Планета насекомых

                Ч А С Т Ь  1




    Капитан звездолёта “Dream” Стив Джак наблюдал за картой звёздного неба, высвечивающейся на экране дисплея бортового щита управления. Карта помогала сориентироваться в данной космической местности, хотя, в общем-то, была не нужна, т.к. Всемирная Корпорация Звездолёто-строения Земли, пославшая их звездолёт на поиски новых планет или астероидов для полезных ископаемых, встроила в звездолёты таких типов как “Dream” автоматическое управление-маршрут. Членам  экипажа оставалось только следить за бортовым радаром, чтобы не попасть на крайне нежелательные препятствия на огромных фотоновых скоростях, на коих они сейчас и летели.
  - Опять сверхгиганты, - уныло пробормотал Стив, смотря на карту полузакрытыми, уставшими от ночной смены глазами, и подперев ладонью подбородок, не в силах удержать уже свою голову.
  Смены дня и ночи на борту “Dream”, конечно, и быть не могло, но часы Земного времени всё же были у всех членов экипажа, и не иметь их равно грубому нарушению правил звездолёто-летания, т.к. биологический режим, а также временной контроль возврата на Землю, нарушать нельзя.
  Стив нехотя, т.к. двигаться уже не хотелось, посмотрел на часы своего скафандра: шёл пятый час утра, а значит – пора будить второго по важности члена экипажа Пола Грегорина. Капитан нажал на красную кнопку бортового щита, и минут через двадцать дверь кабины управления бесшумно провалилась в пол, пропуская 37-летнего географа космоса и бортового врача одновременно Пола.
  - Почему опаздываем? Я уже хотел выпить твой завтрак, - соврал, улыбаясь, Стив.
  Географ тут-же встрепенулся, быстро зашагав к капитану.
  - Нет-нет. Не надо, я здесь! – высказал тот, показавшись Джаку на лицо и сев рядом.
  Стив знал недостатки своих напарников, в том числе и недостаток Пола в еде.
  - Ладно, я пошутил! – рассмеялся капитан, нажимая кнопку “завтрак”.
  Из нижней части щита на металлическом подносе появилась кружка с горячим кофе и печенье.
  - О Боже, Стив, я убью тебя когда-нибудь, - рассмеялся в ответ географ, выпивая из кружки и радуясь благоприятному исходу катастрофической проблемы с завтраком….
  Стив любил своих напарников, забыв почти о своём иерархическом положении. Так всегда бывает: когда нет никого кроме партнёров по работе целых три года, невольно подружишься, приняв их за членов семьи…. И пусть там, на Земле, члены ВКЗЗ думают, что хотят и грызут ногти из-за нарушения порядка на борту,… впрочем, они это делать не будут, так как знать не знают, что творится на нём. Связь с Землёй после прохождения Облака Оорта (последняя грань Солнечной Системы, состоящая из миллиардов льдин), как правило, пропадает.
  Пока Пол справлялся с отличной работой “рассматривания карты и радара”, внимание Стива привлекло очень даже немаловажное событие. Такого капитан с 24-летним стажем полётов в космосе, в середине 22-ого века, не ожидал никак!.. Из отверстия подачи завтраков выполз таракан. Таракан! На продезинфицированном этиленгликолем с примесями новых лучших средств такого рода, принадлежащим самой ВКЗЗ, корабле звёздных просторов! Ну, это уже слишком! Видя, что Пол очень занят ответственной работой, доставая очередную шоколадку из собственного бортового ящичка, Стив со всего маха размазал бедное насекомое по подносу, тем не менее, не издав ни шороха. Затем ловким движением стряхнул остатки таракана в мусоропровод, облегчённо вздохнув, что не был замечен членом экипажа, как капитаном высококлассного корабля звёзд, размазывающего тараканов, расплодившихся в нём, как в помойке…. Тут Стив подумал, что будет ему, что сказать этим надменным членам Корпорации, и с этими сладкими мыслями спокойно уснул….

  - Стив, просыпайтесь! – весело произнесла девушка 25-ти лет, инженер и капитан звездолёта управления с 8-летним стажем, Джина Ролли.
  Стив открыл глаза и понял, что заснул прямо у себя на капитанском кресле. Джина разливала горячее кофе всем членам экипажа, не снимая своей очаровательной улыбки. Тут капитан вспомнил про свой недавний казус с тараканом, но решил ничего не говорить, подумав, что не встретит больше ни одного.
  Четвёртый член экипажа “Dream” Тим Ластвос, 21 года, геолог, археолог, исследователь астероидов и твёрдых планет, высокорослый, но худенький парень, подвинулся, когда Джина наливала ему кофе. Не смотря на то, что экипаж летит на звёздных просторах уже четвёртый год, Стив знал, что Тиму небезразлична Джина, хотя и стеснялся её. Такова его природа. Тем не менее, капитан где-то в глубине души знал, что как только они прилетят на Землю, они рано ли поздно поженятся. По крайней мере, в светлой молодости Стив нашёл свою вторую половину после тех же ситуаций, и хотя она сейчас находится на Земле, он не перестаёт думать о ней и скучает, кроме тех моментов, когда занят ответственным маневрированием корабля в области пояса астероидов или когда смотрит на её фотокарточку….
Стив выпил кофе, не забыв поблагодарить Джину, и откинулся в своём мягком перистоленовом кресле.
  - Ну вот, а я пыталась вас разбудить!.. – весело проговорила Ролли, делая вид, что рассердилась.
  - Ну, я пока ещё не сплю, - оправдался капитан, закрывая глаза.
  Да и что делать на семи квадратных метрах кабины и спальных отсеков? Тем более, что “Dream” летел по совершенно неинтересному месту Галактики – оставалось только смотреть на постепенно увеличивающиеся точки пролетающих мимо красных, жёлтых, белых и голубых звёзд, видимых через большой стеклянный экран Обозрения. Что и говорить – эту картину все члены экипажа видели много лет подряд, и они понимали, что если ещё раз на неё посмотрят, то, наверное, сойдут с ума….
         Чтобы разогнать скуку, ВКЗЗ разработало ряд проектов для экипажа: трёхмерные голограммы с различными природными местами Земли. …Если бы все эти места походили на настоящие (хотя и их к этому веку почти не осталось…). Голограмма и есть голограмма! Стоит попробовать опереться на какое-нибудь дерево в псевдо-лесу, этот лес превращается в сплошные помехи!.. Ну, в общем, она немного убивает время, когда это необходимо, а таких моментов в современных сверхсветовых космических экспедициях очень много, и это хорошо. Ещё Корпорация придумала смешных, но умных, самообучающихся роботов-малюток. Их цель – развлечь члена экипажа, хотя штука эта довольно полезная – в неё вложена программа всех знаний и наук сегодняшнего дня, (в частности – инструкция по “Dream”). Ещё введены в план развлечений экипажа видео - и голограммные фильмы. Как и по старинке, астронавтам разрешают брать на борт книги….
  Всё это очень занимательно, но к тысяча двадцать второму дню полёта в космосе и оно, представьте себе, надоедает!..
  - Помните Джорджа Тенсила? – вспомнила Джина, пытаясь немного встрепенуть друзей. – Тот, что в Академии Звездоплавания умудрился ответить на три пробных испытательных теста... Вместо пяти!..
  - Да! – оживился Пол, смотря на карту. – Влетело же ему тогда от академиков!.. Особенно отличился тот, мистер Харгус, по-моему. Написал ему требовательную по псевдо почте; мол, идите в отпуск!
  Географ вяло рассмеялся. Тим даже бровью не повёл – всё смотрел на дисплеи компьютеров, показывающие сканирующие данные астероида Т3581a, найденного около звезды в созвездии Тельца год назад. Стив всё также посматривал на карту. Видя, что даже Джина не может оживить обстановку абсолютной скуки, он решился-таки сказать.
  - Я недавно видел таракана, - произнёс он.
  - Таракана?! – недоумённо спросила Джина, повернувшись к капитану.
  - Таракана?! – также спросили Пол и Тим одновременно.
  - Я так и знал… - произнёс Стив, оживясь. - …Стоило сказать о таракане, как все заинтересовались!
  - Не может этого быть! – озабоченно сказала Джина, осматривая пол кабины, будто ища это насекомое. – Чёртовы дезинфекторы! Чем они  занимались?!.. Нужно вызвать “Полли-2”.
  - Надеюсь, больше их не встретиться… - промолвил Пол, почему-то злобно всматриваясь в мусоропровод.
  Джина нажал на зелёную “кнопку вызова”. Через секунду из пола вышел небольшой полуметровый лифт. Он открылся, пропуская маленького робота, о ком я уже рассказывал. Передвигаясь на воздушных реактивных двигателях, “Полли-2”, белый пластиковый шар с небольшим дисплеем впереди, а также динамиком и слуховыми анализаторами, был лучшим прототипом таких систем.
  - Я вас слушаю, - по детски продребезжал “Полли” и, найдя в своих многочисленных файлах подходящую увеселительную фразу, добавил: - К вашим услугам, вечно всезнающий и лучший друг человека: “Полли-2”!
  - Ладно, ладно! – утихомирила его Джина, когда тот подлетел около неё. – Ты вот что скажи: когда в последний раз проводилась дезинфекция на “Dream”?
  Робот, с секунду подумав, выдал ответ:
  - 5 июня 2129 года, инженер Джина, за день до отлёта и до того момента, как я с вами познакомился… о, до чего же я был рад, когда увидел вас! Вы такая прекрасная!.. Ещё удивительно, как на вас ещё не женился, к примеру, Тим, или, скажем….
  - Замолчи! – опомнившись, скомандовала Ролли. – “Полли-2” – отбой!
  Робот тихо удалился, провалившись в пол вместе с лифтом.
Стив подумал: “Всучить бы этим членам Корпорации этого робота! Перестарались ребята насчёт программы увеселения…”
  - Ну и тип же, – проговорила Джина, и тут же забыв о происшедшем, вслух поразмыслила. – Надо будет напомнить о таракане, как вернёмся на Землю.
“Dream” пролетал мимо звёзд, не находя ни одной планеты….
  Друзья, наконец, успокоились по поводу этого злосчастного таракана, узнав от лазера анализа, что на борту никого живого, кроме них самих, нет…. Они и не подозревали, что скоро им придётся столкнуться с чем-то более серьёзным, чем маленький безобидный тараканчик!..

  - Вблизи звёздного сектора Т589-L найдено, как обычно, реликтовое излучение. Оно довольно мощное по сравнению с Около-земельным…. Также, газовые туманности: одна планетарная и девять диффузных. Их тут как собак нерезаных!.. о Боже, я же записываю! – Пол быстро выключил диктофон, записи которых по возвращению на Землю должны быть переданы высшим членам ВКЗЗ.
  Затем немного отмотал назад, чтобы стереть эти лишние и крайне нежелательные фразы Бортового отчёта.
  - Так…, а! – вспомнил географ, записывая дальше. – Концентрация галактического водорода в этой области, как показали датчики… невысок, а….
  - Ты забыл упомянуть о таракане, - вставил Стив, улыбнувшись.
  - Чёрт! Я же записываю! - раздражительно высказал Пол, выключив диктофон. Затем положил его за бортовой щит и произнёс. – Да и что толку! Одно и то же, ничего полезного. По-моему, эти члены ВКЗЗ сами должны догадаться, что тут одни туманности!.. И звёзды!..
  - Ладно вы, успокойтесь, - сказал Джина, смотря на карту. – Сейчас подлетим к жёлтому карлику. Ожидается хороший улов!
  - Да, только нет его почему-то! – иронично произнёс Пол, смотря на карту. – Может, правы те, кто считает, что мы одиноки во Вселенной! Я уже готов согласиться с наивной теорией, что и планет-то нет в ней. Кроме Земли.
  - Ничего, ребят, - вставил Тим, уткнувшись в экран Обозрения, на котором ярче всего горела жёлтая звезда, к которой “Dream” и приближался. – Мистер Джейлокс нам ещё позавидует. Вот увидите.
  - Ты о чём? – не понял Стив, повернувшись к другу.
  - Я чувствую, что эта звезда не одинока! – высказал Ластвос.
  - Ты имеешь ввиду планету? – спросила Джина.
  - Ну да. Я просто уверен… - произнёс Тим.
  - Ваши предчувствия ничему не помогут! – заявил Пол, откинувшись в кресле. – Сколько раз вы это уже говорили…. А планет, ха!.. Как ни бывало!
- Ладно, я устал, - заявил Стив, встав с кресла.
  Невесомости на борту не было из-за крутящегося способа полёта корабля, так что капитану легко пришлось, попав именно на этот корабль. Все другие не имели таких преимуществ… - Я пойду в свою каюту. Вздремну чуток.
  - Давай! – сказала Джина, будто отпуская его.
  Пол  решил проверить свои хирургические инструменты и стимуляторы. Тим помог ему достать небольшой дипломат из бортового щита….
  …И в это время произошёл глухой удар, сопровождаемый толчком! Стив по инерции повис в воздухе, тут же включив радио кнопку на скафандре, включающую искусственное тяготение корабля. Капитан рухнул на палубу, успев подпереть руки.
  - Что это было?! – ошарашено произнёс Тим.
  - Джина. Проверь лазера-анализ кислорода и качество конструкции корабля! – скомандовал Стив, поднимаясь на ноги.
  - Неужели мы на что-то напоролись?! – спросил Пол. – Такого же не может быть!
  - Может! – быстро проговорила Джина, проверяя через главный компьютер корабль. – Мы отвлеклись на пару секунд, забыв сбавить скорость! Звезда-то недалеко! Мы же в радиусе околозвездного сектора с орбитальными частицами.
  Тим машинально выключил фотоны, остановив “Dream”. Все посмотрели на экран Обозрения: ничего, только мрак Вселенной, окружённой миллионами звёзд, окружающих маленькое жёлтое солнышко…. И не песчинки….
  Пол проверил радаром концентрацию твёрдых частиц в области километра от корабля – ничего.
  Джина кончила проверку, заявив:
  - Похоже на маленький кусочек-астероид….
  - Размер? – спросил Стив, не без волнения ждя её ответа.
  - Примерно два дециметра, - сказала она, немного помолчав, глядя на радар на панели управления. – Конструкция корабля ничуть не задета…. Не о чем волноваться. Будем следить за обстановкой. Вы! – заявила она Полу и Тиму. – Смотрите в оба!
Стив облегчённо вздохнул. И вдруг подумал, что стоило ему на секунду уйти, как начались неприятности…. Придётся отложить со сном!.. Он сел на кресло и, посидев в задумчивости с секунду, приказал тихо лететь к звезде. Теперь он был уверен, что планета на её орбите вполне может существовать!

  - Стив! – вдруг пробудила уснувшего Стива Джина. – Смотри!
  Стив посмотрел на экран Обозрения – гигантский шар-планета, полудиск освещённого жёлтого солнца которого спокойно висел в космическом пространстве, просто ошарашил его!
  - Боже мой, планета! – воскликнул он, не удержав своей радости. – Наконец-то….
  Тут он всмотрелся в этот полудиск. Он был покрыт клочьями облаков, и выглядел, в общем, как зелёный мир….
  - Да она с атмосферой! Мы обследуем её! – не удержался капитан, принимаясь нажимать кнопки включения реактивов.
  Его руки дрожали от бесконечного волнения… - Неужели это правда, господи?! – бормотал он, улыбаясь, и даже забыл посмотреть на своих коллег.
  - Стив, - тихо произнесла Джина, позвав его. Её голос был насторожен и чем-то обеспокоен. – Я… разбудила тебя не поэтому поводу….
  Капитан, не прекращая готовиться к предстоящему спуску, только бросил:
  - Пол, расскажи в отчёте о планете!
  - Стив!! – крикнула Джина.
  Джак повернул к ней голову.
  - Я, конечно, рада, что мы нашли планету, но… дело в том, что я разбудила тебя потому, что… те данные по поводу разрушений “Dream” – ошибочны!
  Стив непонимающе посмотрел на своих напарников:
  - Что ты этим хочешь сказать? – спросил он, видя, что его друзья явно чем-то озадачены.
  - Что “Dream” разрушен на 29,5%! – заявила Ролли. – Тот малютка-астероид, на которого мы вчера наткнулись, умудрился попасть в сопло фотонового двигателя, разбив главный компьютер…. Поэтому он дал ошибочные данные! Наш звездолёт разбит уже более 20-ти часов, а мы даже не знали об этом! Только сейчас я решила проверить аварийный компьютер. Он находится, как ты знаешь, в носу корабля, поэтому не пострадал…. И выдал настоящую информацию…. Посмотрев на задний обзор, я заметила повреждение главного фотонового сопла!
  - Как…. Как же это случилось?! – озадаченно произнёс Джак, не ждя ответа, т.к. знал, что если капитан не знает его, то остальные – подавно.
  “…Астероид! Чтоб попал в фотоновый двигатель!” – машинально соображал Стив, уткнувшись в пол кабины: - “Этого не может быть! Джина явно ошиблась, потому, что того астероида это сопло превратило бы в атомы!.. Хотя, с огромных скоростей эта песчинка могла прорезать покрытие сопла как масло и проникнуть в безопасное место…. Чёрт! Там действительно находились компьютерные системы, соединяющие все датчики и радары корабля…. Неужели это правда? Что же делать?!!!.. Нужно всё проверить…” – почему-то мелькнула у Стива последняя мысль, и он, развернувшись к своему щиту управления, принялся нажимать кнопки включения фотонового двигателя.
  В это же время “Dream” сильно качнуло в сторону, и за экраном Обозрения замелькали полосы бывших звёзд.
  - Выключай! – прокричала сквозь ужасающий шум пробитого двигателя Джина.
  Стив попытался остановить раскрутившийся звездолёт, но управление не слушалось его. Все системы как с ума сошли!
  - Попробуй автопилот! – прокричал Пол, но и он не действовал!..
  - Придётся снижаться к планете! – крикнул Стив и, поняв, что все согласны на что угодно, лишь бы успокоить взбесившийся  корабль, нажал  на реактивы переднего хода.
  К счастью, они работали, и “Dream” со скоростью 200 км/секунду помчался в сторону диска….
  Шум не прекращался.
  - Видимо, разрушились внешние крепежи сопла! – прокричала Джина.
  - Это плохо!.. – крикнул в ответ Стив, безрезультатно пытаясь хоть что-нибудь разузнать от этой штуки….
  Тим с Полом молча сидели, уцепившись в свои кресла. Что говорить, когда из-за глупейшего поступка – отвлечения с курса на пять секунд, их звездолёт разрушается на глазах, и неизвестно, долетит он до планеты целым и невредимым?!..
  - Влетит же нам от ВКЗЗ! – прокричал сквозь невыносимый шум Стив, уткнувшись уже  в экран Обозрения, за котором быстро увеличивался бело-зелёный диск спасительной планеты….
  -…Если долетим до них! – произнесла Джина, не в силах уже произнести ни звука, как и другие члены экипажа.
  Оставалось только смотреть и ждать результата этой катастрофы!
  …Планета заняла уже весь экран Обозрения…. Тут Стиву стало плохо…. Джина это заметила, и поняла, что это – кессонная болезнь…. Таких сверх перегрузок в атмосфере не испытывал ни один современный астронавт. …Белые клочья облаков заслонили весь обзор, и тут же белый фон превратился в красный: от огромной скорости трение об  атмосферу многократно повысилось, что привело к пожару обшивки корабля.
  Тут Джина поняла, что теряет сознание! Пытаясь дотянуться до аптечки Пола, они увидела расплавляющийся от огромной температуры экран Обозрения, превратившийся в белую стекающую слоями стену. Ещё несколько сантиметров, и он лопнет, взорвав весь звездолёт! Джина от перепада давления в салоне забыла, где находится эта чёртова аптечка! Она нажимала по всем кнопкам и рычажкам панели управления, видя раздваивающиеся в глазах взбесившиеся стрелки приборов и мелькающие экраны сломанных компьютеров, радаров и датчиков…. Она повернулась, чтобы спросить об аптечке Пола, но увидела его уже без сознания. Стив и Тим тоже сидели, свесив головы и закрыв глаза. Изо рта у них стекала струйка крови….
  Джина дотронулась пальцами до своего рта – то же самое!.. Вскоре она уже не соображала, что ищет и, сев кое-как на своё кресло, пристегнулась. Её сознание затемнилось, и она тоже потеряла сознание….

  …Первым очнулся Стив. Открыв глаза, он тут же закрыл их от щипающей боли. Дым! На секунду он увидел, что салон корабля весь в дыму. Капитан попытался встать, опираясь на ощупь на панель управления. Друзья! Что с ними?! Стив, закашлявшись в невыносимой атмосфере, позвал Джину, Тима и Пола. Не дождавшись ответа, он заковылял к шлюзу. Нащупав заветный рычаг, он опустил его, всасывая спец насосом ненужные примеси в воздухе салона. Как и следовало ожидать, друзья были без сознания. Насос автоматически выпустил в салон запасные баллоны кислорода. Откашлявшись, астронавты всё же очнулись.
  - Все целы? – спросил Стив, обрадовавшись тому, что они не задохнулись….
  - Вроде да, мы сели? – ответил Тим, вставая из-за кресла.
  Оно слегка помялось. Пол открыл глаза.
  - Что-то плохо мы сели… - пробормотал он, осматривая салон.
  Экран Обозрения был расплавлен, и ничего не было видно за его белой стеной деформированного стекла. Панель управления смялась, как и кресла, в пол, образовав няшу с торчащими из неё микросхемами и проводами. Металлическое покрытие салона было слегка помято….
  - Главное, что мы живы, - сказал Стив, но эта фраза никак не подействовала на окружающих.
  Живы…. Пока не кончилась еда и питьё, а дальше – голодная смерть?!.. Надеяться на то, что корабль можно починить четырём астронавтам, застрявшим на неизведанной планете!.. Страшно даже подумать, как он выглядит снаружи!.. Надеяться на связь с Землёй или с кем бы то ни было из других звездолётов не было никаких оснований. Все они находились сейчас совсем в других областях Галактики в поисках новых планет, и, может быть, тоже гибнут в каких-нибудь катастрофах…. Тут Стив подумал, что эти члены ВКЗЗ после последних тонн откопанных, нужных Земле и Главной Космической Станции, находящейся на её орбите, полезных ископаемых, принадлежащих твёрдым малым планетам Солнечной Системы, придумали этот проект основания звездолето-летания в поисках новых планет, не задумавшись, как следует о безопасности астронавтов.
  - Прекрасно!!! – вырвалось у Тима, и он закрыл лицо ладонями, пытаясь всё хорошенько обдумать и проанализировать.
  А что тут думать – их корабль, наткнувшись на астероид, буквально упал на неизвестную планету и разрушился! Астронавты оказались в положении Робинзона Крузо!..
  -…И всё из-за какой-то поганой песчинки! – иронично высказал Пол, взявшись за лоб.
  - Не надо отчаиваться, - сказал Стив, опустив ладонь ему на плечо.
  Капитан – бывалый звездоплаватель и, хотя с ним ещё ничего непредвиденного не происходило, он знал, что из всякой ситуации есть выход. Он знал, что можно ещё что-то придумать….
  - Нужно выйти наружу… - проговорил он, обращаясь ко всем. – Джина, проверь запасы еды и питьевой воды.
  Ролли попыталась открыть пищевой отсек, но электронные кнопки сгорели, а дверь автоматически не открывалась. Пол толкнул её ногой. Та, наконец-то отворилась, пропуская свет кабинного освещения на измятый корпус.
Тим рассматривал свои ящики, боясь за собственные драгоценные работы по астероиду….
  - Еды хватит дней на пятьсот… воды – тоже, - проговорил Пол, открывая ящички с тюбиками. – Не знаю только, хороша ли она….
  Пол повторно попробовал воду и сморщился, выкинув на пол пластиковый пакетик.
  - Что с ней? – не понял Стив.
  - Наверное, из-за попадания в неё горящих дымов при высокой температуре, - проговорила Джина, взяв пакетик.
  - Что же нам делать? – высказал Тим, поникнув головой.
  - Я же сказал; не надо отчаиваться! – сказал Стив, явно повысив ноту….
  - Ладно, нужно выйти наружу и поискать её. По крайней мере, облака на этой планете были! – высказала Джина.
  - Неужели мы застряли здесь навсегда?! – простонал Тим, встав с кресла.
  - Ну, вообще говоря, может и эта планета нам понравится… - попытался шутить Стив, но, видя, что шутки сейчас не к чему, убрал улыбку. – Ну, так кто выйдет из корабля?
  - Мы все должны выйти! – заявил Тим, добавив: - Или вообще не выходить.
  - Нет уж, пусть половина остаётся здесь. Ну, мало ли что! А двое из нас отправятся на поиски воды,… если, конечно, она вообще здесь есть, - сказала Джина, и пошла в свою каюту за скафандром.
  - Я пойду с ней, - заявил Стив, и тоже удалился.
  Пол озадаченно сел на кресло, всё ещё не веря в происшедшее. Оно пролетело так быстро…. Ещё двое суток назад всё было так хорошо….
  Тим достал-таки пачку данных по геологии астероида.
  - Слава Богу… - проговорил он, перелистывая доклад.
  - Что толку, Тим…. Сейчас не это главное, - высказал Пол, закрыв глаза, не зная, что предпринять в такой ситуации. Тим вздохнул и положил листовки на измятый щит управления. Затем сел на корточки, поникнув головой.
  - Я ещё никогда не думал о смерти, - произнёс он.
  Пол тут же подошёл к юному астронавту и, обняв его, сказал:
  - Ну что ты!.. Всё образуется, вот увидишь, дружище Тимми!
  Стив кое-как проник в свою измятую спальную комнату. Спать в ней приходилось, пристегнувшись к спец-матрацу в вертикальном положении. Сейчас эта спальня больше походила на огромную измятую алюминиевую банку из-под пива изнутри…. Так, по крайней мере, показалось Стиву. Он попытался открыть ящик со скафандром. Тот со скрежетом подался, выдвинувшись из металлической искорёженной стены комнаты. Стив распрямил драгоценный скафандр, проверив его на возможные повреждения. К счастью, их не оказалось. Капитан осторожно оделся в него. Как он мечтал всю жизнь сделать это, чтобы пройтись по другой планете!.. А сейчас одевает его со скорбью неизвестности….
  Джина, одевая последнюю ступень блокировки и герметизации скафандра – шлем, невольно взглянула на фотокарточку Тима. Она давно держала её у себя, скрывая от геолога…. И на секунду подумала, не признаться ли ему сейчас?.. Зачем торопить ситуацию; нужно всё проверить….
  С этими мыслями Ролли вышла из комнаты, встретив готового к выходу Стива.
  - Всё готово? – произнёс он через включённую рацию у него в шлеме и, услышав утвердительный ответ напарницы, успокоился по поводу связи. – Хорошо!
  Двое астронавтов зашли в кабину, покинув узкий коридорчик. Пол встал, оставив Тима, и подошёл к ним.
  - Не волнуйся, – произнёс Стив через динамик на скафандре, проконстатировал. – Мы попробуем обследовать корабль снаружи, чтобы оценить повреждения…. Может, осмотрим близлежащие окрестности. Интересно же посмотреть, куда это нас занесло!
  - Оставайтесь внутри… - проговорила Джина, обращаясь к Полу. - …Мы свяжемся с вами. По-видимому, рация ещё не сломана, так что включайте её.
  - Будьте осторожны, - промолвил Пол и подошёл к целой рации.
  Этот огромный ящик имел внутреннюю антенну, позволяющую связываться с астронавтами на расстоянии нескольких километров.
  Джина обняла Тима и подошла к закрытому шлюзу. Стив подошёл к ней.
  - Не беспокойтесь… - сказал Стив и добавил. – Всё-таки мы ждали этого момента!
  Грегорин тихо улыбнулся и тут-же раскрыл свои истинные чувства, обеспокоено включая рацию.
  Джак поднял свою руку над рычагом и опустил его до упора. Внутренняя дверь шлюза медленно ушла в пол. Астронавты, немного помедлив, вошли в его маленькую комнатку и, посмотрев напоследок на своих друзей, закрыли шлюз.
  - Всё будет хорошо… - проговорил Стив Джине. – Хорошо, пошли!
  Капитан нажал на рычаг внешнего люка, и тот медленно стал открываться. Тут астронавты невольно стали проверять герметичность внутренней двери шлюза и собственных скафандров – всё в норме. Внешняя дверь бесшумно отворилась, пропуская наших героев в новый для них и неизведанный пока ещё мир!..





                Ч А С Т Ь   2





  Астронавты увидели перед собой туман….
  Голубая синева заслоняла всё вокруг. Ничего не было видно на расстоянии метра от себя. Друзья решились выйти из шлюза, направившись по спускающемуся к местной тверди трапу-двери. Ступив, наконец, на землю, они достали пульт управления, и, нажав одновременно на кнопку, закрыли шлюз. Тут Стив заметил, что земля под его ногами мягкая, но в то же время упругая, точно глина или очень вязкая топь…. Только цвет её был не коричневый, и не серый, а сине-зелёный. Даже салатовый, когда туман над ней немного расходился.
  Друзья взглянули на “Dream”. Из-за синевы подробности его ущерба нельзя было разобрать, но Стив на секунду увидел отсутствие правого фотонового сопла. Катастрофа подтвердилась…. В общих чертах корабль  выглядел как чёрный обгоревший и немного деформированный корпус. Всё горючие сопла взорвались и расплавились. Датчики, радары, антенны – тоже…. Оставался более или менее целым один единственный фотоновый двигатель и расплавившееся сопло…. Улететь на этой железяке явно не суждено. Что есть, то есть!..
  - Пол, как слышишь? – спросила Джина по рации.
  Стив тоже включил её.
  - Хорошо… что у вас там? – ответил географ.
  - Похоже на то, что всё к чертям расплавилось! – сказал капитан Полу. – Похоже, взлететь не удастся.
  - Ну а там! Что там такое, вокруг?! – несдержанно спросил Пол, ждя ответа.
  - Пока не знаем. Всё окутано дымкой. Земля мягкая, зелёная, - высказал Стив, немного отойдя от напарницы, и всматриваясь, пытаясь хоть что-то разглядеть, вперёд. – Не знаю, что это вообще может быть… - еле пробормотал он, щупая ногой зелёную землю.
  - Ладно, не отключайтесь! – проговорила Джина, направляясь к Стиву. – Мы тут по обследуем немножко.
  - Хорошо! – произнёс Пол, не без волнения ждя следующего диалога….
  - Пойдём вперёд… - предложил Стив, и двое астронавтов медленно, шаг за шагом, стали осторожно продвигаться в дымке, в надежде, что она когда-нибудь кончится.
  Внезапно Стив обо что-то споткнулся.
  - Стой! – проговорил он, делая жест рукой.
  Джина остановилась.
  - Что это было?.. – спросила она, но Стив ничего не ответил, а, достав из одного кармана маленький ножик, и сев на корточки, стал обыскивать зелёную твердь, щупая её руками.
  Она поддавалась пальцами Стива, проваливаясь на несколько миллиметров. Рука Стива ощущала мягкое, нежное вещество, на котором он стоял. Ещё секунда и… вот!.. Она упёрлась в какой-то бугорок. Пощупав его овальную форму, капитан понял, что он состоит из того же вещества, и он довольно длинный…. Стоп! Вот ещё одна, вросшая в твердь змейка сантиметровой толщины, вышедшая из первой. Это не бугорки, а жилки!.. Стив моментально воткнул свой складной ножик в одну из них. Она разорвалась, давая ножику глубоко проникнуть в зелёную тёплую массу. Стив отдёрнул руку.
  - Это не земля, - проговорил он.
  Джина непонимающе посмотрела на него.
  - Похоже, что мы сели на какой-то гигантский лист!
  - Что? – не поняла Джина. – Как это?..
  - А так. По-видимому, растения на этой планете огромны, что тут удивительного?.. Вот мы и упали на один из местных лопухов. Вся это земля – одно гигантское растение!
  Джина осторожно просунула руку в порез, окунув её в зелёных тканях. Вытащив её, она увидела зелёную истекающую салатовой жидкостью руку.
  - Невероятно!.. – пробормотала она.
  - Да уж, интересно, а животные тут какого размера? – ухмыльнулся капитан, забыв о недавних горестях, явно завороженный тем, что его окружает.
  В это время он заметил, что дымка здесь немного рассеялась.
  - Пойдём дальше. Посмотрим, что тут к чему, если выйдем, наконец, из этой проклятой дымки! – немного раздражённо несдержанностью проговорил Стив, встав с корточек и убрав назад ножик.
  - Что, верно, то верно… - заинтересованно пробормотала Джина, направляясь за капитаном.
  Казалось, что эти двое астронавтов уже и не хотели возвращаться ни на корабль, на Землю, ни куда-либо ещё. Единственное, что их сейчас интересовало – узнать! Побольше узнать о новом мире!.. Загадочном, странном, притягивающем!..
  Друзья осторожно продвигались цепочкой друг за другом, встречая под ногами всё новые и новые жилки. Они встречались всё чаще. Дымка вокруг астронавтов рассеивалась – можно было различить черты листа в десяти метрах от себя. Вскоре лист пошёл под уклон, поворачивая вниз всё круче с каждым шагом. Тут друзья поняли, что этот лист, по которому они шагают, качается от их ходьбы. По крайней мере, это место…. Тут Стив увидел края листа, вдоль которого они шли. Края сужались, делая всё уже опускавшийся лист. Стив качался от каждого шага. Джина шла за ним, разглядывая лист и следя за другом.
  - Нужно связаться с Полом, - заявила она, доставая из кобуры рацию.
  Стив остановился на крутом спуске. Дорожка листа сузилась до двух метров. И в этот момент мощный порыв ветра заставил её раскачаться!.. Капитан не удержался на ногах, упав на лист, и, разогнавшись на животе, стал скатываться. Лист сузился, сомкнув края, и вышвырнул астронавта за его пределы. Тот полетел вниз, крича и зовя на помощь! Джина с испугу забыла про рацию и, подбежав к краю, стала разглядывать всё, что находилось снизу, но проклятая дымка не давала ничего разглядеть. Стив  падал вниз, пока его не подхватило что-то пружинистое.
  Астронавт лежал, радуясь мягкой посадке…. Затем попытался встать, но то, что его подхватило – прилипло к нему! Стив открыл глаза. Он лежал на чём-то, распластавшись и насмерть прилипнув к нему. Кисть правой руки была свободной и, прилипший передней частью тела, астронавт вынул его из кармана свой ножик. Затем попытался перерезать клейкие лианы. Это действительно было нечто вроде сети переплетающихся влажных от клейкой жидкости, толщиной с сантиметр, серых лиан. Ножик с трудом отсёк клей от запястья правой руки, и та тут  же стала перерезать все прилипшие места, отстёгивая тело от этой ловушки…. Вот уже освободился подбородок, левая рука, туловище. Стив старался не задеть драгоценный сейчас для его жизни скафандр. Встав на прилипшие колени, Стив стал отстёгивать их. От его резких движений сеть лиан закачалась…. Наконец, освободившись, Стив встал на прилипшие ступни, чуть не упав на клейкие нити снова от их раскачивания. Астронавт огляделся. Сеть горизонтально натянулась, прилипнув к близ висячим листьям огромной величины, которые к низу и верху тонули в синем тумане. Он охватил и весь нижний и верхний обзоры, так что Стиву не удалось узнать высоту, на которой он сейчас находится. Пытаясь разрезать мягкий клей на подошвах, его внимание задержалось на рисунке, который образует сеть. Что-то напоминало ему этот рисунок…. И тут ошарашенный астронавт понял, на чём он стоит!.. Перепугавшись не на шутку, он стал быстро разрезать чёртов клей от ступней, отчего гигантская сеть раскачалась так, что Стив упал назад, успев опереться руками. Те тут-же прилипли. Астронавт попытался оторвать их от липких канатов, но лишь ещё сильнее раскачал всю сеть. Сигнал добычи сработал! Астронавт, отчаянно пытавшийся отодрать руки от плена, услышал треск, доносившийся из дальнего листа, и повернул голову, устремив свой взгляд в ту сторону. То, что он увидел, подтвердило его страшные догадки!.. Из тёмного укрытия выполз огромный, трёхметровый паук!
  Его длинные волосатые чёрные лапы медленно подползали к не имевшей уже никаких шансов спастись добыче…. Треугольная волосатая голова светилась огоньками восьми глаз; больших и маленьких, передних и боковых; и скалилась инстинктивно шевелящимися высунутыми жвалами, готовыми схватить жертву и впрыснуть в неё яд…. Огромное красное его брюхо вяло светилось багровым, кровяным цветом хемилюминесценции….
  Стив правильно догадался, что вся эта липкая сеть – ни что иное, как огромная паутина, принадлежащая огромному пауку. Но догадался он слишком поздно!..
  - Боже мой!.. – проговорил ошеломлённый Стив, смотря на подползающего к нему паука.
  Астронавт стал испуганно дёргаться всем телом, надеясь вырваться из паучьей сети, но та от этого ещё больше спутывала его!.. Видя, что ничего из этого не выйдет, он начал дотягиваться прилипшей рукой к спрятанному в его кармане ножу.
  - Ну, давай же!.. – злобно выговорил астронавт, видя, что паук уже почти приблизился к нему!
  Чёрные глаза-бусинки посмотрели на Стива взглядом изголодавшегося хищника, когда его жвалы раздвинулись, нависнув над жертвой!.. Рука Стива всё ещё не могла дотянуться до ножа.
  …И в этот момент вся паутина прогнулась под тяжестью упавшей Джины.
  - Освобождайтесь, я отвлеку его! – крикнула она в рацию.
  В её руке был нож, и она легко перерезала спутавшие её путы.
  Паук повернулся, направляясь к астронавтке.
  Стив резко махнул рукой, и нож обрезал паутину близ него. Астронавт провалился в эту брешь, прилипший к липким оборванным канатам. Обрезая их, он заметил, что туман почти рассеялся. Взглянув вниз, он увидел метрах в десяти от него озеро.
  - Джина! – крикнул он, схватившись за паутину.
  Ролли с размаху кинула нож в сторону приближающегося к ней чудовища. Его лезвие метко воткнулось в лоб. Джина, видя, что паук остановился, разрезала паутину под собой, провалившись в брешь.
  - Прыгай! – крикнула она и отпустила державшую нить паутины.
  Стив прыгнул за ней. Падая в озеро, он вдруг резко остановился, повиснув в воздухе. Что-то подхватило его за ногу! Обернувшись наверх, он увидел схватившего его паука! Он сильно сжал своими жвалами его ногу. Стив отчаянно барахтался и, видя, что паук его так просто не отпустит, достал ножик и воткнул ему в глаз. Это не спасло ситуацию. Гигантские лапы схватили бедного астронавта, окутав паутиной весь скафандр. Отвратительная голова чудовища с торчащими из неё ножами разжала свои жвалы, просовывая добычу в свой рот, начав с ног.
  - Нет! – испуганно прокричал Стив, уже наполовину засунутый в паука, и тут он решился на рискованный шаг.
  Выбора у него всё равно не оставалось, и он нажал на скафандре кнопку разгерметизации…. Отстёгнутый шлем полетел вниз, утонув в озере, и Стив вывалился из почти проглоченного пауком скафандра. Упав в озеро, он взглянул наверх. Паук, явно недовольный добычей, выплюнул изуродованный скафандр далеко за листья и поднялся на паутинке в своё логово.
  Стив подплыл  к ближайшему огромному листу, лежащему на воде и залез на него. Он был  без скафандра, но мог свободно дышать!.. Тут он  вспомнил про Джину! Где она?!
  - Джина, где ты?! – прокричал Стив.
  Воздух здесь, казалось, был даже чище земного.
  - Я здесь! – отозвался голос Джины где-то сзади.
  Стив обернулся. Астронавтка залезла на лист. Она была без шлема.
  - Я догадалась, что здесь кислород и решила попробовать… - высказала она, смотря на капитана.
  Он молча обнял её, не веря в благополучный исход событий…
  - Как… как же ты узнала, что я?.. – начал спрашивать Стив, но Джина его перебила:
  - Дымка рассеялась к тому времени, как ты там уже лежал на паутине. Ну, я увидела всю эту картину и, достав свой ножик, прыгнула на неё. У меня ещё сначала всё было запланировано, - смеясь, говорила она.
  - Ладно, нужно выйти отсюда, - высказал Стив, на глаз примеряя расстояние до берега.
  - Я согласна, - сказала Джина. – Слава Богу, что плавать мы умеем ещё пока!
  - Да уж… - Капитан опустился по шею в прозрачную воду.
  Почти всё озеро было покрыто мелкими зелёными надводными водорослями, образующими нечто вроде тины. Стив посмотрел наверх, увидев далёкую паутину того злосчастного паука. Капитан невольно ухмыльнулся. Недавно он был его жертвой, а отсюда эта паутина кажется совсем земной, обычной паутинкой обычного паучка…. Тут капитан подумал, что чувствует запутавшаяся в паучьей сети муха, когда к ней подползает паучок; эти чувства двое астронавтов ещё недавно ощутили в полной мере.
  - Как вода? – перебила мысли Стива Джина и, не дождавшись ответа, прыгнула в прохладную воду. – Ничего… вроде тёплая. – Ролли попыталась развеселить друга, но сейчас явно было не до веселья….
  Друзья поплыли к берегу, периодически останавливаясь, чтобы расступись плавающую здесь повсюду тину. До берега, по их расчетам, оставалось примерно метров тридцать.
  - Стив, - вдруг пробормотала Джина, испуганно вытаращив глаза в воду и остановившись. – Меня что-то трогает….
  Стив обернулся, и увидел рванувшую с силой в воду Джину!
  - Нет! Джина! – крикнул капитан, нырнув за ней. Через секунду он увидел схватившее за талию Джины насекомое огромных размеров!
  Судя по всему - это была Наяда: гигантская личинка стрекозы.
  Она сильно сжала своим мощным выстреливающим пинцетом бедную Ролли!
Астронавтка, разгерметизировав скафандр, вытащила себя из него. Тот со скрежетом пошёл в глотку к нимфе-монстру, смявшись в груду пластика….
  - Быстрей! – крикнул Стив под водой, смотря на уплывающую Джину от личинки.
  Взяв астронавтку за руки, Стив выплыл на поверхность, и друзья поспешили к берегу. Через две минуты они уже лежали на приозёрном песке. Усталые и испуганные….
  - Надеюсь, она не побежит за нами, - произнесла Джина, всматриваясь в затянутую тиной гладь озера.
  - Нет, нимфы не любят ползать по суше… - пробормотал Стив, закрыв глаза.
  В его голове всё смешалось. Что здесь происходит? Где сейчас “Dream”?.. Что теперь делать?..
  Внезапно из песка высунулась огромная хитиновая голова майского жука.
  - Только не это! – прокричала Джина.
  Стив отпрянул от насекомого. Жук медленно стал подползать к астронавтам. Затем раскрыл свои жёсткие блестящие зелёные надкрылья, полетев в их сторону! Друзья упали на песок, и жук, промахнувшись, с оглушающим жужжанием улетел восвояси….
Стив и Джина встали, всматриваясь в небо.
  - Нужно быть начеку… - испуганно произнёс капитан.
  - Боже, и зачем мы вышли из нашего родного корабля? – непонимающе озлобилась Джина, испуганно всматриваясь во все стороны.
  - Ты же хотела набрать питьевой воды, - вспомнил Стив, но теперь у них не было фляг, которые были в их скафандрах.
  - Боже мой! – вдруг встрепенулась Ролли. – Рация! Её нет! Как  же мы свяжемся?!..
  - Теперь уже никак, - ответил Стив. – Но мы находимся недалеко от корабля. Нужно только найти лист, на котором он находится, и взобраться на него.
  - Да, но как мы узнаем, что это – именно тот лист? – озадаченно произнесла Джина, скрестив на груди руки и смотря по сторонам, всё ещё боясь нового нападения.
  - Интуицией!.. – высказал Стив, и, не решаясь больше здесь находиться, пошёл искать корабль.
  Джина последовала за ним.
  Везде стояли огромные зелёные травины. Джина, удивлённо смотря на их огромную высоту, споткнулась, упав на сырую почву. Стив подбежал к ней, подхватив за плечи.
  - С тобой всё в порядке? – поинтересовался он.
  - Нет,… похоже, что я натёрла ногу, - проговорила Джина, потирая её рукой. – Но всё скоро пройдёт.
  - Поднимайся. Нам нужно выйти из этого опасного мира, - сказал Стив, подхватив Ролли за руку.
  Но та упала, стиснув зубы от боли.
  - Наверное, эта проклятая наяда задела тебя? – сказал Стив. – Дай, посмотрю.
  Джина осторожно завернула чёрное трико до колена, обнажив кровоточащую рану-порез.
  - Сволочь! – выругался Стив. – Ладно. Посидим здесь. Я налажу повязку….
  Капитан оторвал рукав от своего бортового жилета, завернув им раненную голень Джины. Она поблагодарила его и села кое-как на камень.
Стив сел рядом, подперев руками голову.
  - Ну и планетка!.. – выговорил он, вздохнув.
  - Да уж, не ожидали мы таких обитателей!.. – проговорила Джина ему в тон, подтянув повязку.
  Стив вдруг вяло засмеялся.
  - Почему ты смеёшься?! – не поняла Ролли, повернув к нему голову.
  - Я вспомнил того таракана, оказавшегося у нас на борту! – Джак добро ухмыльнулся. – Мы все были так взволнованны: таракан!.. Я ещё надеялся не встретить больше ни одного, а в итоге… встретил нечто более серьёзное!.. Оказался на кишащей огромными насекомыми планете!..
  Джина улыбнулась.
  - Интересно, а как там наш “Полли”? – вдруг вспомнила она. – Вряд ли наш полюбившийся, хотя и несколько надоедливый дружок смог выжить после такой аварии….
  - Главное – добраться до корабля. Потом уж что-нибудь придумаем! – проговорил Стив. – Теперь-то мы знаем, что творится на планете, и больше не будем расходиться!
  - Ну что ж, пошли… - проговорила Джина, показывая, что нога у неё прошла.
  Друзья медленно продвигались сквозь заросли огромных листьев, потихоньку обходя, казалось бы, бесконечное озеро.
  Периодически Джина слышала какой-то странный треск….
  Вечерело…. Заря уходящего жёлто-красного солнца покрыла багровым цветом всё небо.
  Треск всё усиливался…. Стив решил выйти на берег, чтобы рассмотреть травинку над паутиной. Чёртов туман! Он опять начался, не давая ничего рассмотреть!.. Видимо, к вечеру холодает так, что ночь и утро сплошь покрываются синей дымкой.
  - Пройдём ещё метров пятьдесят, а там… будем ждать помощи от наших, - проговорил Стив, подойдя к Джине.
  Они вновь двинулись в путь.
  Услышав вновь знакомое трещание, Джина, наконец, спросила:
  - Что это за треск?
  И в этот момент из вечернего полумрака выползла огромная длинная чёрная и скользкая стоножка! Джина обернулась и, увидев её, с криком бросилась к Стиву, но тут же была схвачена сжимающимися кольцами многоногой твари. Кольца, обмотав в одну секунду всё тело Джины, сжимались всё сильнее, когда к лицу астронавтки приблизилась маленькая голова существа. Оно шевелило своими длинными усами-антенками, чувствуя ими отличную добычу.
  - Джина?! – Стив остановился и, обернувшись, не увидел её. Он услышал крик, и помчался назад, увидев, в конце-концов, ужасную картину.
  Капитан машинально схватил с земли массивный булыжник и со всего размаха кинул его в стоножку. Вполне возможно, что этот камень ударит Джину, но тварь не шелохнулась, и её тут же побило. Громко протрещав, она повисла на своей многоногой шее, и растопырила свои ядовитые когти на двулапых лапках, готовых убить Джину! Стив, не зная, что предпринять, бросился к чудищу, схватив его шею обоими руками. Голова твари сверкнула своими большими глазами и выстрелила свой острый язык, протаранив им кожу Стива в области груди. Стоножка, чувствуя, что Стив не намерен её отпускать, расслабила свои кольца, освободив Ролли, и пружиной прыгнула на него всей своей длиной! Повалившись на землю, придавленный к ней спиной Стив не отпускал надавившую на него тварь, пытаясь задушить, но шея стоножки состояла, как и всё её тело, из хитиновых черепушек. Эти чёрные и скользкие пластины походили на маслянистую стальную конструкцию, не дававшую ни малейшего шанса причинить ей какой-либо вред.
  Голова твари нагнулась над побелевшим от огромного давления Стивом, но тут же, оглушительно затрещав своей зубастой пастью, отпрянула от астронавта, показав, что проткнута насквозь палкой! Она торчала из раненной ткани твари между растопыренными чешуйками. Не ожидавшая такого результата Джина невольно улыбнулась, посмотрев на друга.
  - Спасибо, - сказал Стив.
  Стоножка застыла в искривляющейся от боли позе, точно окаменев.
  - Пошли быстрей от этих мест, - проговорил Стив, поднимаясь с земли.
  На ней был отпечаток Стива.
  - Давай я помогу, - Джина подхватила друга за руку.
  Но вдруг услышала треск. Обернувшись, друзья увидели вытаскивающую своими кольцами палку стоножку. Она ожила!
  - Бежим! – крикнул Стив, и астронавты, что было сил, побежали от огромной многоногой твари.
  Та вытащила палку, направляясь к ним. Она перебирала своими многочисленными конечностями, словно волны бежали по чёрной глади её ног. Она догоняла беглецов, но те скрылись в густых зарослях. Стоножка нырнула вслед за ними.
  - Быстрей! – крикнула Джина, поднимаясь с больших листьев.
  Стив тоже упал, падая с небольшого обрыва, когда вынырнул из густых зарослей лопуха. Он встал, видя, что чёрное насекомое почти догнало его. Тот отпрянул, поднимаясь по какой-то толстой колючей лиане. Вскоре широкие листья не дали следить ему за преследователем.
  Тут Стив провалился в какую-то жидкость. Он вынырнул, выбираясь по гладким скользким стенам, пока не зацепился за край. Из листьев выползла стоножка и провалилась в ту же яму. Она барахталась, извиваясь в полупрозрачной жиже, пока стенки гигантского оранжевого цветка не начали закрываться. Стив прыгнул на землю, видя, что стоножка выбирается из закрывающихся лепестков, но тут они захлопнулись, оставив наружу лишь её длинные усы….
  - О, Боже мой! – пробормотал капитан, подумав, что чуть не стал жертвой цветка- убийцы.
  - С тобой всё в порядке? – Джина, вынырнув из травин, подняла Стива.
  - Нет, - проговорил он. – Пора убираться отсюда.
  Двое астронавтов вышли из густозаселённых травин на редкотравье, если можно так сказать. Пройдя несколько метров, они увидели большую широкую травинищу, росшую из земли куда-то высоко, теряясь в тумане.
Вскоре туман накрыл и их. «Похоже, вечереет!” – подумал Стив, глазея по сторонам, и боясь, что какое-нибудь новое насекомое вынырнет из него.
  Но из тумана вышел астронавт. В шлеме и скафандре. Он открыл его, оказавшись Полом.
  - Ребята! – выкрикнул радостно он, подбежав к ним, и обнял каждого.
  Измождённым астронавтам уже ничего не хотелось говорить. И не нужно – итак всё было ясно Полу по их внешнему виду. Он поднял их на лист, и привёл к кораблю. К счастью, на этом пути не приключилось никаких злоключений.

  - Итак, мы находимся на планете, кишащей огромными насекомыми! – проговорил Пол, смотря на озабоченные лица своих друзей.
  - Я бы назвала её планетой Насекомых, - вставила Джина.
  - Вполне подходящее название, если не считать, что пауки и сороконожки не относятся к насекомым! – высказал Тим.
  - Разве? – удивился Стив. – Я и не знал.
  - Короче, мы окружены огромными членистоногими летающими, ползающими и плавучими тварями, - объявил Пол, заключив. – В общем, обстановка лучше некуда!
  - Интересно, а может мы лишь в огромном саду, а эти монстры – лишь местные букашки, - предположил Тим, смотря в потолок. – Кроме них, может, здесь куда более огромные рыбы, животные, а может и люди!
  - Вам ничего не кажется странным, - проговорил Стив. – Насекомые…. Ведь они такие же, как на нашей Земле. Может, в отношении людей Тим и прав. Удивительно! Будто мы попали на родную Землю, только уменьшились до размеров песчинки….
  - Ага! И упали в сад родной бабушки! – ухмыльнулся Пол, закрыв глаза.
  - Ребят. Какая разница – кем мы окружены и как эта планета называется. Мы, может, уже не вернёмся на Землю, и не сможем доложить о ней ВКЗЗ! Сейчас главное – добыть пресную воду. Вопрос – как, - сказала Джина.
  - Озёрная не подходит? – спросил Тим.
  - Нет. Она мутная…. Только если попробовать нашим фильтром, - предложила Ролли.
  - Увы! Он сломан. Пока вы искали эту воду, я проверил фильтр – и разочаровался. Вот, хотел вас вернуть, и к счастью, встретил, - произнёс Пол.
  - Вовремя же ты вышел наружу! – высказал Стив. – Ладно, нужно продержаться здесь сколько сможем. Джина права: главное сейчас – добыть питьевую воду, а там – как-нибудь разберёмся.
  - Да, нужно найти чистый родник, - объявила Джина. – Что-то всё-же в нашу пользу – планета с кислородом, а значит, вода есть…. Значит, будем искать!
  - Да, я как раз вспомнил, - сказал Пол, доставая из своего кресла два бластера. – Мы совсем забыли о мерах предосторожности, которых нас в своё время обделила Корпорация!
  - Боже, Пол! – обрадовался Стив, взяв лазерное оружие у географа. – Я и не знал, что нечто подобное есть на моём”Dream”!
  - Вот и хорошо! – радостно сказала Джина, взяв бластер. – Теперь у нас будет чем обороняться. Задача наполовину решена. Теперь остаётся решить последний вопрос – кто останется в корабле, и останется ли вообще?
  Астронавты молчали. Затем Стив решительно заявил:
  - В общем, терять уже нам нечего, кроме самих себя. Я о том, что мы все должны выйти! Все из нас должны пошагать по той планете, которую мы нашли.
  - Прекрасно! Всегда мечтал о таком моменте! – воскликнул Тим, и, радостно закрыв глаза, откинулся в своём кресле.
  Все астронавты легли спать, договорившись на следующее утро выйти наружу.

  Джина вяло взяла тюбик индейки, положив его обратно на тарелку. Ей явно не хотелось завтракать, как и всем остальным. Все хотели поскорей увидеть чарующий, чужой мир. Особенно Тим, ведь он ещё ни разу не покидал корабль….
  Он с яростью съел две порции и попросил ещё. Тут он увидел, что Джина малость не в духе.
  - С тобой что-то не так? – грустно спросил он.
  - Всё в порядке, ешь! Я рано утром позавтракала, - соврала Ролли, закрыв глаза, и попыталась улыбнуться.
  Ей это не удалось.
  - Ну что с тобой? – проговорил Тим, перестав есть. Затем добавил. – Да не волнуйся. Ха-ха! У нас ведь есть бластеры, я не пропаду!
  - Да, но… - произнесла Джина, обернувшись к геологу, - …но ты не видел этих чудовищ! Они вдвое больше, чем наш корабль!.. И мне кажется, что наши оружия им не помеха!.. Может, тебе остаться здесь?
  Тим сбросил улыбку. Встав с кресла, он сказал:
  - Ты меня недооцениваешь! Я два года служил в Космической Обороне. Меня подготавливали к этому полёту по всем категориям, как и вас всех! Вы думаете, что если я моложе вас всех, я слабак, что-ли?
  - Да нет же! Просто… - Джина хотела что-то сказать, но Тим вышел из кабины, заперев люк, и оставив в кабине астронавтку одну.
  - Я просто боюсь за тебя… - проговорила она еле слышно.

  Пол Грегорин направил заряжённый на максимальную мощность бластер в сторону специальной мишени. Географ нажал на курок. Прозвучал жужжащий звук, и зелёный световой луч разорвал на картонные куски прицельный круг. Они дымились, нагретые 500-градусной температурой лазера.
  - Оружие цело! – выговорил Грегорин, сдувая дым с дула космического пистолета.
  Стив подошёл к шлюзу, объявив:
  - Всё готово. Можем отправляться!

  Люк корабля опустился, и астронавты вышли на зелёный лист. Затем Стив закрыл внешний люк. Все путники были без скафандров, одетые лишь в лёгкие чёрные бортовые костюмы. Все договорились, что так будет лучше – зачем таскать на себе лишний груз, когда кругом кислород! Тем более так в случае опасности легче маневрировать.
  Друзья осмотрелись. Туман к этому времени уже рассеялся, давая прекрасную картину. Как на счастье, лист, на котором они находились, был выше остальных, поэтому астронавты хорошо видели весь сад, простиравшийся примерно на пять километров во все стороны. К югу простирались ещё более густые и высокие заросли, похожие на огромные джунгли. С востока и запада виднелась еле заметная каменная пустыня. На севере находился зелёный луг, разрезавшийся петлявшим синим шнурком.
  - Ручей! – радостно проговорила Джина.
  - Только бы добраться до него, - буркнул Стив, и все пошли снижаться с листа.
  Первым шёл капитан. Затем Джина, Тим, и в конце – Пол. Яркое жёлтое солнце уже встало в зенит, но как только команда спустилась на землю, заросли лопуха не давали ему жарить путников. Примерно выбрав направление, они тронулись в путь, держа в руке заряженные бластеры и оглядываясь.
  - Бойтесь любого шороха! – проговорил Стив, услышав в невдалеке шорох покачивающегося лопуха.
  Внезапно, что-то увидев, Стив замер, вытаращив вперёд глаза. Затем крикнул: “Ложись!” и прыгнул на землю. Все  последовали его примеру. И в этот момент над ними пролетело что-то большое и трещавшее. Затем ещё одно, ещё! Они стрекотали мощными моторными звуками, как показалось путникам. Наконец, всё кончилось.
  - Стрекозы! – высказал Стив, бросив пронзительный взгляд на далёкого отстающего от остальных насекомого.
 - Будьте настороже! Они запросто могут схватить одного из нас и утащить, - строго выговорил Стив и пошёл дальше.
  Тим с Полом, никогда раньше не встречавшиеся ни с чем подобным, удивлённо и испуганно смотрели по сторонам. Тем не менее, Тим ощущал какой-то адреналин, будто играл в компьютерную игру. Путники, уже целый час идя по сырой ровной земле и стараясь не сбиться с заданного курса, уже перестали надеяться на то, что вообще когда-нибудь найдут этот ручей.
  - А мы не сбились?… - начал ворчать Стив, но в ту же секунду обнаружил за лопухом открытый пляжик, принадлежащий огромному ручью метров десять шириной.
  Это был не ручей, а река, бурлящая мелкими камешками, лежащими на неглубоком дне.
  - Наконец-то! – радостно воскликнула Джина и, подбежав к прозрачной воде, и зачерпнув её ладонями, с наслаждением выпила, ублажая двухдневную жажду.
  Все напились. Затем достали из маленьких бортовых рюкзаков, что они взяли с собой, большие фляги и наполнили их до краёв.
  - Теперь можно возвращаться! – радостно высказал Стив, закручивая крышку фляги, и вдруг его подхватили огромные цепкие лапы.
  - Нет! – кричал он, поднимаясь в воздух, подхваченный внезапно вылетевшей из зарослей стрекозой. – Стреляйте! Стреляйте!
  Астронавты ошарашено выкинули фляги, доставая оружие, но в этот момент целая свора огромных стрекоз, вылетевших из других зарослей, приблизилась к ним.
Тим выстрелил в одну. Та отшатнулась, прожжённая в брюхе, но с ещё яростным ходом рванула к астронавту. Джина расплавила ей голову, и та упала наземь, подрыгивая лапами судорожными движениями. Пол бежал от двух стрекоз, периодически отстреливаясь, но чудища резко маневрировали, не давая световому лучу их задеть. Грегорин бежал по жёлтой гальке вдоль ручья, и вдруг, споткнувшись, упал на неё. Одна из стрекоз схватила географа, но тут-же отпустила, развалившись на две дымящиеся половины! Джина подбежала к другу, бросив дымящийся от частых выстрелов бластер.
  - С тобой всё в порядке? – испуганно проговорила она.
  - Да, а где остальные?
  Внезапно стрекоза подлетела к Джине, но тут же с визгом взлетела вверх. Позади стоял Тим.
  - Я здесь, - произнёс он и, подбежав к Полу, поднял его.
  Тот отряхнулся, смотря по сторонам.
  - А где Стив?! – ошарашено высказала Джина.
  Его нигде не было! Путники обежали все окрестности ручья, где они только были, но его не нашли.
  - Его утащила стрекоза! – проговорил Пол, сам не веря своим словам.
  Стив  пытался дотянуться до кобуры, но лапы крепко прижали его руки к телу. Прошло несколько минут, прежде чем его бластер выстрелил в зелёное блестящее лоно твари. Та с визгом отпустила жертву. Стив, с криком падая вниз, заметил, что там – те самые южные джунгли!.. Прорвавшись сквозь многочисленные заросли и лианы, он, наконец, остановился на влажной мягкой глине.
  Стив встал, понимая, что опасность миновала. Пока!.. Капитан огляделся: кругом стояли могучие стволы, оплетенные густыми зарослями и огромными лианами. Стиву казалось, что он – маленькая букашка, находящаяся посреди огромных непроходимых джунглей. Он заблудился, он без еды, воды и без связи с командой. Теперь надеяться ему было не на что!..





                Ч А С Т Ь   3





  Пол, Джина и Тим, до конца дня безуспешно пытающихся найти друга, вернулись в корабль. Никому ничего не хотелось говорить. И верить в то, что Стив мёртв. Да они просто не верили в это – они ЗНАЛИ, что их капитан не повергнет перед какими-то букашками!.. Но, с другой стороны, они все успели уже убедиться, что на этой планете может быть всё что угодно!
  - Нет, Стив жив! Мы все это отлично знаем! Так что нечего отчаиваться, - проговорил Пол. – Завтра же выйдем и начнём его искать. Он не пропадёт!
  - А как же эта ночь, - вскрикнула Джина. – Он не сможет продержаться в этом проклятом мире всю ночь! Мы кое-как выбрались из пут паука днём, а… страшно даже подумать, что здесь твориться ночью!
  - Успокойся, пожалуйста, Джина, - сказал Тим. – У него есть бластер. Он, конечно же, пристрелил эту стрекозу, и теперь находится неподалёку. Не висел же он у ней в лапах целый час!
  - Боже, Тим, ты прав… - более спокойно проговорила Джина. – Спасибо…
  - Ну что ты, - отозвался тот и обнял её.
  Тут Ролли невольно подумала, что Тим делает это первый раз. Никогда доселе он не отваживался на это…. И облегчённо вздохнула.
Пол вышел из кабины.
  - Тим, - отозвала Джина еле слышно. – Я должна тебе сказать. В общем….
  - Я знаю, - тихо проговорил геолог, поцеловав Ролли в губы. – Всё будет хорошо. Мы улетим из этого проклятого места. Обещаю! Вот тогда нам будет, о чём поговорить, правда, ведь.
  Тим улыбнулся, и Джина тоже. Затем они крепко обнялись, забыв обо всём.
  Пол пристегнулся к своему ложе, решив немного поразмышлять, дабы не нагнетать мозг тревогами и стрессом. “Странный и, в то же время, интересный мир…” – грустно думал он, подперев голову руками и смотря на разбитый теперь уже экран телевизора, находящегося у него перед носом. Пол закрыл глаза, пытаясь осознать, понять…. “Почему же живые формы на ней столь идентичны нашим?!.. И абсолютно различны по размерам? Неужели все жизненные формы во Вселенной похожи между собой? Или… на планетах исключительно с кислородной атмосферой?.. Жаль, невозможно это проверить.… Наверное, эти твари столь огромны, да и растения – тоже, потому, что других видов на планете нет, а значит, некому пожирать их. Нет потенциальной опасности – вид становится всё крупней, чтобы быть больше перед другими прототипами вида, а те, в свою очередь, растут с теми же иерархически-превосходящими намерениями. Растения же – не отстают, и тоже вырастают, дабы их не сожрала гигантская божья коровка!.. Да-а…, эволюция – сложная и, тем не менее, жутко интересная вещь!
  С этими мыслями географ погрузился в глубокий сон, освобождаясь от недавних тяжестей, перенесённых на этой планете….

  Стив дождался ночи, укрывшись небольшим растением. Он знал, что скоро стемнеет, потому не решился искать корабль, решив отоспать ночь в относительной безопасности. Он уже начал засыпать, находясь в ночной кромешной тьме, как увидел в ней два светящихся глаза! Они светились зелёным светом, немного освещая коричневатую поверхность чей-то головы.
  Капитан прижался к земле, перепуганный до смерти, смотря на направленный взгляд чего-то большого и неприятного.… Крайне неприятного!.. Оно разорвало растение, прикрывавшее Стива, и тот с криком помчался от чудища. Внезапно цепкие лапы подхватили его на ноги, свалив на глину, и поволокли в другую сторону. Тут Джак вспомнил о бластере. Он достал его и, перегнувшись, направил на ненавистные круглые глаза. Промелькнул световой луч и тварь, пискнув, схватила его оружие, смяв в груду металла. Затем обхватила всё его тело, и поволокло, сопровождаемое уже несколькими парами зелёных круглых глаз.
  - Не-ет! – Стив отчаянно вырывался из лап уродливого и невидимого во тьме чудища, пытаясь пнуть его в светящийся глаз, но то в ответ раскрыло свои острые клешни, и впрыснула ими яд в тело командира.
  Тот застонал от утомляющей и невыносимой боли, после чего потерял сознание…. Последнее, что он помнил, это – вход в нору. Нору, из которой виднелись миллионы этих светящихся зелёных глаз!..

  Астронавты вышли из корабля рано утром. Тиму вообще спать пришлось час – всех донимали тревоги….
  - Может, разделимся? – спросил Пол.
  - Не нужно, - отрезала Джина. – Мы и так потеряли одного….
  Путники решили идти на юг, в сторону джунглей. К счастью, этот путь выбрали, потому, что с юга тёк ручей, а стрекозы, как известно, любят воду. Если скинуть в уме, что одна из них летела со Стивом вдоль ручья, то станет очевидно, что его следы в том месте, где он должен был от неё освободиться, должны лежать на прибрежной гальке. Вот их путники и решили найти. К счастью, утренний туман мешал насекомым их встретить, так что астронавты на подходе к ручью не встретили и не увидели ни одного. Но путники подошли к долгожданной реке лишь часа два спустя, и увидели её уже не в синем полумраке тумана, а окружённую массивными переплетающимися стволами. Друзья сразу поняли, где находятся.
  - Джунгли, - высказал Пол, оборачиваясь по сторонам и смотря на высоченные кроны, свет из которых солнечными лучами пробивался, падая на многочисленные лианы, переплетённые корнями стволов, выдававшихся из земли аж до трёх-четырёх метров в высоту.
  - Может, мы не в ту сторону пошли? – спросил Тим, не находя своим взглядом ни одной стрекозы.
  - Ты имеешь ввиду, что мы должны были отправиться вверх по ручью? – переспросила Джина.
  - Можно попробовать…, – вздохнул Тим.
  Отчаяние явно губило его.
  Джина, не зная, что и предпринять, стала смотреть на джунгли огромных деревьев… и вдруг от удивления открыла рот!..
  - Следы! Следы! – крикнула она, показывая пальцем на многочисленные следы, среди которых были точно от человеческой подошвы.
  Они лежали на влажной глине в метрах десяти от героев, немного скрывшиеся в опавших широких листьях. Друзья с волнением стали разглядывать их. Да, это, несомненно, Стив. (Если, конечно, на этой планете нет другого потерявшегося человека). Но вот что обозначают остальные следы?.. Кому они могут принадлежать? Двулапый неглубокий след….
  - Что же мы ждём? Найдём же Стива теперь! – воскликнул Тим, но друзья молча сидели, тревожно смотря на землю.
  Стива кончались через метров пять; дальше вглубь джунглей уходили чужие отпечатки.
  - Ладно. Отправимся по следам, - наконец, проговорила Джина, с тревогой всматриваясь в тёмные дебри растительности, куда и уводили эти метки. Затем, понизив тон, произнесла:
  - Не хочу вас беспокоить, но, похоже, что Стива похитили некие твари, коим и принадлежат эти следы. Нам остаётся только надеяться…. А теперь идёмте искать!
  С этими словами Джина, а затем и Тим с Полом отправились по этим отметкам, стараясь их не стереть своими. Странных неглубоких следов с каждым метром становилось всё больше. Они выходили из  зарослей, присоединяясь к этим. Путникам идти становилось всё труднее, т.к. сплошных зарослей становилось всё больше, а толстые лианы заставляли астронавтов перетаскивать свои тела через них.
 Вскоре все эти растительные беды кончились, предоставив героям глиняную площадку, буквально испещрённую знакомыми следами. Близ этой площадки находилась гигантская гора!.. Она состояла из сложенных хаотически и в то же время сложно сплетённых коротких брёвен.
  - Что это такое? – недоумённо произнесли все, всматриваясь в тридцатиметровое строение.
  Гора была конусовидная. Она была столь огромна,  что астронавтам приходилось закидывать головы, всматриваясь в утопающей солнечными лучами, пробивающимися сквозь кроны деревьев, вершину.
  И в то же время Джина услышала чьё-то шипение. И ещё одно, ещё, ещё, ещё!.. Астронавты стали оглядываться по сторонам, пока не увидели во мраке зарослей, окружающих площадку, тысячи зелёных глаз!
  - Боже, что это?.. – произнёс Тим, когда целая стая огромных, метровой величины, муравьёв с шипением побежала на них, окружая со всех сторон!
  Друзья растерялись, не зная, куда бежать – оставался лишь один путь, - в сторону муравейника, коим и была столь колоссальная гора.
  - Бежим!  - скомандовал Пол, и друзья помчались к строению.
  Оно было крутым, и астронавты то и дело скатывались, обрушивая деревянные ветки, которые ударялись о головы догоняющих их муравьёв, и сбивали их, сваливая на землю.
  - Внутрь, быстрее! – крикнула Джина, увидев брешь у неё над головой.
  Пол обернулся: метровая тварь подползла к нему, схватив за туловище. Тим бросил в муравья полено, и тот полетел вниз, панически шипя, и сбивая на пути остальных.
  - Давай же! – крикнула Джина, протянув Полу руку.
  Путники влезли по одному в дыру, наконец, сев и переведя дух. Они находились в освещённом дырой шалаше, обложенном ветками. Но тут же в дыре показалась голова муравья! Он влез в дыру, пропуская ещё двоих, затем полез ещё один, и ещё…. Астронавты, не зная, что делать, прижались к древесной стене шалаша и испуганно смотрели на приближающихся насекомых. Вдруг Тим рухнул на пол, свалив часть веток в стене.
  - Бежим! – крикнул он, и все выбрались через эту брешь в неровный муравьиный проход.
  Муравьи стали вылезать через маленькую, проделанную Тимом, дырку, но она оказалась слишком тесной для них. Беглецы мчались от опасности, сами не зная, куда этот коридор их приведёт, хотя догадывались…. Ведь они находились внутри огромного муравейника!

  Стив очнулся. Осмотревшись, он увидел лишь липкие переплетённые нити, образующие нечто вроде огромного кокона. Капитан попытался двинуться, но всё безуспешно. Тут он понял, что оплетён клейким веществом и находится внутри этого самого кокона!
  - Что же делать?! – соображал Джак, лихорадочно смотря по сторонам.
  И тут его взгляд упал на белую, оплетённую клеем, человеческую фигуру. Казалось, она была без головы…. И тут Стив понял, что это – его собственный скафандр! Как же добраться до него?.. (Вы спросите, почему он нужен – да ведь там наверняка сохранилась рация!) Стив попытался, что было сил разорвать клейкое вещество, но оно кое-как поддавалось. К счастью, около свободной кисти он обнаружил прилипшую к внутренней стене кокона железяку. Видимо, она раньше была частью крепёжного механизма бортового рюкзака. Капитан вспомнил, что его острые края смогут отлично заменить нож. Только бы дотянуться до неё…. Когда рука Джака почти дотянулась до желаемой цели, капитан услышал оглушающий звук! В этот же момент стена кокона разорвалась, и в её дыре показалась голова муравья-самки! Стив лихорадочно стал тянуться к крепёжу, когда крылатая тварь подошла к нему. Клей отошёл многочисленными нитями, и освобождённый астронавт побежал к скафандру. В этот же момент острые кончики лап самки вонзились в его тело.
  - Нет! – Стив обернулся и кинул крепёж.
  Тот воткнулся в голову муравья-монстра. Стив подбежал к скафандру и начал рыскать по нему, ища заветный карман рации. Скафандр изрядно помялся, напоминая о схватке с пауком. Наконец, рация была найдена.
  - Друзья, отзовитесь! Я – Стив, приём. Отзовитесь же! – Стив испуганно смотрел на мотающую головой самку. – Ну где же вы?
  Тут капитан вспомнил о кнопке, что находилась в правом нижнем углу рации. Этой кнопкой он не пользовался лет пять уже!.. Стив не знал, сработает ли она, поможет ли после аварии…. Но думать и гадать было поздно – самка рывком головы скинула ненавистный крепёж, и стала подползать к перепуганному астронавту. Её трёхметровый рост заставлял цепенеть!.. Стив нажал на кнопку и побежал в дыру кокона. Самка за ним. Капитан выскочил из бреши, бежав со всех ног от чудовища!.. И тут он только понял, что вбежал в самое логово муравьёв, и находится сейчас среди тысяч этих метровых насекомых! Астронавт встал как вкопанный, испуганно таращась на них. Они не шевелились, и лишь повернув к нему свои бледно-зелёные взоры, нетерпеливо шипели. Их длинные гнущие усы непрерывно шевелились. Затем повернулись в сторону кокона. Из него кое-как выползла самка. Медленно, хромая всеми ногами, она проползла два метра и рухнула наземь. Муравьи с секунду постояли как раньше, перестав шипеть, и вдруг повернулись к окружённому со всех сторон Стиву. Тут он понял, что эти твари осознали, что он убил их предводителя, и пощады ему теперь не будет!..
  Сам не зная, каким образом, он осмелился настолько, что побежал прямо на них! Перепрыгнув, словно через козёл, над одним, он прокатился под брюхом следующего, спихнув со всей силы подползающего третьего. Понимая, что дальше так продолжаться не может, он с криком помчался на них, чтобы хоть в последний миг жизни врезать хоть одному…. Монстры зашипели, словно многоголосый ураганный ветер, и ринулись на него всей своей многотысячной гурьбой. Их цепкие массивные лапы хватали за ноги и за руки Стива, но тот отбивался, ударяя то одного, то другого. Вдруг он увидел в дальней стене логова дыру в проход и помчался к нему. Тут же его догнали несколько муравьёв. Они пытались его раздавить, отравить ядом, проткнуть лапами, но бедный астронавт, выбиваясь, продолжал упираться. Его облепили огромные твари, навалились куче-малой, будто на какую-нибудь гусеничку, случайно попавшую в плен к муравьям.
  - Не-ет! – кричал капитан, понимая, что всё кончено!..
  И в этот момент всё логово озарилось многочисленными зелёными вспышками, сопровождаемыми знакомым жужжанием. Ошарашенная свора насекомых ринулась в панике во все стороны, отпуская Стива, но тут же взрывалась брызгами жёлтой жидкости. Муравей за муравьём отскакивали, брызгая внутренностями, озарённые зелёными лучами бластеров. В проходе стояли Тим, Пол и Джина.
  - Ребята! – воскликнул Стив, подбежав к ним, и те обняли его. – Как я рад! Где же вы пропадали?!
  - Этот же вопрос я хотел задать тебе! – смеясь, проговорила Джина, добавив. – А я уже успела соскучиться по тебе.
  - Господи, эти твари тебя чуть не съели, а! – Тим со злобой и отвращением посмотрел на разорванных шевелящихся повсюду муравьёв.
  - Ладно, нужно выбраться отсюда, пока не поздно, - Стив посмотрел на полутёмное логово и вдруг, что-то увидев, крикнул:
  - Бежи-им!
  Стив взял за руку Джину, и все побежали по проходу, оглядываясь назад, и не понимая, чего так испугался их друг. Ожидание было недолгим: через секунду из тёмного логова навстречу им ринулась целая волна тысяч и тысяч вновь прибывших и осознавших всю сложившуюся обстановку муравьёв!
  Друзья бежали, сколько было сил, ошарашенные таким поворотом событий. Проход неровно тянулся, освещаясь тусклым светом хемилюминесценции серого цвета, теряясь далеко во мраке…. Вдруг из него показались зелёные точки…. Из мрака в ту же секунду выползла новая волна насекомых. Теперь они окружали героев с двух сторон!
  - Вперёд! – крикнул Стив, бежав к своре монстров.
  Внезапно в стене показалась дыра в новый проход.
  - Туда! – Стив, дожидаясь, пока все вбегут в брешь, нырнул за ними, но в ту же секунду две бегущие навстречу друг другу армии муравьёв смешались друг с другом, поворачивая в проход.
  Астронавты буквально летели по крутому коридору с огромной скоростью, который вёл во мрак…. Через минуту они гурьбой повалились в широкий зал.
  - Бежим! – крикнул Стив, и все побежали вдоль зала.
  Тут же из дыры прохода стали вываливаться сотни за сотней огромных насекомых, наваливаясь, друг на друга, и образовывая гигантскую кучу-малу!.. Многие из них выбрались из живой навалившейся горы, направляясь к астронавтам. Те, испуганно оглядываясь, и хромая, кое-как бежали от монстров, надеясь встретить свет, и выйти из этого адского места. Муравьи догоняли беглецов уже через десять секунд. Джина бежала, оглядываясь, и видя почти догнавшего её муравья. Тот брызнул на неё яд, который осел на её одежде вязкой чёрной вонючей массой. Ролли скинула жилет, который накинулся на этого муравья, и сбил его видимость, по причине чего тот остановился, махая накрытой головой. Через минуту Стив заметил далёкий свет, и ещё яростней побежал на него. Друзья выбежали из муравейника, тут же чуть не упав с огромного обрыва!.. Они находились почти на верхушке муравейника!
  - Быстрей! – Стив побежал по веточному ложе, рискуя свалиться в бездну.
  Остальные побежали за ним, не боясь с такой скоростью передвигаться по полуметровому проходу близ обрыва, т.к. позади свора муравьёв выбежала из норы, догоняя их!
  Тут Стив резко остановился. Друзья тоже. Перед ними была пропасть! Тропа кончалась, обрываясь в бездну, как и сторона обрыва. Друзья повернулись: насекомые подбежали к ним, шипя и злобно кляцкая клыками. Долго ждать не пришлось – армия муравьёв ринулась на астронавтов, которые прижались к краю обрыва, смотря смерти в глаза!
  И тут Пол услышал жужжание. Стив поднял взгляд и, крикнув: “Хватайтесь друг за друга!”, резко подпрыгнул, схватившись за лапу пролетевшей мимо огромной осы. Муравьи кинулись на астронавтов, но те инстинктивно схватились за друзей: Джина ухватилась за штанину оторвавшегося от земли Стива, Пол взялся за подошву Джины, а Тим обхватил руками Пола. Они поездом схватились друг за друга, летя за огромной осой. Муравьи отчаянно пытались схватить беглецов, но лишь падали с огромного обрыва, ударяясь о собственный муравейник….
  Стив открыл глаза, и его рот покрылся широкой улыбкой. Капитан огляделся: невероятная картина схватившихся друзей обрадовала его.
  - Держитесь крепче друг за друга! – крикнул он, и те в ответ засмеялись.
  Оса летела не одна. Это был целый рой летящих ос. Куда они направлялись друзьям, конечно же, узнавать вовсе не хотелось, поэтому они решили прыгать. Стив посмотрел вниз и, увидев ручей, крикнул отпускать. Астронавты, оторвавшись от осы, полетели вниз, крича от неизвестного результата их полёта. К счастью, он кончился благополучно. Друзья плюхнулись в глубокую реку. Вынырнув затем из неё, и подплыв к берегу, сели на камни.
  - Все целы? – проговорил Стив, задыхаясь и переводя дух.
  - Больше ты не пойдёшь за водой! – весело ответил Тим, выжимая свой изрезанный промокший жилет.
  И в этот момент из зарослей выполз огромный злобный устрашающего вида муравей! Он не был похож на все остальные. Его красные злые глаза светились багровым оттенком, а красное покрытие его хитинового панциря было испещрено шевелящимися волосками. Его рост был пять метров в высоту и двенадцать в длину!
  - Спокойно, ребята, - тихо проговорил Стив, ошарашено смотря на монстра.
  - Монстр, мутант какой-то!.. – Теперь Джина осознала, как эти прежние муравьи отставали по сравнению с этим.
  - Нет. Просто это – другой вид, вот и всё, - попытался успокоить друзей капитан, тоже пятясь к ручью. – Он всего лишь больше тех приятелей, так что стреляйте по нему, и он отстанет….
  Астронавты достали свои бластеры, начав стрелять по муравью-монстру, но тот никак не реагировал, лишь остановившись. Его панцирь, казалось, был абсолютно непробиваемым! Монстр оглушительно рыкнул, и друзья, бросив оружие, помчались прочь от него. Тот стал догонять их, непрерывно рыча своим оглушающим звуком. Астронавты нырнули под воду, надеясь, что этот тип не умеет плавать. Но ожидания не оправдались!..
  Монстр кинулся за ними в воду, ещё быстрее них плывя по гладкой поверхности воды!
  - Что же это такое! – злобно высказал Стив, убиваясь и подплывая к берегу.
  Друзья немного разошлись в направлениях, так что монстр теперь преследовал только Стива. Бедный астронавт выбрался на гальку и, спотыкаясь, побежал, скрывшись в зарослях.
  Стив бежал, слыша знакомый и уже близкий рык, и огибал гигантскую траву, стараясь больше не падать, потому, что иначе монстр точно настигнет его. Услышав который раз оглушительный звук, капитан не осмелился обернуться, так как ему казалось, что если он ещё раз увидит эту уродливую морду и злобные красные глаза, ему точно станет плохо!
  Местность вновь покрылась синей дымкой, а небо потемнело, дав закатной заре осветить багровым цветом запад, куда он сейчас и бежал. Выбежав, наконец, на какую-то поляну, он тут-же обо что-то споткнулся и упал, скатившись, по небольшому склону, в овраг.
  Открыв глаза, он с ужасом увидел нависшего на него с обрыва монстра-муравья! Стив испуганно отшатнулся, попятившись на четвереньках назад, но муравей спрыгнул в овраг и прижался, приготовившись накинуться на него!
  …Но в этот момент прозвучал оглушительный звук, и багровая местность осветилась огромным зелёным взрывом! Монстр-муравей разлетелся на несколько кусков, которые упали в ближайшие заросли.
  Ничего не понимающий Стив озадаченно встал, пока в синей дымке не различил черты… “Полли-2”!
  - Боже… я не сомневался в тебе, - обрадовался Стив, обняв пластиковый и слегка помятый шар, забыв, что это – машина.
  - Вы позвали меня, о, драгоценнейший ты мой капитан! Как я рад, что вы живы, если б вы знали, как я обрадовался, услышав ваш сигнал, как я обрадовался, как я был рад, а Боже!
  Стив с радости дал ему, наконец, выговорится.
  - Ты сегодня можешь поболтать. Ты это заслужил, - проговорил, смеясь, он.
  - Что заслужил, о чём вы, о… - Стив перебил его:
  - Ты – молодец! Скажи вот что. Как тебе удалось спастись?
  - О, это дело житейское! – начал дребезжать робот, и тут капитан понял, что бы он делал без этого шутника!
  Кроме того, он только что спас ему жизнь. Программа безопасности. Единственный пункт по этому поводу был отнесён к той самой кнопке в левом нижнем углу рации, о которой вспомнил тогда Стив, и нажал её. Он ей не пользовался пять лет с тех пор, как тренировался в ВКЗЗ…. Эта кнопка вызывает “Полли” по экстренным случаям. Робот по встроенным в нём и в рации жучкам находит астронавта, где бы он ни был, и включает данную программу – то есть использует аварийное защитное оружие – ионную бомбу.
  Через пять минут к ним подбежали друзья.
  - О Боже, “Полли”, ты жив! – воскликнула Джина.
  - Где же этот громила? – спросил Тим, и Стив всё объяснил, а затем объяснил и то, как “Полли” нашёл его.
  - Но,… но как же? Я не знала, что у моего давнего дружка есть какое-либо оружие! А тут – ионная бомба… - недоумённо и весело проговорила Джина.
  - Дело в том, что информацию о программе безопасности доверили только мне, да и я,… честно говоря, забыл о ней, как только мы пустились в путь, – ответил капитан.
  - Пустились в путь… - грустно повторил Тим, взглянув в потемневшее уже и затянувшееся дымкой предстоящей ночи небо. – Как я жалею, что улетел с родной Земли в тот день, 6 июня 2129 года….
  Затем он сел на корточки, опустив в скрещенных руках голову.
  - Будь проклят этот самый день! – высказал он.
  - Тимми… - Джина подошла к нему.
  Что и говорить. Спасшись от одного монстра, они рано-ли-поздно попадут в лапы другого, и умрут на этой уже ненавистной, трёклятой планетке, может, окончив свою жизнь в брюхе у какой-нибудь голодной стрекозы….
  - Корабль сломан, но мы привыкнем к здешним условиям, и будем ждать помощи! –
  Джина попыталась ободрить Тима, а затем и всех остальных, поднявшись на ноги и повысив ноту:
  - Мы обязательно дождёмся помощи, слышите?! Дождёмся!..
  - Конечно! – Стив вяло улыбнулся.
  Джина села на корточки, всхлипнув:
  - Нет, я тут не останусь, не оста-нусь! Пусть этот чёртов корабль сломался….
  - Корабль цел, - продребезжал голос “Полли”.
  Все недоумённо посмотрели на него.
  - Что ты этим хочешь… - Стив подошёл к роботу.
  - Наша красавица Джина сказала, что корабль сломался, а я говорю, что цел, потому, что на самом деле он цел, то есть, не повреждён, что и пыталась опровергнуть многоуважаемая Джина, а то, что я пытался сказать, что он цел….
  - Подожди, подожди, - перебил, наконец, его Стив. – Почему же ты думаешь, что корабль цел? Как он мог стать вдруг целым? Ты, наверное, от удара испортился….
  - Вы ошибаетесь, моя операционная система в полном порядке, - дребезжал “Полли”. – А насчёт корабля, тут дело простенькое: я включил аварийный компьютер, и он смог мне выдать информацию о втором корабле. Аварийный катер! Он сохранился, т.к. лежал на спец изолированных титановых крепёжах, а вы не догадались использовать его!
  - Катер? – недоумённо произнесли все.
  - Вот именно, катер! На нём можно хоть тридцать галактик пролететь.
  - Так вот, что значит ещё одна кнопка, - немного ободрено заговорил Джак. – Я и сам не знал о катере, вот так сюрприз! Неужто, правда?
  - Абсолютнейшая! Ведь этот катер – часть программы безопасности, - высказал робот. – Придуманной самой ВКЗЗ!
  - Всыплю я этим ВКЗЗ, как вернёмся на Землю, что не предупредили о нём раньше, - пробурчал Тим. – То про лазеры ни слова, то….
  Тут Стив встал и вдруг услышал дальнее жужжание.
  - Да что мы стоим тут! Быстрее, прочь от этой проклятой планетки! – воскликнул он, боясь вновь встретиться с каким-нибудь жуком.
  - Да, но как же мы найдём теперь наш “Dream”? – спросил Пол.
  - Но ведь “Полли” нашёл его, не так ли? – ответил Стив, взглянув на робота.
  - Совершенно верно, - ответил тот. – В мою программу вложено радарное устройство. Вперёд – наш желаемый, заветный катер всего в пятидесяти метрах от нас!
  - Что? Так близко?! – воскликнули все, еле успевая за вдруг полетевшим куда-то в заросли роботом.
  Астронавтам радости, конечно же, не было предела, но волнение всё равно, почему-то, не покидало их. Они знали, что это волнение тут же пропадёт, как только они улетят с этого паучьего мира. А ещё они волновались, пока бежали в густых травяных зарослях, верна ли информация “Полли”? Если это его очередная шутка! Всего же можно ждать от этого робота….
  Впрочем, выбежав из этих надоедливых зарослей, перед ними сразу же появился тот самый катер!
  - Я всё уже устроил! – продребезжал “Полли”, но не успел ничего договорить в своём роде, так как был горячо прижат к груди Стива.
  - Ты просто молодчина! – заявил он. – Как вернёмся на Землю, я потребую повысить тебе должность! По моему, из меня капитан, судя по всему, никудышный, ха-ха!
  - Ладно, где вход-то? – весело проговорила Ролли, смотря на обтекаемую каплеобразную капсулу метров шесть длинной и три – высотой.
  “Полли” нажал микромеханической ручкой специальную кнопку на его корпусе, и большой стеклянный люк лобового окна стал тихо открываться вверх.
  - А… как же провизия, вода? – не понимал Тим.
  - Всё улажено. Катера таких типов оборудованы всем необходимым! – ответил робот.
  - Я… и не знаю, как тебя благодарить?.. И почему мы раньше о тебе не вспомнили? – восторженно высказал Стив.
  - Как услышал грохот и бум падения, все мои выходы заблокировались; пришлось два дня пилить искореженные железки, чтоб добраться до вас! Там, под дном, я и обнаружил катер… впрочем, я и так бы вспомнил о нём.
  - Хорошо, отправляемся сейчас же! Я, надеюсь, бортовой щит управления здесь
идентичен “Dream”-овскому?
  - Совершенно точно! – ответил “Полли”, и влетел в заднее сиденье катера.
Тим и Пол сели в среднее.
  - Пошли! – сказала Джина и села в переднее.
  Стив сел рядом.
  - Подожди, - вдруг проговорил он. – Почему нет зажженных огоньков батарей?
  - Не знаю… - продребезжал робот. – Но… значит… о-о, я не уследил за этим, – начал убиваться он.
  - Да постой же, - перебил его Стив. – Батареями могут служить любые органические соединения растительного типа. Как в моём “Dream”-е! Сейчас, дайте нож! Я пойду, отрежу кусочек травы!
  С этими словами он выбежал из катера, и залез в заросли. Нужно найти маленькую, гибкую травинку. “Батареи.… Ха! Нет, ВКЗЗ точно получат от меня!” – думал Стив, радуясь, что не приземлился таким же образом где-нибудь на астероиде, где не то, что травинок – ничего органического не сыщешь! Впрочем, он вспомнил, что органические батареи в запасе лежат внутри специального сейфа”Dream”. Но Стиву не хотелось возвращаться туда. Тут, всё-таки, ближе, и как-то безопасней.
И вдруг, обойдя травины, Стив наткнулся на жуткого огромного монстра! Капитан испуганно отшатнулся, и только теперь понял, что это – труп того монстра-муравья. Вернее, один из кусков того трупа.
  - Ха! Ну и напугал же ты меня! – усмехнулся капитан, обходя пятиметровую лежащую на земле голову с грудкой, из которой выходили две пары ног.
  Брюха и часть грудинки с парой ног не было – лежали где-нибудь разорвавшимися кусками в окрестных зарослях.
  - Далеко ж тебя отшвырнуло, - произнёс Стив и, не желая больше уделять столь неприятное разглядывание, обратился к ближайшим травинкам.
  Они были маленькими, видимо, только-только начинали прорастать.
  - То, что нужно! – обрадовался капитан и, отрезав одну из них, спрятал в кармане.
  - Ну что ж, вперёд, домой! – воскликнул он и, обойдя лежачий обрывок гигантского муравья, побежал к своим.
  Он не заметил, как одна из лап твари пошевелилась….

  - Всё готово! – прокричал Джак, подбегая к катеру.
  Джина тут же обняла его, сказав:
  - Больше так не делай! Мы все перепугались до смерти.
  - Нужно же было как-то спасти ситуацию! – оправдался Стив и залез в пилотское кресло.
  Достав травинки, он приказал:
  - Заряжайте!
  Джина всунула их в специальную капсулу, а её – в спец-проём. Он заглотил капсулу,… и катер осветился многочисленными огоньками бортового щита управления.
  - Ура! – прокричали все. – Джина, – скомандовал Стив. – Включай зажигание. Взлетим прямо отсюда.
  - Есть, командир, - проговорила она, повернув ключ.
  Зажужжал гул реактивов. Стив нажал на кнопку включения управления и, взяв штурвал, надавил на рычаг опускания люка.
  Люк – прозрачное каплеобразное покрытие – стал медленно закрываться, а катер медленно разгоняться, готовый вот-вот набрать высоту, но в этот момент из зарослей выбежала та самая разорванная часть монстра-муравья! Она схватила своими четырьмя оставшимися лапами проём между катером и опускающимся люком, не давая ему опуститься до конца.
  - Не-ет! – прокричал Стив, увёртываясь от огромных клещей монстра.
  Джина нажала на последнюю скорость, и катер разогнался, почти взлетев над начавшейся каменной пустыней, но монстр отчаянно рванул катер к себе, и тот рухнул, заискрившись, о камни. Из-за реактивной тяги корабль продолжал двигаться с бешеной скоростью, всё время ударяясь о каменистую гладь. Монстр разинул своими лапами проём между люком и катером и стал выбираться внутрь, схватив одной свободной лапой рукав Стива! От боли рука капитана соскочила, и штурвал повернулся на 180 градусов. Корабль резко развернулся, ударившись о небольшую скалу, и, отлетев несколько десятков метров, перевернулся, искрясь и ударяясь. В этот же момент каменистая пустыня резко кончилась, пропуская катер в огромнейшую бездну! 
  - Не-е-ет!!! – кричали астронавты, падая с катером и монстром  в пропасть разлома.
  Стив со всей силы отпустил штурвал на себя, но тот не поддавался, а катер с огромнейшей скоростью продолжал лететь на голые скалы на дне этого глубокого ущелья. В последний момент монстр взобрался внутрь и под его тяжестью Стив рванул штурвал на себя. Катер взлетел вверх под самыми скалами, и полетел вперёд.
Джина невероятными усилиями оторвала локоть своего кресла и воткнула его в грудку муравья. Тот с визгом и скрежетом стал вынимать его, но Пол со всей силы вытолкнул ногой монстра за борт. В этот же момент катер чуть не врезался в стену карьера, пройдя по местным колючим лианам.
  - Вверх! – крикнула Джина, и Стив повернул штурвал на себя.
  Катер взмыл над целой огромнейшей плантацией цветков-хищников, которые высовывались вверх, кляцкая и, захлопывая свои ненасытные пасти.
  - Муравей повержен! – торжественно произнесла Джина. – Быстрей, из этой проклятой планеты!
  - Всё кончено, - облегчённо произнёс Тим, смотря вниз.
  Стив захлопнул, наконец, люк.
  Тим смотрел на мелькающие внизу цветки-хищники, и вдруг заметил усы. Бедный геолог ошарашено уставился на них, и тут появилась голова озлобленного муравья!
  Он всё ещё здесь!!!
  - О нет! – Тим отшатнулся, когда монстр всеми четырьмя лапами вцепился в стёкла люка, и со всей силы ударил головой об него, оставив паутину трещин.
  - Стив, сделай же что-нибудь! – прокричал Пол.
  Капитан повернул вниз, и вспомнил о тех цветках-хищниках! Монстр ещё раз протаранил стекло люка. Корабль покачнулся, приближаясь к растениям-убийцам. И в этот момент один из цветков выстрелил, проглотив целиком монстра, но его лапы крепко сцепились в стекло люка, и растение оторвалось от стебля, продолжая пожирать вцепившегося муравья. Тот визжал, пищал, шевелил усами, но красная растительная пасть насмерть сжала насекомое. И тут произошло невероятное – муравей скинул с себя ненасытный цветок, оставив себе лишь голову и пару лап! Красная, истекающая багровой жидкостью пищеварительного сока цветка тварь начала лихорадочно биться головой об стекло, затем скрестись клешнями об него.
Плантация цветков-хищников кончилась, за ней простиралось озеро. Гигантские рои огромных стрекоз настигли их бедный катер, обрушиваясь из водного тумана.
Одна из летящих тварей схватилась за лапу муравья, откусив её. Другая съела усы, третья проткнула красный глаз. Монстр рассвирепел, и полез вперёд, закрыв зону видимости.
  - Что будем делать?! – прокричала Джина, когда уже целые рои стрекоз, бабочек, однодневок двухметровой величины обрушились на корабль, пробивая растрескавшееся стекло, а этот муравей всё не отцеплялся, держась одной лапой и клещами за него.
  - У нас нет другого выбора; остаётся только одно, - проговорил Стив, и рванул со всей силы штурвал на себя.
  Катер взмыл вверх, направляясь в небеса.
  - Что нам делать? – испуганно бормотал Тим, смотря на пробивающую истрескавшееся стекло голову с лапой.
  Такое не каждый день увидишь!
  - Молиться, - ответил капитан, и облака туманом окутали их катер.
  Голова-монстр визжал, протыкая стеклянную поверхность, ни сколько не желая сдаваться! Неужели всё кончено и он победит?!.. Кучевые облака кончились, давая место серебристым – лёгким тонким туманным покрытием. Они рассеялись, пропуская синий фон мезосферы. Взбесившаяся тварь, отчаянно бившая головой, поменяла красный цвет на малиновый, затем на оранжевый, серый…. Тварь судорожно двигала головой и обрывками усов, т.к. шевелить ей уже практически ничем не оставалось. Её движения стали медленнее, цвет поменялся на иссиня-белый. И тут все поняли, что это – иней! Монстр с последними усилиями ударил об стеклянную обшивку, пробив в ней дыру! Его клешни высунулись, чуть не задев перепугавшегося Стива. Но тут-же покрылись ледяным панцирем. Всё чудовище превратилось в ледяную уродливую скульптуру, рассыпавшуюся в то же мгновение на мелкие кусочки, и дав обзор астронавтам.
  Невероятно, но эта тварь, с которой они встретились, оказалась через чур живучей – их катер уже приближался к космическому пространству! Застывшие в лёд клешни превратились в заплатку повреждённого стеклянного люка.
  - Попробуйте нажать красную кнопку, - подал голос “Полли”.
  Тут все вспомнили о нём, и вовремя сделали то, что он сказал. В тот момент, когда аварийный люк стал заменять изуродованный, тот с треском разлетелся на куски, отправившиеся во все стороны по открытому космосу. Новый люк захлопнулся, и друзья, наконец, облегчённо вздохнули.
  - Не будем упоминать о здешних местах членам ВКЗЗ, хорошо! – Стив ухмыльнулся, нажимая автоматическое управление-маршрут, направленное на Землю.

  Их путешествие на Планету насекомых на том и кончилось.





                Э П И Л О Г





  Через три года наши астронавты вернулись на Землю. Скучать за это время им не пришлось, как раньше, т.к. они и так были рады, что убрались с этой планеты. По дороге они рассказывали друг другу о приключениях, о личных мнениях по поводу планеты, но в скором времени они поняли, что больше не упомянут о ней, и ни за какие деньги не скажут о ней членам Корпорации. Чтобы такая же история повторилась с другими! Нет уж, увольте.
  Примерно так они и сделали, когда вернулись на Главную Космическую станцию. Мол, ничего нет, как и ожидали. Но делегаты не были болванами и тут же задали каверзный вопрос: где ваши скафандры и корабль? Те, помявшись, настроили нелепиц, что астероид протаранил “Dream” в очень плохих для радара условиях (это нужно для того, чтобы работа у них осталась), а скафандры улетели с повреждённым кораблём, кой витает теперь якобы где-то между Alfa Тельца и Gamma Скорпиона!
  По поводу того, что условия в здешних краях плохие, члены оставили весточку не совать туда нос. Это, конечно-же, обрадовало наших героев.
  Стив Джак, поработав ещё с год командиром близ планетных экспедиций, вернулся на Землю, к своей жене Эмили. Ему к этому времени стукнуло 46, и он решил доживать жизнь на меж - городских перевозках.
  Пол Грегорин тоже, как ни странно, бросил космос, втянувшись лишь в астрономы: здесь чувствовалось безопаснее.
  Джина Ролли и Тим Ластвос наконец-то поженились! И стали жить в маленьком городке, работая в геологическом клубе.
  Всем стало хорошо, но те дни на планете вновь и вновь заставляли вспоминать о себе. Особенно тогда, когда кто-нибудь из них смотрел на маленьких насекомых.
Теперь они смотрели на их мир с совсем другой стороны….





                К О Н Е Ц

 

                (август 2001г.)
               


Рецензии