  Комбат надменно посмотрел на Теда, и, ничего не ответив, пошёл обследовать эпицентр взрыва.

  - Кретин, - бросил, проговорив под нос, Тед.

  - Не беспокойся, дружище, я предоставлю тебе машину, ты не ошибся, - поддержал его Стив. – Не будь ты так параноидально предвзятым к этим ребятам. Они просто выполняют свою работу.

  - А, кажется, ещё недавно ты был иного мнения о них, - опротестовал Сайтекс. – Ты не понял, они накопали об этом проекте достаточно, чтобы быть уверенными, что они полностью контролируют ситуацию, и не хотят лишней утечки информации. Я не удивлюсь, если они собрались подсунуть мне «жучков» для слежки в качестве гарантий от любого компромата против них.

  - Хорошо, ты меня убедил, - ответил Торлин после задумчивой паузы.

  - А вы как? – обеспокоенно спросил Тед. – Тоже будьте на чеку, на всякий случай.

  - Обещаю за двоих, - обнадёжил Стив, добавив, - и ещё, Тед, мы тебя не бросим….





 
  - Надо же, какие всё-таки сволочи, - убивался Сайтекс, мчась по ночной дороге через лес, имея ввиду властей, на одолженной машине Торлина.

  «Сегодня ночью продолжается комендантский час в связи с террористическими атаками на город, - звучала магнитола. – А теперь о погоде: в связи с надвигающимся на штат антициклоном возможны осадки…» - Тед отключил радио, устав от этой лжи, хотя и понимал, что она необходима в связи с хотя бы относительным сдерживанием всё нарастающей паники.

  Подъехав к своей хижине, Сайтекс оставил машину у гаража с трактором, и вышел из неё, только сейчас обнаружив, что ночь озаряла полная луна, выглядывающая сквозь кучевые облака, чёрными тенями проплывающими по звёздному небу.

  Войдя домой и включив свет, Тед откинулся на диване в гостиной, вздохнув, затем зажёг камин, и тут вновь вспомнил Дину Риловски, случайно взглянув на стоящую на стойке рамку с её фотографией. Тут он не выдержал и бросил одно из поленьев у камина в полку с обувью, отчего она развалилась.

  - Ненавижу тебя, - процедил Сайтекс, имея ввиду Кронала, затем, постояв немного, услышал громовой раскат, разнёсшийся по лесу, предвещающего грозу.

  - Надо послушать, что они там ещё придумывают, - решил Тед, покрутив радиоприёмник.

  Но вместо настроенной станции был фоновый шум. Сайтекс вдруг встал в ступор, внезапно поняв, что это значит!...

  - Не может быть! – возмущённо опешил Сайтекс, испугавшись не на шутку.

  И тут его страшные предположения подтвердились. Внезапно земля сотряслась, заходив ходуном, и сбив Теда с ног на ковёр. Доски пола порастрескались. Затем внушительный бугор из вспученных половых досок прокатился по полу, снеся стоящий телевизор с диваном, и подбросил беднягу, после чего доски разошлись во все стороны, и среди тучи взметнувшихся щепок снизу вырвалась уродливая тёмно оранжевая ручища с когтями! Она резко согнулась, выступив в сторону лежащего Теда. Тот, шокированный, в последнюю секунду откатился в сторону, когда лапища вцепилась в угловую стену, схватив её, и, дёрнув, со взрывом белой извёстки разрушила её. Всё более увеличивающийся бугор бурлящей взметнувшейся фундаментной почвы завибрировал от жуткого рыка, доносящегося из-под земли. Дом Сайтекса начало качать из стороны в сторону, все оконные стёкла выбило мгновенной деформацией конструкции хижины. Тед осознал, что необходимо срочно покинуть её. Он, спотыкаясь от этой качки, вскочил на ноги, намереваясь выскочить в разбитое окно, но тут внешняя стена разрушилась, обрушив крышу и заблокировав все выходы, лишь чудом не задев голову Сайтекса. Вторая ручища Кронала-2 вырвалась из-под гаража, разнеся его на части, схватила трактор и снесла им оставшуюся часть хижины. Оторопевший от всего этого Тед мгновенно юркнул на веранду, когда десятки брёвен стен дома перемешались, летя внутрь помещения и врезаясь друг в друга, превращая себя в опилки. Часть брёвен вылетела ураганом в сторону убегающего Сайтекса, врезав по его спине, отчего он вылетел на десять метров вперёд и, заставив, таким образом, пролететь  над машиной. Хижина взорвалась разлетевшимися брёвнами, из-под завалов которой восстало чудовище, раскинув все свои четыре руки. Тед опять упал на спину, не в силах пошевелиться от боли. К тому же его ошарашил вид Кронала-2, он изменился после взрыва тепловыми ракетами почти полностью: какое-то яйцеобразное тридцатиметровое существо с постоянно вырастающими шевелящимися отростками, оранжево-синее, оно обберировало себе  ещё пять рук, со спины, переда, верха и боков. Пасть умножилась числом: их стало три! Сверху, в животе и ещё одна на правом плече. Шевелящихся хоботков с глазами стало уже бесчисленное множество, и даже были некоторые, до сих пор вырастающие на уродливом теле твари!

  - Ты всегда был омерзителен, - процедил Сайтекс. – Похоже, к этому я никогда не привыкну….

  Поняв, что потерял время, он всё-таки встал и, хромая от боли в спине, залез в машину, дав задний ход. Монстр зарычал тремя пастями, увидев десятками красных крестовых глаз жертву на фоне вспышек зарниц. Затем одна из щупалец, ставшая очень длинной, вырвалась из-под земли, обрушив её на машину. Та от удара подлетела, кружась, на пять метров. Сайтекс вылетел из фургона, когда щупальце припечатало автомобиль к сосне, взорвав всё, что от неё осталось.
Тед понял, что попал по полной…. Он рванул к лесу в надежде скрыться среди деревьев. Но тварь не унималась. Вместо одного плазменного пятна у него раскрылось целых три: одна – где была прежде, два других – на спине и левом боку.

  - Да вы шутите! – ошарашено произнёс Сайтекс.

  Кронал-2 выстрелил целой амплиядой плазменных сгустков в лес, взрывая вековые сосны, которые стали падать на землю. Тед резко встал, не смея пошевелиться, когда одна сосна рухнула перед его самым носом, горя как факел. Чудище продолжало обрушивать на ночной лес плазменные шары, поджигая обширную часть леса. Задыхаясь в дыму и копоти, не видя пред собой из-за дымки пожара, Сайтекс, не переставая закашливаться, шатаясь от нехватки кислорода, и терпя жжение в глазах, бежал сам не зная куда, ориентируясь лишь на источник многоголосого рыка. Рискнув, он спрятался за одной из сосен, прижавшись к ней, так как понял, что виден на фоне горящих деревьев. Кронал-2 полз по пожарищу, высматривая всеми своими шевелящимися глазами кругозор в сто восемьдесят градусов. Тут Теда охватил спазм лёгких. Чуть не потеряв сознание, он кашлянул, и монстр мгновенно идентифицировал местонахождение источника звука. Из последних сил Сайтекс рванулся со своего места, не оборачиваясь, когда позади него сосна, за которой он спрятался, разорвалась на щепки после взрыва плазменного заряда. Горящие, они пронеслись вокруг Теда, часть из которых пронзила его тело, задев левое предплечье и правый бок, а также воткнулось внушительными занозами в правую ногу в области голени. Сайтекс закричал, присев на корточки и схватив рукой горящие стрелы древесины. Кронал-2 резко обратил все свои глаза на обнаруженную жертву и направился к ней.

  - Нет! – вскрикнул Тед. – Нет! Нет!

  Но вдруг тварь запищала. Сайтекс пригляделся, увидев Дена Омрайта, выльевшего на монстра баллон с горячей смолой из-за спины, и заляпавший ей заднее плазменное пятно.

  - Да! Отлично, Ден, а теперь убирайся оттуда! – крикнул Сайтекс.

  - Я ещё не закончил, – выговорил Ден, бросив в чудовище, немного ослабшее от этой «ахиллесовой пяты» в виде смолы, мощную гранату. Она влетела в одну из пастей и взорвала верхнюю часть монстра.

  - Я же обещал, - улыбнулся Ден, но тут же отпрянул от вырвавшейся вперёд щупальцы.

  Из разорванного тела взбурлилась мерзкая тёмно-оранжевая плоть. Она превратилась в ужасную пасть шестиметровой величины круговой формы на вытягивающейся длинной шее, извивающейся и будто ловящей воздух.

  - Отведай ещё один сюрприз! – выступил вдруг из пожарища Стив Торлин, вооруженный миной.

  Он сдетанировал её на три секунды и бросил под щупальца. Взрыв снёс тварь, оторвав большинство щупалец, и, как и ожидалось, это было лишь временной задержкой: из низа тела монстра стали вылезать какие-то паукообразные длинные кривые конечности.

  - Теперь валим отсюда, отвлечём гада от нашего друга, - напомнил Ден, хлопнув по плечу Стива, и они побежали к военному джипу, рванув прочь на нём.
 
  Проехав всего пятьдесят метров, он подлетел от выпущенного плазменного шара, заставив вылететь друзей из транспорта. Джип расплавился на глазах, когда Стив процедил:

  - Как же мне надоел этот монстр!

  Друзья вразброс спрятались за ещё целыми соснами. Тогда Кронал-2 стал выпускать свой жуткий клей, накрывая им близлежащий участок леса.

  - Опять эта дрянь! – выговорил Ден.

  Клей жёлтыми продолжительными нитями и плёнкой оплетал лес.

  - Он «сделал» нас! – высказал Стив, прижимаясь плотнее за укрытием дерева, когда клей проливался со всех сторон, оплетая всё вокруг отвратительной сетью.

  Она ниспала сверху, облепив героев и приклеив их к стволам сосен. Каким-то чудом Стив вырвался, но тут же попал в ловушку, когда клей пролился целой стеной между стволами, и Торлина обездвижило в ней.

  Кронал-2 стал подползать на своих паучьих лапах к парализованным героям, когда клей вокруг начал загораться от пожара.

  - Только этого не хватало! – процедил Ден, наблюдая как сверху жёлтый клей, оплетённый между соснами стала охватывать быстродвижущаяся волна пламени, приближаясь к пленённым жертвам.

  Внезапно огонь горящими каплями клея упал на участок возле Омрайта, тут же охватив приклеенное к дереву тело несчастного.

  - Не-ет! – закричал Ден, вырываясь, и неожиданно ему это удалось.

  Клей на спине нитями отошёл от ствола сосны, поскольку потерял свои свойства из-за оплавления высокой температурой, как с феном. Ден незамедлительно свалился на землю, перекатываясь на ней и затушив на себе пламя. Затем, видя, что Стива оно почти достало импульсивно вырывающимися к нему со всех сторон по клею огненными волнами, Омрайт вытащил из-за спины немного нагретый армейский нож и разрезал им клейкую стену, освободив друга.

  Кронал-2 между тем почти приблизился к ним.

  - Что будем делать? – спросил в панике Стив.

  Тот, метнув взглядом по сторонам, указал пальцем:

  - Туда! – показывая на дупло в тридцати метрах отсюда.

  Пробравшись в него, герои затаились. Но монстр, не уследив, куда делись герои, стал прислушиваться к звукам, рассматривая все ракурсы окружающего горящего леса. Герои с опаской наблюдали внутри сосны за выслеживающим их монстром.

Ден неожиданно, случайно соскользнул ногой по сырому дну дупла, отчего масса сосновых иголок шуршанием осыпалось по наклонной поверхности дна. Этого звука было достаточно, и чудище мощно снесло одной из ручищ верхнюю часть ствола сосны, где спрятались Ден со Стивом, оголив, тем самым, дупло и их самих.

  - Эй! – крикнул Тед, неожиданно появившийся из леса позади готовившегося совершить расправу над его друзьями Кронала-2.

  Сайтекс крикнул в мегафон, обронённый с джипа, поэтому монстру пришлось резко развернуться от раздражающего громкого голоса для его чувствительного слуха.

  - Бегите подальше от него, к шоссе!  - кричал в мегафон Тед, пятясь спиной от подползающей к нему твари.

  Затем резко побежал от неё, скрывшись в пожарище. Тогда Кронал-2 схватил огромную каменную глыбу своей ручищей и швырнул её в сторону Сайтекса. Та по гиперболической дуге взлетела, кружась, на пятьдесят метров, столкнувшись с верхушкой одной из вековых сосен. Подмяв своим тонным грузом эту сосну, осевший камень согнул её, обрушившись на Теда, с ужасом оборачивающемся на бегу, и заметивший всю эту картину. Сосна под камнем, упавшим на землю, придавила верхушкой Сайтекса, колючими ветками запутав его в себе, но смягчившая удар от глыбы по правой руке, которая и была зажата ей. Циничная тварь, видимо, надменно посмотрев на очередного пленника всеми своими жуткими глазами, развернулась, посчитав, что он никуда не денется теперь, к  упущенным жертвам, ползя назад.

  - Эй! Куда?! – возмутился Тед, но Кронал не хотел его слушать.

  И Тед стал думать, что делать дальше. Увидев выроненный мегафон в метре от себя, лежащий на ветвях, он, превозмогая боль от уколов иголок, вытянул левую руку, кое-как дотянувшись до заветной цели. И тут услышал далёкий  шум летящего самолёта. По форме корпуса он был знаком нашему герою. Тед узнал его – такие самолёты последнее время часто пролетали над его хижиной. Местные газеты уже затёрли до дыр пометкой о скором ремонте дороги в этом лесу. Это определённо был грузовой самолёт, несущий асфальт. И у Теда мгновенно созрел невероятный план.

  Сайтекс изо всех сил крикнул в мегафон:

  - Эй, Кронал, разберись со мной, жалкий ублюдок!

  Сайтекс понял, что сейчас, когда тварь отошла уже далеко от него, ей будет недосуг расправляться с ним каким-либо иным образом, кроме плазмы, и он был абсолютно прав. Кронал-2 не выдержал и выпустил шар плазмы в сторону Теда. Тот резко прижался к ветвям верхушки, взявшись за них, когда плазма раскрошила камень в разлетающиеся светящиеся красным песчинки. Весь потенциал выпущенного плазменного выстрела был потрачен на аннигиляцию камня, и прижатая им сосна, освободившись в секунду, инерционно выпрямилась, когда, схватившийся к её ветви Тед отпустил их, отчего его вышвырнуло с огромной скоростью ввысь над лесом! Сайтекс летел вверх, направляясь прямо к летящему самолёту. Достигнув его, он удачно зацепился за его левое крыло. Поднявшись на него, он чуть не упал вниз от качки самолёта. Он был относительно небольшим и поэтому подвергался воздушной болтанке. Взглянув за крыло, Тед увидел ночной горящий лес, оплетённый такой же горящей отвратительной гигантской плесенью, среди которой рычало нечто внушительных размеров. Сайтекс понял, что лучше поспешить и, приблизившись в борту, выбил иллюминатор, юркнув внутрь самолёта. Затем ворвался в кабину пилота. Тот опешил, увидев его.

  - Направляй к той твари, - приказал Сайтекс и понял, по виду уставившегося на него пилота, что тот был в полном шоке.

  - А кто вы такой?! – вдруг сорвался визгливо он. – Что там творится?

  - Некогда объяснять, - отрезал Тед и, поняв, что упрямый пилот так и не послушается его, взглянул в лобовое стекло.

  Впереди темнела река, и Сайтекс решился:

  - Прости, но нам придётся прыгать.

  - Что?! – возмутился ошалело пилот, но Тед не успел объяснить доходчивее своё решение, поскольку случайно заметил, как Кронал-2 внизу резко снёс своими руками три горящих сосны, швырнув их в самолёт!

  - Прыгай! – заорал на пилота Тед и, не дожидаясь его реакции, выбросил его из самолёта, силой вытолкнув через наружную дверь.

  Пилот, крича, упал в реку. Три горящих сорванных сосны, медленно поворачиваясь в разные стороны, со зловещим шипением увеличивались за секунды. Тед  выпрыгнул из самолёта, как в тот же момент две из них сбили корпус, разорвав его на две части и взорвав их затем. Сайтекс под этим взрывом удачно упал также в реку, хотя и больно ударившись об воду. Из разрушенного самолёта вылились все запасы асфальта, разогретого температурой взрыва. Тонны чёрного раскалённого асфальта обрушились на лес, накрыв и Кронала-2! Тварь приглушённо зарычала, увязнув в чёрной дымящейся блестящей массе, стекая с обтёкшей ей формы монстра такими же каплями. Тед, вынырнув, мог видеть эту картину. Он подплыл к крутому земляному берегу и, взобравшись на него, стал наблюдать. Подойдя осторожно ближе, он увидел, как облитая асфальтом чёрная уродливая форма твари упала в колоссальную лужу этого асфальта, медленно тая в ней. Жуткий визг монстра сопровождали пузыри, вырастающие на поверхности таящего тела, которое всеми своими оплавляющимися конечностями судорожно перебирало воздух, заставляя его переваливаться. Наконец от него остались лишь пара изогнутых паучьих лап и рука, чёрными капающими частями направленные вверх….

  Но тут лужа асфальта вдруг взбурлилась гигантским блестящим чёрным дымящимся пузырём, который плавно начал превращаться в нового, неведомого монстра! Сформировав пять изогнутых по дуге чёрных лап, которые при прикосновении с землёй растекались в чёрные днища на концах, он начал изворачиваться, выращивая наверху себя длинную, изгибающуюся, словно резиновая трубка, шею, заканчивающейся сформировавшейся чёрной челюстью в форме рефлекторно и быстро меняющей направление и также расширяясь, воронкой….

  - Это ещё что? Смоляной монстр?! – пошутил Тед невесело, и тут увидел, как из середины шара выросла изогнутая в нескольких местах, чёрная, капающая горячим асфальтом, длиннющая рука с тремя уродливыми пальцами. Она растопырила их прямо над головой застигнутого врасплох Сайтекса, на что тот, заметив это, вовремя отскочил в сторону, когда рука ударила по этому месту, растёкшись чёрными змейками. Тед вступил на горячий асфальт, и его ботинки начали плавиться, обжигая ноги героя. Тот выскочил кое-как из расплавленной обуви, оказавшись в опалённых носках посреди разлитых повсюду луж раскалённого асфальта.

  - Плохо дело, - выговорил Тед, увидев, как расплавленная рука твари вобрала в себя змейки растёкшегося асфальта, из которого и состоял весь монстр, восстановившись.

  - Живучая тварь! Когда же ты сдохнешь?! – сорвался от злости Сайтекс, и стал лихорадочно просматривать алгоритм шагов по освобождённым от этих луж асфальта участкам лесной земли в сторону от монстра.

  Тот, понятное дело, стал подползать, перебирая лапами, к жертве. Тед перескакивал лужи, всё ещё отчасти обжигаясь. Тут перед героем предстала гигантская лужа асфальта, перекрывая дальнейший путь с трёх сторон.

  - Нет! – высказал Тед, но времени на обдумывание не было – тварь уже почти достала жертву своей ручищей, хватая воздух.

  Сайтекс рефлекторно схватился за свисающую целую ветку сосны и, как на «тарзанке», пролетел на ней эту лужу, опустившись за ней. Но тварь оказалась быстрее – влившись в эту лужу, она превратилась в бугор, молниеносно приблизившийся к её краю, и вновь превратив себя в овальный шар с конечностями и мордой-воронкой. Тед ринулся по относительно не заасфальтированной здесь земле, когда чудище из смолы, вытянув вперёд свою странную воронку, расширила её, начав можно втягивать в себя воздух, словно супер-пылесос. Сотни сосновых иголок обрушились на ошарашенного героя, еле успевшего прикрыть лицо локтем, втягивающихся монстром. Значительная часть иголок впилась в тело Сайтекса, и он заорал от жгучей боли. Тед, продолжая уходить от чудовища, развернулся к нему, увидев как Кронал-Смоляной монстр, вытянув ручищу, выпустил из неё комок расплавленной смолы. Сайтекс резко согнулся, когда смола, пролетев над ним, распласталась на стволе сосны. Тогда тварь вдруг просто осыпала беднягу этими смоляными комьями, выстреливающими из её тела. Шокированный, Тед, о счастье, увидел под ногами красные обломки того грузового самолёта, и вовремя подставил один из них перед собой. Два смоляных комка попали в обломок, подставленный Тедом. Так герой пятился, защищаясь обломками дециметровой величины, прихватив ещё один, прикрыв ноги. Посмотрев назад, Тед не поверил – там опять зияла внушительная лужа асфальта. Не долго думая, Сайтекс бросил обломки на неё и, прыгая по ним, перебрался через неё. Но остался без защиты. И это дало о себе знать: перелившийся через лужу, «ходячий пузырь» из смолы обрушил на героя смоляной комок, попавший по его руке. Тед закричал от сильного ожога, смотря на вязкий раскалённый асфальт, сползающий с повреждённой руки. Монстр выпустил ещё один комок, угодивший в боковую часть груди Сайтекса. Тот почти потерял сознание, обмякнув на колени, от ожогов.
 
  И тут оглушительно треснул гром прямо над головой героя, сопровождаемый близкой молнией, фонтаном искр ударившей в ближайшую сосну. Тяжёлая ветка с горящим основанием упала на Смоляного монстра, задержав его. Она разрубила его на две половинки, которые всё же стеклись друг в друга. Затем хлынул ливень. Попав на асфальт на теле Сайтекса, он остудил его. Асфальт зашипел и потрескался, затвердев. Попав же на монстра, ливень заставил его покрыться мощным белым паром. Тварь растрескалась в местах, начав непрерывно трансформироваться, выращивая непонятные извивающиеся и шипящие под дождём щупальца из смолы, воронки из верха и даже низа тела, оплавившегося с левого бока и растекшегося по земле, и новые руки, вместо пальцев которых образовывались новые воронки. Они тянулись к очнувшемуся, и, вяло от бессилия, отползающего задом на руках Теду. Тут он упал на землю от боли в обожженной части кисти, и с ужасом стал наблюдать приближение жуткой, никак не желающей умирать твари. Она почти настигла героя, и тот зажмурился, готовясь к финалу.

  И тут земля под монстром сошла оползнем промытой почвы! Снеся сосну с корнями, оползень свалил тварь в реку, сойдя в неё. Тед открыл глаза от странного шума, увидев всё это. Чудище бултыхалось в реке, которая начала сильно бурлить прорвавшимися на поверхность пузырями. В следующую секунду часть реки вспучилась бугром, и из него вырвался мощный плазменный ярко-оранжевый луч, уничтоживший Кронала-2 на молекулы в секунду, направленный в небо. Затем он стал втягивать в себя реку, образуя водяной смерч. Из этого луча стали выстреливать в разные стороны плазменные шары, медленно и быстро, хаотично перемещающиеся по воздуху. После этого произошёл чудовищный взрыв из яркой синеватой плазмы в виде гигантского шара, растворившегося раз и навсегда над опустошённым рвом реки. Среди ионизированного дыма сверху попадали поджаренные рыбы, сотнями заполонив дно рва. И тут с двух его сторон напор реки выступил, столкнувшись в колоссальном всплеске сорокаметровой величины. Воронка в эпицентре столкновения унеслась по течению, и река вновь стала прежней….






  Тед, увидев нашедших его друзей, потянул им обожжённую руку. Те взвалили его на свои плечи.

  - Спасибо, что выручил. Отлично, ты просто крут! – похвалил его Стив.

  - Здорово же тебя покалечило…. – покачал головой Ден.

  - Вы видели этот луч? – решил приободрить их Тед. – Не правда ли – красивое зрелище?... А серьёзно, где вы взяли ту технику с оружием?

  - Догадайся… - ответил, улыбаясь, Стив. – Приватизировали это у наших военных друзей, когда они там гадали, куда делась тварь посреди дыры в канализацию. Понимаешь, почему мы так вовремя пришли на помощь?

  - Спасибо. Вот я и разобрался со вторым Кроналом. Надеюсь, он был последним в моей жизни, - проговорил Тед.




 




                Э П И Л О Г


               


  - Здравствуйте, сейчас я даю слово Теду Сайтексу, бывшему менеджеру «Эль-компани», любезно предоставившему нам сегодняшнее интервью, - улыбалась в камеру корреспондентка, поднося микрофон Теду, стоящему перед небоскрёбом фирмы.

  - Как вы знаете, - начал Сайтекс. – Эта компания была наиболее перспективной в нашем штате. Я, как экс-работник фирмы, знаю о тематике её деятельности, приведшей к моим шрамам. – Тед продемонстрировал оператору руку, обожженную до черноты, отчего репортёрша аж отшатнулась.

  - Вещество, нанёсшее мне ожоги, я отнёс на следственную экспертизу, предъявив обвинения компании, и добился ордера на обыск идентифицированного вещества, приведшего к ожогам. Компенсации я не требую. На суде, если подозрения подтвердятся после за судебного обсуждения, я потребую окончательного закрытия этой компании. Я потерял девушку по причине её незаконных исследований и, поскольку вина до сих пор не доказана, как, подчеркну, и тела жертв семи моих сослуживцев, полагаю, что судебное разбирательство затянется, и уверяю вас, будет сложным и очень серьёзным.

  - Спасибо вам за интервью. Интервью новообразовавшегося героя-разоблачителя.


 

  Через полгода успешного расследования обвинений, предъявленных Тедом, деятельность компании официально была признана опасной для общества. Весь оставшийся контингент был расформирован, лабораторные исследования прекращены и аннулированы, а «Эль-компани» перестала существовать.






                К О Н Е Ц


                (2014-2015 гг.)


Рецензии