Потерянный Реликт

                ЧАСТЬ 1: ДОГОВОР



  Том был абсолютно спокоен, нажимая на запуск реактива, т. к. на его счету было уже более 10 таких исследовательских высадок на неизвестных человеку планетах.
  - Что там с зондами? – невзначай спросил он у бортового инженера и астрофизика Джорджа Сименса.
  - Планета «живая», - задумчиво ответил инженер. – 6349 км в радиусе. Атмосфера обильная… Флоры до 40% от суши. Леса, поля – всего хватает. Гидросфера – 59% от поверхности. Планета чрезвычайно плодородна. Таких не встречалось, наверное, лет 50-60!
  - Верно. Редкий фрукт нам попался! – подхватил его бортовой врач и биолог Остин Грейд.

  Корабль «Спейс-Дискавери-36», направленный в космос для открытия новых планет, нашёл эту только через 5 лет полёта. Команда корабля, состоящая из командира Тома Катрина, Джорджа Сименса, Остина Грейда, геолога Джефри Йордеса и программиста Натали Жюрэ, находился сейчас в 20 млн. св. лет от нашей Земли, в галактике, находящейся за три от Нашей…
  Ребята не знали, что им придётся перенести. Их сердца были полны романтики к открытию, переполнены дисциплиной Научного совета и непреклонны, т. к. всем им было не более 35 лет.
Шёл 24 век нашей эры…

  Звездолёт быстро снижался к поверхности огромного бело-серого полукруга планеты, видимого с обзорного окна корабля. Густые белоснежные облака рассеялись, и путешественники увидели ярко-зелёные холмы, смешанные с густыми широколиственными лесами. Вся эта местность была пересечена змейкой тёмно-синего ручья. Вернее, реки, т. к. «Спейс» находился сейчас в 3 км от поверхности, и астронавтам она казалась такой узкой.
  - Сядем на эту поляну, - сказал Том, направляя штурвал на себя. - Скафандры оденем, т. к. возможно микробиологическое вмешательство. Стерильность – одна из первых глав Кодекса Астрофизических путешествий… Так, возьмём некоторые био- и  гео- образцы, вылетим к ручью, заберём пробы речной воды. Затем, естественно, возьмёмся за морскую.
  - А как насчёт местной фауны? – намекнул на возможность живых существ здесь Остин.
  - Но ты же меня знаешь. Я не забываю нужных вещей, - улыбнулся в ответ командир команды.
  «Спейс» плавно опустился на один из многочисленных травянистых холмов.
  - Давно мы не были на природе, - подметила Натали, смотря на цветущую землю за окном обозрения.
  - Можете радоваться одному, ребят, - проговорил Том. – Научный совет за наше сегодняшнее открытие наградит нас на славу. Можете гордиться…, но только после операции, а сейчас – работа.
  - Странные горы я наблюдал, - вдруг сообщил Джефри. – Когда мы снижались, я заметил вдалеке чрезвычайно необычный горный барельеф.
  - Этим займёмся позже, а сейчас делаем то, что я сказал, - произнёс, улыбнувшись, Том и отстегнул ремни безопасности, предвещая начало исследовательской операции.

  Команда пяти астронавтов вышла из корабля. Том присел на невысокую ярко-зелёную траву, растущую здесь повсюду, и, открыв нагрудный бардачок, достал оттуда спец резак и герметичный пакетик. Отрезав несколько травинок, командир спрятал их в пакетик, а его убрал вновь в бардачок.
  - Надо было сетку гидравлическую захватить, - сказал Остин, обращаясь к Натали.
  - А что такое? – не поняла программистка, рассматривая пейзаж.
  - Я видел птицу. Она планировала вниз. Только сейчас увидел. А теперь исчезла уже, ну вдруг ещё покажутся, - ответил Остин.
  - Птица? – сказал Том, поднимаясь с корточек, и тут же услышал далёкое и тихое жужжание.
  - Что это? – не понял командир.
  Все  остальные члены команды вслушались в звук.
  - Нам лучше забраться обратно, господа, - высказал недоверчиво и с толикой тревоги Том. – Ну же! – И пошёл к «Спейсу», не отводя глаз с предположительного источника звука, находящегося за холмом.
  Все зашли в звездолёт. Как только Том закрыл шлюзовой люк, его оглушил пронзительный гудящий звук. Он тут же затих.
  - Быстро, по местам! – скомандовал Катрин, и вся команда пристегнулась ремнями безопасности.
  Том подбежал к своему пилотскому креслу и тут невольно всмотрелся в окно обозрения.
  - Что, что происходит?! – не понял Джефри, разведя руками.
  - То, чего я боялся, - произнёс Том и, сев в кресло, нажал на запуск реактива.
  И в этот момент все увидели гигантский, метров тридцать в диаметре, корабль в виде плоского треугольника, приближающегося к «Спейсу» с огромной скоростью!
  Сзади у него имелась стриже-подобная форма.
  - Мы ошиблись. Планета заселена! Не надо было вмешиваться в процесс, не узнав всё до конца, - крикнул Том и взял на себя штурвал.
  «Спейс» рванул вверх. Треугольник промахнулся, но тут же развернулся и полетел вновь на наших друзей.
  - Лети к чёрту отсюда! – крикнул кто-то из членов команды.
  Том разогнал «Спейс» до максимальной скорости, направив его в сторону неба.
  И тут его тряхнуло, отчего он завертелся вокруг оси.
  - Так, одно ясно – это не птица, - высказал с шокирующей улыбкой Том, пытаясь уравновесить «Спейс».
  - Чёрт. Они подбили нас, - крикнула Жюрэ.
  - Вверх! Лети же вверх, - крикнул Джордж.
  - А я что делаю?! – заорал Том, направляя «Дискавери» в прежнее положение.
  Но вдруг поспешно опустил штурвал; в небе парили ещё такие же два стриже-подобных корабля.
  - Они перехватили нас! – сказал Том.
  «Спейс» летел уже над какой-то странной местностью, испещрённой гигантскими разноцветными,  странными этим, валунами и скалами. Промелькнул бежевый луч, и один из этих камней разлетелся вдребезги, освятив всё вокруг мощным взрывом.
  - Удивительно: как мы ещё целы, - сострил, пытаясь успокоить себя, Остин.
  - Хватит болтать! Придумай что-нибудь лучше, - взвился командир, видя, как те двое «стрижей» всё ниже перехватывают их корабль, заставляя его лететь всё ниже к поверхности планеты.
  Тот, что преследовал «Спейс» сзади, подстрелил ему двигатель. «Дискавери немного потерял управление.
  Впереди виднелись два огромных каменных образования, стоящих рядом друг к другу.
  - Замечательно! Вас только не хватало! – высказал Том.
  «Спейс» пролетел между ними, чуть не задев правым крылом одно из природных сооружений, а один из треугольников, врезавшись в каменную стену нежданных истуканов, взорвался, обрушив всех их.
  - От одного избавились, - проговорил Джефри.
  - А как быть с остальными? – съязвил Джордж.
  Каменная местность внезапно сменилась чащей, за которой виднелась какая-то обширная деревня. Два треугольника пытались обрезать «Спейсу» путь, подлетая к нему с боков.
  Один из них попытался протаранить его, но в итоге только отлетел от удара на сотню метров и упал в рощу. 
  - Остался один! – сказал Джордж, улыбнувшись.
  - Считать я пока умею, - высказал Том, чувствуя, что не справляется с подпорченным управлением.
  «Спейс» вновь был подбит «чижом». На этот раз удар пришёлся на славу: корабль, полностью потерявший управление, обрушился прямо на ту самую деревню, разрушив с десяток индивидуальных хижин, и упёрся о кирпичный сарай одним из своих бортов.
  - Только не говори мне, что сейчас мы не сможем взлететь, - проговорил Джордж.
  - Теперь уже да, - ответил Том, уставясь на экран обозрения, за которым виднелись два типа в чёрной обтянутой одежде.
  В руках они держали чёрное немаленькое оружие, заканчивающиеся двумя штырями. Ребята предположили, что это – лазерный автомат. На Земле нечто похожее, только более компактное, уже когда-то создавалось…
  Типы направили дула в сторону экрана обозрения, непрерывно что-то выкрикивая.
  - Так, кажется, хотят, чтоб вышли, - сказал Джефри.
  - Щас же! После этих-то фокусов! – вспылил Джордж, впившись в локти кресла, словно боясь сорваться под ураганным ветром.
  Долго упрашивать не пришлось. Типы залпом выстрелили. Обзорное стекло треснуло под воздействием обвисших его молниеносных разрядов,  и рассыпалось вдребезги.
  - Так бы сразу и сказали, – высказал Джордж.
  Ребята отстегнулись и по очереди вышли из «Спейса». Один из стражей подтолкнул Тома, показывая путь. Астронавты цепочкой двинулись по широкой улице. Второй страж контролировал порядок сзади, всё время тыкая своей пушкой в спину Джорджа.
  - Полегче, - вырвалось у Сименса, как тут же слабый заряд заставил его подскочить.
  Здешние жители, одетые в тряпичные топы и штаны, являющиеся таким образом, по-видимому, крестьянами, встали как вкопанные, недоверчиво созерцая пришельцев. Кто-то из них даже взял вилы, готовясь бросить их в Тома, но страж пригрозил своим лазерным шестом, и тот отпрянул. Никто из наших героев не понимал, что так обозлило этих людей. Честно говоря, у них просто всё смешалось в головах. Этакий стресс, вызванный чрезвычайно внештатной ситуацией, никак не вписывающейся в рамки представления Научного совета, качавшего астронавтов своим мирозданием. Но действительность оказалась, мягко сказать, несколько сложнее… Откуда люди?! Здесь, на объекте совершенно нового открытия? Почему астронавтам не были предложены необходимые меры безопасности? Почему их отправляют на прямое контактное обследование небесного тела, о котором практически ничего не известно?! Которое может таить Бог знает какие сюрпризы?!..
  Наконец стражи подвели пленников к конечной цели – огромной цилиндрической каменной башне. Рядом стояли ещё две – поменьше. Высота этих истуканов была где-то с 30 метров, по расчётам путников. Со второго этажа их украшали узкие щели-заставы, а верхушка была ознаменована костным орнаментом.
  Вдруг решётчатая дверь у центральной башни отворилась, и перед астронавтами возник человек в тряпочной, как и крестьяне, только чистой, одежде и с деревянным посохом в руке. Лоб его украшала медная диадема, шею – ожерелье из каких-то клыков. На ногах же было нечто вроде лаптей…
  Человек встал, опёршись одной рукой на посох, а другой – о бок, и посмотрев на пришельцев пронзительным взглядом, произнёс:
  - Энтуки?
  - Конечно. Кто же ещё? – удивился один из стражей, надменно смотря на Джефри.
  - Никакие мы не… - его голос прервал очередной лазерный разряд в спину.
  - Я видел их корабль. Он не такой, - сказал человек в диадеме.
  - Но вы же не видели их своими глазами. Последний «вылазок» был подбит ещё десять зим назад. Или вы хотите допустить новую, чреватую плохими последствиями, ошибку?! – голос стража был явно переполнен ненавистью.
  Крайней ненавистью!
  Наступило неловкое молчание. Охранник явно перегнул палку в споре с этим человеком.
  - Что прикажете, король Алиут? – вдруг спросил второй страж.
  - Ладно. Герг прав. Не нужно зря рисковать. У нас на счету уже были такие подвохи. Ведите их в темницу. А там – будет видно.
  - Есть, повелитель, - проговорили стражи, и повели пленников к немного дальше отстоявшей от троих башне, которая и оказалась той самой темницей.
  Решётка поднялась, впуская наших героев на основание каменной винтовой лестницы. Прошло около пяти минут, прежде чем астронавты оказались в освещённой прорезями в стене камере. Страж закрыл в полу люк, и наши герои остались в роли заключённых.

  А в это время придворный советник Покут вошёл в пределы дворца Алиута.
  - Что тебя привело ко мне? – недовольно вспылил король, массируя пальцами переносицу.
  - Как вы думаете, они могут обладать информацией о Реликте? – спросил советник.
  - А с чего ты взял, что они нужны мне исключительно ради него? - высказал король.
  - Не обманывайте себя, повелитель. Не обманывайте нас, - доверчиво заговорил Покут. – Все мы прекрасно знаем, что он нам и, в первую очередь, вам очень необходим! Эта проблема у вас стоит на первом месте.
  - Не вздумал ли ты решать за меня, советник?! – взвился король. – Знай своё место!
  Советник поспешно отпрянул от горячей руки разъярённого чем-то короля.
  - Чем вы так разгневанны, повелитель? – не понял Покут.
  - Тем, что я наблюдаю за вашей политикой и давно махаю на неё рукой. Кто вас просил сбивать корабль! Он необязательно должен принадлежать Энтукам. Это мог быть кто угодно!.. В общем, ситуация складывается такова…, что мы никогда не найдём этот чёртов Реликт. Не достать нам его! Мы обречены!
  - Не убивайтесь, повелитель. Я уже кое-что придумал, - высказал советник, улыбнувшись.

  - Здорово мы вляпались! – причитал Джордж, ходя кругами. – Что с нами будет дальше?!
  - Такой истории мы не ждали, - произнёс Остин, сев на корточки.
  - Так, хватит причитать, - высказал Том, заглянув в щель. – Пора выбираться отсюда.
  - Но как? Там охрана повсюду. И вокруг башни, а может быть ещё и в ней тоже! – запричитал Джефри.
  - Ну, тогда оставайся и жди, когда тебя решат использовать в качестве объекта казни, - заявил Том, подойдя к входному люку, расположенному в полу.
  - Что ты делаешь? – не поняла Натали.
  - Сейчас увидишь, - проговорил командир, рассматривая стык досок между люком и косяком, поддерживающим его.
  Том достал из бортового рюкзака-бардачка знакомый нам резак, которым он некогда собирал пробы местной растительности, и всунул его в этот стык.
  - Надо найти замок. Он был изнутри, но я тогда не запомнил – где точно, - бормотал «взломщик», рыская ножом вдоль прямоугольного контура стыка. – А, вот, есть! – вдруг сказал Том.
  Ножик упёрся о железную перекладину, закрывавшую дверь с помощью замка.
  - Только бы получилось поддеть её… - кряхтел Том, упёршись в ножик.
  Внезапно он соскочил, сломав лезвие. Но замок был выломан тоже. – Есть! – Том пнул люк ногой, и тот открылся вовнутрь. – Быстрее, за мной!
  Ребята цепочкой двинулись вниз по винтовой лестнице. Её узкие стены освещались редко-наставленными факелами. В красном отсвете одного из пламени Том заметил дверь.
  - Посмотрим, что там, - произнёс он, пытаясь открыть её за металлическую ручку. - Может, оружие какое сыщется.
  Дверь всё же поддалась. Внутри был такой же мрак. Даже холодом дунуло. Астронавты зашли внутрь. Перед тем Катрин захватил один из висящих на стенах факел.
  - Странные ребята: лазерные пушки имеют, а осветить комнату уже в натяг, - высказал, ухмыльнувшись, Джордж.
  - Сейчас твоё остроумие ни к чему, – проговорила Натали.
  - Да, если эти средневековые бестии тебя поймают, приспособят работать шутом, - сказал Джефри.
  - Ну-ка, посвятите мне, - вдруг заявила Натали, держа в руках какую-то пыльную книгу.
  Комната оказалась небольшой пыльной библиотекой. Том подошёл к девушке, освещая страницы.
  - Язык наш, - удивлённо произнесли все.
  - Хотя ничего удивительного – эти типы и выглядят как люди, - заявил Остин.
  - А, ну так они и есть… - Том жестом закрыл Джорджу рот, а сам начал читать.
  - Что там написано? – спросила Натали. – Это - исторические хроники?
  - Всё ясненько! – захлопнув книгу, высказал командир. – Наши обитатели – это мы же, люди. Это – наша человеческая колония. Бывшая, естественно. Только связи давным-давно стёрлись, обе расы забыли о сосуществовании. Отсюда, кстати, и знания нашего языка. Колония была заселена, ни много, ни мало, три века назад.
  - Парадокс! – сказал удивлённо Остин. – Научный совет посылает нас на обследование планеты, которую мы уже давно имеем… Почему же стёрлись данные? Что помешало естественному ходу истории?! Мы же, как известно, знаем, что наши все колонии всегда были под полнейшим контролем.
  - Значит, не всё знаем. Нас напичкали дезинформацией, - высказал Том. – Значит, знали, что что-то не в порядке в этом уголке Вселенной. Скажи нам всю правду, и мы бы всё равно отказались. Да и не логично это…
  - Правду… Но какую? -  не понял Джефри.
  - Это нам, скорее всего, и придётся выяснить, - проговорил Том.
  Вдруг дверь скрипнула, и в освещённом её контуре появилась фигура с пушкой.
  - Вот чёрт! – высказали все, нырнув под полки с книгами.
  - И что теперь, господин исследователь? – язвительно вопросил Джордж, прижимаясь к книгам.
  - Придётся рискнуть, - сказал командир и нырнул во мрак библиотеки.
  Тут же огненное марево потухло. Том затушил факел.
  - Что он затеял?! – высказал Остин.
  - Кто здесь? – осторожно спросил страж, заглянув с факелом в руке внутрь библиотеки.
  Охранник зашёл в середину комнаты. Вдруг из темноты прямо на него понеслась книжная тележка и сбила с ног. Том тут же выхватил «лазеромёт», вылетевший с рук стража, и направил на него. Страж от сильного удара об стену потерял сознание.
  - Живо отсюда, - скомандовал Том. – Теперь у нас есть оружие. Хоть это обнадёживает.
  Астронавты выбежали из башни. Том, направив свою пушку в сторону стоящих рядом двух стражей, окрикнул их.
  - Поднять руки, быстро! – яростно крикнул командир.
  Стражи повернулись в его сторону, тут же отпустив оружия.
  - Вот так-то ладненько, - высказал Катрин. – А теперь вы скажете, где наш корабль.
  Но внезапно под ногами наших героев началась дрожь. Вскоре она переросла в лёгкое землетрясение.
  - Да что это такое?! – удивился Джордж, еле стоя на ногах.
  Вдруг невдалеке земля буквально вспучилась и с оглушительным грохотом взорвалась, проваливаясь полосами в разные стороны и создавая, тем самым, глубокие трещины.
  - Орколосс! – с ужасом в глазах завопили стражи и в панике побежали куда глаза глядят, то и дело падая от мощной теперь уже тряски, идущей из-под земли.
Не прошло и двух секунд, как они провалились в очередную трещину.
  Наши путешественники буквально растерялись, не зная, куда деться. Тут гигантская башня-темница, из которой они только, что вышли, начала рушиться. Разломив остов, башня рухнула наземь, распластавшись тысячами разлетевшихся камней! Астронавты попадали на землю, и их осыпало камнями.
  И тут всё кончилось. Невыносимый гулкий грохот быстро утих, и наступила прежняя тишина.
  Наши герои встали, отряхиваясь от каменной пыли из-под бывшей башни.
  - Никто не пострадал? – испуганно спросил Том.
  - Вроде целы, - заявил Джордж, удивлённо уставясь на руины от бывшей башни. –
  Ого, да этим местам Япония «позавидует»!
  - Чёрт! А где же «лазеромёт»?! – отчаянно выговорил Том, оборачиваясь во все стороны и рыская глазами руины.
  - Не это ли вы ищете? – спросил знакомый голос.
  Позади стоял король Алиут в окружении советника и всех охранников. В руках он держал то самое оружие.
  – Хитрые, наглые пришельцы!
  - Послушайте. Что вы от нас хотите?! Мне надоело это всё! – злобно выкрикнул Том.
  - Хм… Интересный вопрос. Вы хотите знать, зачем вы нам нужны? У меня есть как раз конкретный ответ на ваш вопрос. Пройдём в мою обитель? – ухмыльнулся король.

  - Много лет назад, а точнее, сто пятьдесят два, к нам на планету прилетает некая раса. Инопланетная. И дарует нам за наше высокотехнологическое и нравственное развитие странный кристалл. Сначала мы не знали, как им пользоваться, но потом, конечно же, научились. Мы называем его Реликтом. Он действовал как нескончаемый источник энергии. Энергии, которую доселе не знал никто из нас! Она может быть направлена как положительно, так и отрицательно… Ну вот, кристалл раса подсоединила к высочайшей из гор на нашей планете. Таким образом, он стал вырабатывать энергию, заставляющую генерировать многие электростанции на нашей планете в гораздо большем объёме. Наша цивилизация стала прогрессировать в геометрической прогрессии. Мы были очень развиты. Знали космос. Имели некие подобия колоний на нескольких астероидах в нашей Солнечной системе. Знания наших учёных росло как на дрожжах, т.к. кристалл воздействует на 90% человеческого мозга. Именно такое кол-во мозга, как вы, наверно, знаете, у нас у всех в нерабочем состоянии. Учёные круги стали прорабатывать ещё недавно считавшееся фантастикой направление антигравитации. Да, мы покорили гравитацию. Ещё через двадцать лет стала разрабатываться первая машина времени, основой которой является Чёрная дыра. Вы имеете в своём «арсенале» компьютеры из Чёрных дыр? Нет? А мы уже разрабатывали и новые поколения «умных вещей»… Всё это, конечно, прекрасно, если бы не один маленький казус, случившийся пятьдесят лет назад. Видите ли, с тех пор как наши «друзья по разуму» упорхали  в свои пределы, за нами тут же стала наблюдать другая космическая раса. Она тоже готовилась высадиться у нас, но отнюдь не с благими намерениями…
  Король налил ещё вина своим гостям-астронавтам. Затем, улыбнувшись ироничной ухмылкой и выпив сам, продолжил:
  - Они каким-то образом умудрились узнать о Реликте. Они знали о нём ВСЁ, и даже, наверное, больше нас! Решив всё-таки спуститься, они в первую очередь сбросили пару протонно-лептонных бомб. Они гораздо разрушительнее любой термоядерной или водородной, хотя не оставляют радиации. Всё, что мы до этих роковых дней сотворили, всё было стёрто с лица этой планеты. Хотя за эти 50 лет, конечно, растительность всё же адаптировалась. Но этого мало. Конечно же, их целью была не планета, а кристалл. Эти сволочи, естественно, забрали его, но не в сою какую-нибудь планету, а спрятали в нашу. А причиной тому было отсутствие дома как такового. Они были изгоями Вселенной! Сборищем преступников, проклятых во всём высокоразвитом мире! Причём злобная раса эта была ничем иным как составляющей четырёх рас. Различных. Вся эта банда составляла всего четыре личности. Королей тех проклятых, существовавших некогда, а теперь уничтоженных Космическим контролем, рас. А наша цивилизация, как говориться, канула в лету. Тем, кто умудрился спастись, пришлось начинать всё с самого начала. И до сих пор мы представляем из себя 10-15 тысяч деревенских жителей, живущих в относительном средневековье. Правда, кое-что осталось с тех времён – это «лазеромёты», костюмы из несгораемого лазером материала, в коих разодеты мои охранники, и одна древняя библиотека, что только что тоже сгинула в лету… Вы тоже должны понять нас, как нам. Всё, что нам удалось с… тех пор, это – построить какие-то жалкие башни!
  - А как же те преступники? – вспомнил Том.
  - Они выжидают в недрах нашей планеты, - произнёс король. - Выжидают подходящего случая.
  - Какого случая? – не понял Остин.
  - Они, я думаю, «разогревают» Реликт. После взрывов камень потерял работоспособность. Его необходимо опять превратить в рабочий инструмент, но для этого нужно время. Я так думаю, не более 56 лет. Нам лично был доставлен Реликт уже рабочий. И не «зажги» его нам та добрая раса, мы бы просто-напросто не знали, что с ним делать.
  - Значит, до момента активизации Реликта, получается, осталось… три дня! – высказал вдруг король.
  Его лицо залилось потом.
  - А что же будет потом? – не поняла Натали.
  - Они взорвут нашу планету, - ответил король, - но т.к. Реликт - неограниченный катализатор энергии, взрыв этот будет полностью контролируемым, а также бесконечно длинен по продолжительности. Расчёты наших бывших, увы, учёных говорят о том, что планету они превратят в некое солнышко. Причём сфера вокруг области с преступниками совершенно не затронется! Таким образом, они создадут одновременно и дом, и крепость, сквозь которую практически невозможно пробраться или уничтожить её, и, в конце концов, совершеннейшее оружие! С таким комплектом, ясное дело, такие личности как эти наши гости не придумают ничего оригинальнее, чем пойдут покорять Вселенную. Поверьте, вопрос не только нашей планеты, но и ваших, с каких бы далей вы не прилетели! Апокалипсис настанет везде, если что-нибудь не предпринять против этого замысла. Я знал этот ужас много лет, почти всю свою жизнь. За исключением нескольких человек из моего окружения, я – единственный gomo sapiens на этой планете, который знал мир таким, каким он действительно есть. Иначе я бы не прибёг к вашей по-мощи, господа.
  - Погодите, - вставил вдруг Джордж, встав со стола, - Это вы называете просьбой о помощи?! Сначала подбили нас как раненого зайчонка. Затем продержали в этой сырой комнатушке, долбасили этими «лазеро палками». А теперь заговорили о помощи! Ха-ха-ха!
  Том посадил напарника на стул, и тот канул головой на стол.
  - Извините моего друга, он пьян, - улыбнулся искусственно командир, показывая доверчивый вид.
  - Действительно – наш Кэрб разбирает неопытного за раз, - оправдываясь, сказал король. – Хорошо, что вы не взяли ни одной чаши, Том.
  - Я осторожен, - проконстатировал Катрин, пристально вглядевшись в глаза Алиута.
  - Хорошо, хорошо… Я, конечно, признаю свою ошибку. Эти недоумки-охранники не послушали моего приказа. Я требовал оставить в покое ваш корабль, но они не послушались – испугались собственной задницы!.. Но я не виню и их. Видите ли, мы тут уже порядком, мягко сказать, запуганы, так как сидим, как ни смотри на всё это, будто в клыках зверя, и вылезти из них не можем.
  - А как же те стриже-подобные железки? – не понял Том.
  - Да. Они тоже остались у нас с тех райских лет. Только три. Увы, сейчас он один, но нам, лично, всё равно. Эпиграфон не в силах преодолеть гравитацию нашей Элиды. Основу его двигателя составляют аккумуляторы, заряженные некогда всё тем же Реликтом. Но эта энергия слишком слаба для космических путешествий.
  - А почему вы не хотите улететь вместе с нами? – спросил Джефри.
  - По той же причине. Я обязал себе исправить инцидент с Реликтом. Во-первых, ответственность за него беру я. Во-вторых, выбора, как ни оглядывайся, нет. Ну а в-третьих: я не намерен бросать свою Родину.
  - Да… Хоть в чем-то вы нас убедили, что помощи вы хоть немного достойны! – ухмыльнулся сквозь зубы командир. – А что, эти гады обладают летательными аппаратами, раз вы тогда испугались? Вы же говорили, что они не желают вылезать из земли, в которую залезли.
  - Да, но раньше такие случаи бывали, - ответил король. – Причём это были не летательные аппараты, а живые существа. Вернее, один из тех четырёх видов этих ублюдков. Они работали у главаря, кстати сказать, которого мы называем Орколоссом, разведчиками. Чёртовы гады постоянно следят, чтобы мы к ним не пробрались, но при этом не желают вылезать для прямого контакта в связи с боязнью кражи Реликта, что нам, естественно, на руку! В том только смысле, что эти гады нас полностью ещё не истребили.
  - А вы всё-таки пытались пробраться? – интересовался Том.
  - Да, но все попытки оказывались неудачей. Кроме того, сейчас, когда Орколосс овладён алчностью к приближающейся власти, после очередного такого «спуска» он задавал жару. Обижался! Честно говоря, мы его толком не видели. Он сам заявил о себе телепатически, когда прилетел после бомбёжек. Но он, как и все другие виды-преступники, спрятались в космическом корабле. Далее он погрузился в один из кратеров. Дальше мы ничего не знаем, правда за все девяносто попыток отобрать Реликт ребята составили примерную схему их адского жилища: длинный подземный тоннель, служивший вентиляцией, вёл к обширной пещере, где и предположительно обитает Орколосс. Так вот, этот дьявол в последнее время обижается, что мы тревожим его кров таким образом: он заставляет землю в обширном радиусе дрожать, разрушая наши обители. Предположительно, от пещеры входа в вентиляцию преступников до нашей деревни около километра. Мы не хотим селиться в других местах, т.к. нас могут атаковать. Тем более, мы хотим ближе находиться к врагу, которого хотим истребить!.. Теперь вы знаете, какой мощью обладает то существо!
  - Да, а я думал, что это – землетрясение! – высказал Джордж, тут же уснув.
  - А как выглядят другие виды преступников? – спросил Том. – Ведь осталось ещё два, о которых вы не сказали ни слова.
  - Да. Именно так. Они выглядят… В общем, они могут выглядеть как люди…  Хотя это, конечно, лишь наши былины, порожденные слухами… Ни одна из экспедиций, рискнувших побороться за Реликт, не выбрался из вентиляционной пещеры, а значит, точных сведений о них нет. Но одно ясно: люди, живущие в нашей деревне, да и мои, извините, туповатые охранники так вас ненавидят по одной причине. Они думают, что вы и есть – те самые преступники, воображая, что они могут принимать какой угодно, будь-то человеческий облик.
  - Но вы-то в эту нагромазчину не верите? Мы – люди.
  - Обижаете, я знаю и то… - Том прервал короля:
  - Что мы – ваши предки. Земля негласно, кстати сказать, послала нас к вам для решения как раз этой проблемы.  И самое интересное, что мы догадались об этом только сейчас. Ведь связь вас с Землёй полтора века назад исчезла…
  - Действительно интересно.… Но я, кажется, догадывался о таком визите, - уверенной улыбкой произнёс Алиут. – Дадим им жару. Энтукам, как мы их называем!
  - Так что же вы предлагаете? – хитро спросил Катрин.
  - Ну, это же ясно. Пробраться в ту самую пещеру и взять Реликт, - высказал король. – Вы показали свою резвость и умение выходить из ситуации, судя по тому, как вы умело выбрались из нашего плена.
  Том ухмыльнулся во весь рот, отведя взгляд:
  - Вы, что, думаете, я пойду в этот ад?! После того, что вы мне сейчас наговорили?! Тем более, чтобы я рисковал своими друзьями. Вы, видимо, не учли, что зачинщиком побега был я, они же не способны на такие дерзости. Не хочу хвалиться, но факт есть фактом. Нет, уж увольте!.. Вы чрезмерно самолюбивы, король. И эгоистичны. Вы ставите оскорбительные требования, ни сколь не смущаясь своих доводов!
  - Что ж. Выбор за вами, говорю вам ещё раз, - спокойно ответил король. – Я же обещал тебе ответ. Получи. Я предлагаю жёсткий ультиматум. Кроме того, вы, наверное, заметили, что мы тут все в «небольшом» кризисе! И в связи с этим, овладённые отчаянием люди… Мы гибнем, Том. Помоги, - король опёрся рукой о лоб. – Я прошу.
  - Хорошо… Только без фамильярностей, - ответил Том. – Но я требую в таком случае необходимые меры безопасности, защиты и ориентировки, какие у вас только есть… Но мне одно не ясно. Ладно, мы достанем вам Реликт, и вы отдадите нам корабль. А как вы будете справляться со всеми вашими этими преступниками?
  - Реликт сделает всю оставшуюся работу, - вытерев слёзы, заявил король. – Главная ваша задача – вернуть его нам.



                ЧАСТЬ 2: ПУТЬ К РЕЛИКТУ



  На следующий день Тому пришлось объяснять ребятам всё заново: напились от отчаяния… Хотя, тем лучше – слова давнего друга и надёжного командира о Апокалипсисе и невозможности улететь с этой «дыры» без этаких условий звучат гораздо убедительней, нежели какого-то отсталого друида, который по виду так и норовит пополнить свою коллекцию клыков в ожерелье их зубками… Честно говоря, Катрин и сам-то не верил во все эти сказки, что наговорил ему король о всемогущем оружии, вселенском заговоре и т. д. Просто он не находил другого решения в данной, далеко не простой, ситуации. Попросту говоря, он уже сделал против воли этих «инквизиторов» всё, что только мог. И как убедили обстоятельства: ничего хорошего из этого не вышло... А дрожь земли Том объяснил себе просто: это было землетрясение. Всё остальное могло быть придумано для лучшей гарантии, что договор будет соглашён неукоснительно.
  Как бы то ни было, но всё, что остаётся теперь нашим героям, это - готовиться к походу.
  Алиут дал астронавтам моток верёвки, прочный рюкзак и карту тоннеля, правда по словам всех её оставшихся составителей, она далеко не полная… Далее король заявил, что скафандры, в коих до сих пор шлялись наши ребята, придётся снять, т. к. во время подхода к Горе Орколосса, где и находится вентиляционный тоннель, их могут заметить Энтуки и, естественно, убить. Взамен Алиут нарядил друзей в маскировочные тряпичные зелёные, т.к. подход к горе утопает в джунглях, костюмы. Джордж даже про себя ухмыльнулся, что они явно смахивают на бывшие наряды спецназовцев, хранившиеся Бог знает, сколько столетий!
  - А почему бы нам ни взять «лазеромёты»? – вспомнил про оружие Том.
  Король тут же встрепенулся, немедленно начав оправдываться:
  - Если мои люди лишаться хоть одного из этих ценнейших для нашей безопасности орудий, мы рискуем навлечь на себя смертельную угрозу. Когда вы вернётесь к нам, нас может не быть по причине отсутствия единственных стоящих мер защиты от напастей Энтуков. Нам порой до трёх раз в день приходится отбиваться от их налётов.
  - Ну ладно, уговорил, - заткнул его Катрин. – Тогда может с нами кто пойдёт всё же.
  - Только до пещеры. А там – увы. Договор же ясен. А вести до туда вас будет Герг.
  - Ну, хорошо. Только спички бы мне, - вспомнил вдруг командир. – На борту в утиль каюте я часто покуривал. В последние дни – естественно не до этого, ну а теперь, я думаю, в самый раз будет запастись огоньком… А, кстати, в пещерах, я так думаю, бывает «несколько темновато». Чем мы будем освещать себе путь?
  - Герг по прошествии с вами леса даст вам факел. Его должно хватить на пять часов. Могу предположить, что времени вам хватит. Потому, что ближе ко второму километру подземного тоннеля наши давние искатели приключений сказали, что будет более или менее светло из-за дыр в стенах. Этакая пористая субстанция скал будет освещать вам тоннель естественным светом.
  - А я хотела бы зеркальце, - заявила вдруг Натали, подойдя к собеседникам. – Всё-таки я женщина.
  - Жюрэ, сейчас не время заботиться о красоте! – надавил на неё командир.
  - Но это мой подарок от первого жениха на Земле, - высказала астронавтка. – Я бы не потребовала, будь я на «Спейсе». Там, в моём шкафчике я его хранила в тайне. В общем, если даже я умру, я бы не хотела с ним расставаться.
  - Может, ты вообще останешься пока в деревне, - проговорил Том.
  - Ну, нет. Без вас я тоже никуда. Тем более, я не оставлю вас одних Бог знает в каких пещерах, - высказала Натали.
  - Уж кто бы говорил! – ухмыльнулся шёпотом командир.
  - Ну, хватит, - успокоил их Алиут. – Будет тебе зеркало. И спички тоже. Но больше – никаких требований!

  Путь в роще прошёл без каких-либо трудностей или эксцессов. Герг, возглавлявший цепочку путников, рассказывал о тропе, по которой они шли. Он говорил, что её протоптали многие искатели приключений, желавшие спасти Реликт, и неудивительно, что её ещё не обнаружили Энтуки, потому, что высокие кроны рощи скрывали всё, что было под ними.
  - Но раз вы говорите, что кто-то из вас уже побывал там, в пещере, тогда должна, наверное, сложиться некоторая информация обо всех Энтуках, - вдруг осторожно спросил Том Герга.
  - Что ж. Я знаю её и скрывал всё это время по причине присутствия Алиута, - проговорил страж. – Дело в том, что я боялся того, что вы испугаетесь этих басен… И король разгневается на меня.
  - Но сейчас-то вы этого, как видно, не боитесь, - улыбнувшись, произнёс Катрин.
- Теперь вам некуда сворачивать, - ответил Герг. – Вы уже согласились… А хочу раскрыть тайну, потому, что хочу уберечь вас. Вы достойны этого.
  - Ну, так что вам поведали странники? – спросил Том.
  - Алиут уже рассказал о численности банды: их четыре. Но не описал их. Всё, что я знаю из слов свидетелей: один, как мне помнится, может убить светом; второй есть, и его нет, и не поймёшь, как обстоит дело на самом деле. Понимайте, как хотите! Говорили ещё, что убить его по этому поводу практически невозможно. Так что держитесь, ребята. Говорят, что он, как и все остальные Энтуки, охраняет вход в определённую пещеру и в определённом месте. Не знаю, как вам удастся их пройти… Но это ещё не всё. Третий набрасывается тысячами собой и умеет летать. Четвёртый же, по-видимому, сам Орколосс, прячется где-то в подземных водах. Говорили только, что он ужаснее всех трёх, огромен и охраняет пещеру с Реликтом.
  - Н-да… Приятная прогулочка нас ждёт! – после затяжного затишья ухмыльнулся Том.
  - А вот и гора Орколосса! – высказал Герг, показывая «лазеромётом» на идеально-конусовидное горообразование.
  Гигантский, 2-километровый в высоту, по предположительным меркам на глаз, конус. Без какой-либо растительности. Состоящий только из земли и камня…
Путники видели его с холма. До горы оставалось примерно четверть километра. Остальная местность вокруг была относительно ровная и контрастировала с горой окружающей цветистой местностью и зелёными холмами.
  - Ты об этих горах говорил? -  вспомнил том слова Джефри.
  - Да. Именно их я и видел, перед тем как мы сели со «Спейсом» на планету, - подтвердил геолог. – Только тогда я спутал эту гору с несколькими.
  - А что же необычного всё-таки в ней ты тогда заметил? - поинтересовалась Натали.
  - Ну,  как, такого в природе практически не бывает, - ответил Джефри. – Гора никогда не образовывается одна посреди ровной амплитудной местности. Смещение тектоники возмущает обширные геологические зоны, что приводит к многочисленным горообразованиям, поднимая над землёй не один десяток гребней. Даже вулканы не характеризуются такой необычной фактурой…
  - А дело в том, что до пришествия наших злобных незваных гостей её и не было, - высказал Герг. – Орколосс, спрятавшись под землёй, сам образовал эту гору. Чтобы труднее было пробраться к нему.
  - Что ж. Ещё одним приятным словом больше! – ухмыльнулся Том, закончив разговор.
  Последние сто пятьдесят метров прошли тихо. На душе, естественно, было далеко не спокойно. Не о чём не хотелось думать…
  Наконец Герг вывел ребят на каменистую поляну, граничившую с огромной стеной отрогов Горы Орколосса.
  - Вот что, друзья: как бы ни сложилось там, в пещере… - тихо проговорил страж, - …но, если вы влезете в её пределы, то обратного пути уже не будет!
  - Ну, знаете, это уж нам решать! – вставил Джордж.
  - Вы меня не поняли: как только вы влезете в пещеру, то столкнётесь с некой преградой, - ответил Герг. – Орколосс не дурак. Он проделал к вентиляционному тоннелю единственный выход – через подземный сероводородный гейзер. Он выпускает свои адские пары каждую минуту. Пещера была проложена как раз под этим радиусом… Спуститься-то в тоннель вы, может, и успеете, а вот назад – вряд ли. Задохнётесь, или у вас разъест кожу! Вот ещё почему выбралось оттуда так мало наших…
  - Ну ладно. Пугать вы умеете, это я уже понял, - высказал Джордж. – А как, по-вашему, мы выберемся с Реликтом?!
  - Дойдя до Орколосса, вы должны найти выход. Он есть, т. к. ему необходимо чем-то дышать. Снаружи он замаскирован. Сколько мы ни искали его… Только эту дыру и нашли, но попробуй доберись до неё к нашему «камешку»! Испытание ещё то, - проговорил страж
  - И это испытание предстоит пройти нам, - сказал Том, разглядывая величественную гору.
  Герг повернулся к командиру и тихо пожал ему руку.
  - Удачи вам. Поверьте, если вам это удастся, мы будем бесконечно благодарны.
  - Вот тогда и поговорим, хорошо, - улыбнулся Катрин и попросил указать дальнейший путь.

  Вскоре страж привёл путников к обширной пещере. Передав Тому факел, Герг повёл друзей вдоль длинного и широкого грота. Вокруг было удивительно сухо для такого места. Это выглядело даже жутковато! Теперь астронавты начали понимать, во что они ввязались!..
  Внезапно грот кончился, оставив лишь небольшую брешь округлой формы у ног путешественников. Герг немного отошёл от неё, взяв за руку Тома.
  - Ты же не хочешь поджарить нас, - высказал он, намекая на факел у него в руке.
Через пару секунд воздух внезапно наполнился едким привкусом и запахом тухлых яиц.
  - Отойдите все оттуда, быстро! – крикнул Герг, подводя друзей к себе. – Сейчас сероводородное облако рассеется, но потом, через минуту, картина должна повториться. Ваша задача – успеть проскочить этот проход и вовремя удалиться от опасной зоны. Я подвяжу верёвку к этому валуну, - страж показал на небольшой камень за его спиной. – Он много раз являлся для нас помощником в попытках пробраться к Реликту… В общем, затем вы все вместе должны будете соскользнуть по ней к Внутренней пещере. Проход этот не более двадцати пяти метров в высоту, так что, я думаю, всё получится! Ну а дальше я должен буду оставить вас. Дальше вы сами… Да, и ещё. – Герг достал из-за пазухи небольшую дубинку. – Надо же вам чем-то отбиваться от этих гадов, - и отдал её в руки Тома.
  Тот завязал её под пояс и произнёс:
  - Спасибо. Для тебя не стоило так заботиться.
  - Нет, это – вам спасибо. Не вы – и не было бы у нас надежды на спасение… Ну, ещё раз, удачи вам! И ещё. Извините меня за всё. Я был не прав.
  - Мы понимаем, - ответил Том. – Но сейчас главное – добыть Реликт. Это мы тоже поняли.
  Герг обмотал один конец верёвки вокруг камня и завязал его.
  - Как только спуститесь, отбегите от гейзера, - проговорил Герг. – Только дёрните потом за верёвку, чтобы я знал о благополучном спуске. И я её отвяжу. Она вам понадобится. А сейчас ждите подходящего случая для спуска… Так, надо другой конец сбросить в тоннель. – Страж кинул в дыру моток верёвки и отбежал к астронавтам.
  Тут же в грот поднялось новое ядовитое облако. Оно было настолько плотное, что друзья увидели мощную струю серных испарений. Она тут же рассеялась.
  - Вперёд! – крикнул Герг, и Том побежал к дыре.
  Друзья – за ним. Решили не испытывать судьбу и спуститься все разом. Астронавты схватились за верёвку и по очереди соскальзывали по ней. Том добрался до пола первым. Затем съехали Натали, Джордж и Джефри. Последним прыгнул Остин. Он ослабил хватку верёвки и начал скользить, но внезапно снизу послышалось зловещее шипение! Грейд тут же схватился за верёвку, прижавшись к ней телом. Испарение, вырвавшееся чуть раньше запланированного срока, к счастью, оказалось небольшим и тут же испарилось, не достигнув биолога.
  - Остин. Быстрей! – крикнул Том.
  Грейд ослабил хватку и начал соскальзывать. И тут новый спрыск газа! На этот раз Остин от неожиданности отпустил верёвку и тут же ударился об камень в стенке тоннеля. Биолог потерял сознание и упал на гейзер без чувств.
  - Помоги ему. А то сейчас накроет! – заорала Натали, обращаясь к Катрину.
  Том подбежал к Остину и перевернул его на спину. У него из носа шла кровь.
  - Я не умираю? – пробормотал Грейд, приоткрыв глаза.
  Друзья подбежали к биологу, и, подхватив его за мышки, оттащили от гейзера. И тут мощнейшая струя сероводорода вырвалась белесым вулканом из адской расщелины. Дым накрыл и друзей. Те, кашляя, попадали на каменный пол. Мощная струя газа поддёрнула веревку, и та упала на пол. Герг отпустил её.
  Слабый красноватый свет от далёкого Гергского факела потух – значит, страж ушёл из грота. Кругом был абсолютный мрак. Друзья, наконец, кашляя, очнулись. Том нащупал в кармане спички и, чиркнув одной, освятил пещеру. Она была небольшой и уходила, казалось, куда-то в бесконечность своей округлой кишкой. Остин оправился и встал на ноги сам. Джефри смотал верёвку и сунул в рюкзак.
  - А здесь жутковато… - пробормотал командир, осматривая с зажженной спичкой в руке каменный тоннель.
  Яркий жёлто-красный огонёк отсвечивал тысячи таких же огоньков на кристаллических отложениях в стенах пещеры, которая одной стороной кончалась тупиком, а второй – резко уходила в темноту.
  - Ну и запах! – пожаловался Джордж, ощущая вырывающийся пар из недалёкой трещины.
  Тут Том обжёгся о догорающую спичку и неожиданно для себя стряхнул её. Та пролетела мимо друзей и угодила как раз в ту самую расщелину… Все, открыв рот, повернули головы в сторону трещины. Где-то из глубин сильно тряхнуло! Затем, сначала тихо, а потом всё громче и ужаснее, пополз странный гул…
  - А ну все – за мно-ой! – что было мочи заорал Том, сообразив, что наделал.
  Астронавты что было мочи ринулись на голос убегающего Тома, как позади них из гейзерной трещины вырвалась гигантская струя огня! Она колоссальным взрывом заполнила пещеру и с огромной скоростью стала приближаться к ошарашенным беглецам! Том тлеющей спичкой поджёг мощной напор сероводорода, что привело к мгновенному возгоранию и процессу так называемой «обратной тяги»! Огненный ад позади друзей освятил новую дыру в полу, а впереди пещеры – новый тупик. Выбора не было: астронавты прыгнули в пропасть. Огонь накрыл их, но тут же отступил…
  Друзья повалились на песочную поверхность новой, гораздо более обширной пещеры. На сей раз, она была, как и говорил Алиут, освещена. Освещена бледным серым светом странной пористой поверхности её неровных и обширных стен…
  Испуганные происшествием путешественники встали, пытаясь оправиться от нахлынувшего хаоса и шока у них в головах.
  - И это только начало, я чувствую! – «успокоил» друзей Том, и, отдышавшись, начал анализировать ситуацию.
  Командир осмотрел новую пещеру взглядом: как и предыдущие – эта имела один путь: была замкнута, но в дальней стене виднелась брешь, по видимому, в новую пещеру. Всё, как и говорил король.
  Единственное, чего пока не хватало, это – самих Энтуков…
  - Что-то мне расхотелось в этом участвовать, - простонал, как всегда, Джордж.
  - Это – взаимно, - ответил Остин, потирая ушибленный нос.
  Натали медленно и внимательно всматривалась в пористые серые стены пещеры, будто желая что-то увидеть. Джефри, захромав к ней на левой ноге, т. к. правую он ушиб, когда упал, спросил:
  - Ты что-то заметила?
  - Нет… В том-то и дело, - тихо ответила астронавтка. – Что-то тихо здесь слишком. Непохоже на картину, которую описали Алиут и Герг…
  - Вот и радуйтесь, что всё тихо! – проворчал Джордж. – А лучше раскаивайтесь. Напугали эти доисторические обезьяны нас и бросили подыхать здесь! Подшутили гады, да ещё дважды.
  - Да замолчите вы! – выговорил вдруг Катрин. – Я, кажется, что-то увидел.
  - Что?! – непонимающе и испуганно спросили все.
  - Что-то промелькнуло, между пор в этих чёртовых стенах, - проговорил командир, оглядываясь по сторонам. – Но я потерял из виду… Что-то яркое… Разве вы не заметили?
  Ребята не на шутку насторожились, оглядываясь. Том вспомнил про свою дубинку и достал её из-под пояса. Внезапно Том вновь увидел ЕГО! Промелькнуло что-то чрезвычайно яркое! Как Солнце! Только белое и, как успел заметить Катрин, имеющее какую-то постоянную форму… Вот оно, из ниоткуда появившись, вновь исчезло в одной из многочисленных пор, составляющих этот странный гигантский «термитник»…
  - Та-ак, началось веселье! – ухмыльнулся Джордж, выставив в панике кулаки. – Только не говорите, что всё, что наговорили эти параноики – правда.
  - Джордж! Заткнись! – не выдержали все.
  Том жестом рук приказал всем собраться поближе друг к другу, а сам с дубинкой в руке начал медленно идти вперёд, всё время смотря наверх, на эти стены…
  - А теперь медленно идём к той бреши, - проговорил Том. – Там, всё-таки, безопаснее…
  Ребята медленно стали идти к дыре в стене, не расходясь друг от друга ни на шаг. …Издалека что-то обрушилось, разносясь по огромной пещере таинственным эхом…
  - Короче – бежим к дыре! – крикнул Том, не имея сил тут находиться, и наши герои ринулись к бреши, находящейся от них в сорока метрах.
  Но внезапно им преградили путь! Откуда-то сверху прямо напротив той самой бреши прилетел ОН. Светящийся, парящий в воздухе человек! Вернее, фигура человека, не имеющего, кстати сказать, лица. От его формы равномерно исходило голубоватое свечение, а его барельеф то в одном, то в другом месте покрывался волнами… Его безликая голова была продолговатой и вырастала  из через чур длинной шеи… Он был примерно 2,5 метрового роста….
  Такого никому из наших астронавтов видеть ещё не приходилось!..
  Все, конечно же, поняли, что это – один из тех самих Энтуков, описанных королём и стражем. Судя по тому, как он выглядит, было похоже, что он состоит из света. Некий сгусток сформированной световой энергии.
  Друзья встали как вкопанные, с ужасом и удивлением смотря на это существо. Оно подняло правую светящуюся руку, и из её кисти отделился маленький парящий светящийся шарик. Том, не зная, что делать, закрыл вытаращенными руками друзей, заслоняя их спиной.
  Существо замахнулось и рывком кинуло шарик в толпу. Ребята от неожиданности попадали на пол, закрыв руками головы, и шарик, пролетев чуть выше стрижки Остина, врезался в пол, взорвав его ослепительной вспышкой. Часть каменного пола разлетелась на гранитные куски, образовав пятиметровую дымящуюся воронку! Ошарашенный Грейд, смотря на неё, только сейчас понял, что его волосы горят! Заорав, биолог затушил руками пламя.
  - И что теперь?! – риторически съязвил Джордж, обращаясь к Тому.
  - Бежим! – крикнул в ответ тот, и все побежали, снося ноги, от ослепительного врага.
  Существо в два счёта догнало их и сбросило с высоты ещё один, на этот раз, метровый ослепляющий глаза шар. Ребята еле успели разбежаться, как гигантский взрыв сотряс стены пещеры!
  - Бегите вразброс! – крикнул Том. – Так ему сложнее нас будет достать!
  Астронавты разбежались в четыре стороны, а фигура осталась на месте, оборачиваясь то к одному, то к другому…
  Джефри бежал в сторону бреши.
  - Быстрее сюда! Пока ещё не поздно! – кричал в панике геолог, почти добежав до спасительной цели.
  Существо тут же бросило шар в его сторону. Тот угодил под ноги бедного Йордеса, и взрыв снёс его с ног. Поняв намерения друзей, оно бросило гигантский световой шар на скальные образования, находящиеся над брешью. Они обрушились на пол, завалив дыру.
  - Плохо дело, - высказал Том.
  Затем светящийся человек подлетел к Джорджу, который, не зная, что делать, испуганно прижался к каменной стене. Фигура замахнулась в него новым шаром, но тот угодил в голую стену, т.к. Сименса специально сбил в сторону вынырнувший из скального укрытия Остин.
  Существо вырастило два шара и, запустив две руки, сбросило их в астронавтов.
  - Двигай! – крикнул Остин, подняв с пола Джорджа, и ринулся к другому укрытию.
Шары промахнулись, обрушив очередную часть каменной стены. Фигура, обозлившись, напустила на бегущих друзей новую партию шаров. Но этот раз мощное количество этой энергии разрушило огромную зависшую над полом скалу. Та обрушилась на бедных инженера и биолога, которые только и сделали, что застыли от ужаса, смотря на падающий на них гранит!..
  - Вот чёрт! – выругался  командир. – Эй, ты! – крикнул он. – Сволочь. Отстань от моей команды!
  Фигура повернулась к Катрину, вися на одном месте. Том, обернувшись, не увидел ни одного укрытия, где можно было бы спрятаться.    Только стена… Существо медленно стало подлетать к командиру. Только теперь он начал понимать, что это была плохая идея!..               
  Светящаяся фигура подняла над головой руку, выращивая  новый слепящий шар, и стала медленно снижаться, приближаясь к пятившему в сторону стены Тому. И только сейчас он вновь вспомнил про дубинку, которую всё это время держал в руке. Том размахнулся и кинул её в приближающееся чудовище. Дубинка пролетела сквозь него и упала на каменный пол, обуглившаяся наполовину. Существо, как будто ничего не было, продолжало висеть над перепуганным Катрином!
  - Да, стоящее оружие мне дали против этих гадов! – сострил, злясь, Том, прижавшись к стене.
  Фигура замахнулась пятиметровым гигантом-шаром, приготовившись обрушить этот сгусток энергии на бедного командира, но тут вскрикнула, выпрыгнув из каменного укрытия-скалы, Натали.
  - Иди сюда, лампочка новогодняя! – кричала во всё горло Жюрэ, махая руками.
Фигура развернулась к ней.
  - Наталии! Нет! – крикнул Том. – Прячься за скалы! Это приказ.
  Существо стало приближаться к девушке.
  - Иди же сюда! Ты думаешь, что напугал меня?! – язвила Натали.- Ты меня только позабавил своим глупым видом. Не зря весь политический космос изгнал твой никчёмный род!
  Существо замахнулось десятиметровым шарищем в астронавтку. Та замолчала, начав пятиться назад, и испуганно смотря на этот шар.
  - Натали! Не-ет! – крикнул Том, но фигура уже со всей силы швырнула этот чудовищный сгусток в программистку!
  И тут Натали вытащила из-за пазухи своё выпрошенное зеркальце, и выставила его на вытаращенных руках. Светящийся шар, со всего маха ударившись в него, инерционно отшвырнул Жюрэ к стене, но тут же отразился! Отражённый сгусток энергии с такой же скоростью врезался в не ожидавшее такого манёвра существо. Оно взорвалось чудовищным ослепительно-белым взрывом. Ударная волна ослепляющим кольцом разнеслась по всей пещере и тут же затухла…
  Том, встав на ноги, оторопело уставился на Натали.
  - Тебе это удалось! – проговорил он. – Ты уничтожила это чудовище! Но как?!
  Жюрэ показало разбитое зеркальце, произнеся:
  - Я же знаю, что свет отражается. В последнюю секунду меня осенило, ну я и решила попробовать. Отступать всё равно было некогда, хоть я и не до конца была уверена, что всё получится.
  - Натали. Ты меня удивляешь! – расхохотался Катрин, обняв астро-навтку.
  -  Зато зеркальце жалко, - произнесла Жюрэ, стряхнув с основы оставшиеся зеркальные осколки.
  Тут поднялся с ног Джефри. Он удивился, увидев в миллиметре от себя гигантскую дымящуюся воронку.
  - А меня ведь чуть не задело, - проговорил тот, отряхиваясь от кусочков гранита.
  - Господи! Джордж и Остин! – вспомнил с ужасом Том, подбежав к упавшей на них тогда и развалившейся скале.
  И тут из середины завала появилась рука. Она разгребла камни и оказалась рукой Грейда. Он вытащил за руку Сименса.
  - Вот подонок, - ухмыльнулся Джордж, отряхиваясь от камней. - Повезло же нам. То место, которое из этой скалы на нас упало – оказалось дырой. Ей Богу, чуть со страха не умер. Остин, я думаю, того же мнения.
  - Но теперь всё кончено, - улыбнулся Катрин. – Благодарите Натали.
  - А как мы отсюда выберемся? – спросил Джефри. – Проход же завалило.
  Том оглянулся на стены и обнаружил небольшую брешь на месте предыдущей.
  - Вылезти есть где. Наверное, ударной волной разбросало камни в завале, - сказал командир.
  Затем он спрыгнул с завалов и позвал за собой.
  - Нельзя тут оставаться. Лучше идти вперёд, а то ещё что-нибудь вылезет, - проговорил Том, пойдя к бреши.
  Все остальные неохотно двинулись за своим предводителем.
Джефри, идущий позади, подобрал обугленную наполовину дубинку Тома. Верхняя её половинка рассыпалась пеплом, а обугленная часть её светилась красным цветом и до сих пор дымила…
  - Боже мой… Что же это было за существо?! – настороженно удивился Йордес. – Страшно подумать, что представляют из себя остальные Энтуки!..
  Друзья разгребли несколько камней, расширив дыру, и по очереди влезли в неё. Внутри оказался тёмный округлый коридор, заканчивающийся зияющей багровым неровным светом дырой в новую пещеру.
  - Так, это уже похоже на врата ада! – высказал Джордж. – Может, мы уже в преисподние?
  - Я буду первым, кто скормит тебя Церберу, – проговорил Джефри.
  - Вам не надоело? – надавил на них Том. – А здесь темновато…
  - Может, спичкой освятишь? – спросил Остин.
  - Э…, я думаю, не стоит, - ухмыльнулся Катрин. – А то я всю гору ненароком взорву.
  Наконец ребята вышли из тоннеля, очутившись посреди красной пещеры. Зловещий отсвет её придавал природный факел – подожжённая когда-то струя газа, вырывающаяся из стены. Огромная пещера по краям уходила в глубокое ущелье, оставляя в середине дорогу из каменной основы. В конце пещеры виднелась новая дыра – проход в новую пещеру.
  Но внезапно началось новое землетрясение! Такое же, какое испытывали астронавты, когда пытались вырваться из Алиутского плена… Ребята от ужасной тряски попадали на каменную дорогу. Казалось, тряслась вся эта странная гора… Невыносимый гул заставил друзей заткнуть уши. Тут каменная дорога начала трескаться, а на астронавтов стали падать камни разрушающегося каменного потолка. Прямо на Джорджа стал падать огромный каменный кусок. Том сбил Сименса с ног, еле успев. Камень рухнул на это место, рассыпавшись на мелкие куски. В конце концов, тряска кончилась. Также внезапно и резко…
  - Вы бы знали, как мне это надоело! – проворчал Джордж, встав на ноги.
  - Кажется, Орколосс сильно сердится, - проговорил Том.
  - Он всегда так сердится, - съязвил Сименс.
  Все встали на ноги, опасаясь нового землетрясения.
  - Неспроста всё это, - выговорил командир и все осторожно двинулись к дыре.
  В следующую секунду они поняли, что кроме них здесь появился ещё один человек. Стоял на краю ущелья метрах в шестидесяти от них, заложив руки за спину.
  - Спокойно… Стойте тут, - сказал Катрин. – Я сейчас узнаю, что это за личность.
  - Может, не надо? – испуганно проговорил Остин.
  - Успокойся, дружище. Всё будет хорошо! – улыбнувшись, произнёс Том и стал подходить к тому человеку.
  Он оказался довольно высоким типом, метра 2 высотой. Одет в розовый плащ, закрепленный на груди жёлтым драгоценным овальным камнем. Тело обтягивала красная блестящая одежда. Она не скрывала накаченную, культуристскую фигуру.
  Том не стал подходить близко к нему, но смог разглядеть некоторые странности на его лице: лысая голова имела через чур белую кожу, слишком маленькие уши и жёлтые зрачки на злобных, сосредоточенных и уверенных в себе глазах…
  - Кто ты? – спросил Катрин.
  - Я – Онл – слуга Орколосса, - нечеловеческим голосом произнёс тот. – Я пришёл к вам по причине предупреждения. Вы должны уйти и не беспокоить нашего повелителя. Даже мне едва удаётся сдержать страх перед его видом, но, тем не менее, и со мной я бы никому не посоветовал встретиться, ибо я несокрушим! Корл, которого вы как-то смогли уничтожить, гораздо слабее меня, так и знайте…
  - Мы никуда не уйдём! – через секунду высказал Том. – И тебя, если надо, уничтожим.
  В ответ Онл только ухмыльнулся, показавшись командиру ещё более нечеловеческим и страшным, и вытащил из-за пазухи небольшой блестящий шарик.
  - Это – соокл. Он разнесёт эту гору минут через пятнадцать, если я не буду существовать! – высказал Онл, и, нажав на какое-то в нём место, выбросил в ущелье.
  Все подбежали к краю, разглядывая этот прибор. Он ударился об камень, задержавшись на сорок метров глубиной от наших героев.
  - Сволочь! – высказал Том, видя блестящую точку на дне ущелья, и обернулся к Онлу, чтобы врезать в его наглую физиономию…
  …Но его уже не было! Он исчез, как и не было в этой пещере никакого Онла…
  - Вот гаденыш! Куда он делся?! – удивлённо произнёс Остин, оглядывая все стороны.
  - Он не мог так быстро убежать в ту дыру, - сказал Том. – Значит, он просто исчез.
  - Что-то не нравится мне этот парень! – запричитал Джордж, испуганно оборачиваясь. – Совсем не нравится!
  - Успокойтесь, ребята. Мы прорвёмся. Он нас не запугает, - проговорил Катрин.
  Но Сименс вдруг пошёл к предыдущей пещере. Том подбежал к нему, схватив за рукав.
  - Ты чего?! – вскрикнул командир.
  - Хочешь знать? – обозлено проговорил Джордж. – Я не пойду дальше. Я иду обратно. Мало мне упавшей на меня скалы?!.. Мало, что ли, того чудовища, гнавшегося за мной?! Всех этих землетрясений, колдунов, сначала пугающих, а потом исчезающих?! Вы подумали, как мы будем через них проходить?! А Орколосс. Вряд ли мы – пара чудаков, победим галактического монстра, вызывающего землетрясения в 12 балов по Рихтеру!.. Мы умрём, Том! Остаётся один выход – назад!
- Не-ет! – крикнул Катрин. – Нет, Джордж. Ты не прав… То есть…, я хотел сказать, что… того светящегося человека мы же победили, так. Никому, слышишь, никому до нас не удавалось сделать это. Значит, мы победим и остальных. Нам ничего не стоит это сделать. Мы – команда!.. И этот придурок в плаще… Он напугал нас только потому, что испугался сам. Он, да и все эти гады даже не подозревали, что кто-то сможет их одолеть. И вот теперь, буквально за дни до Вселенского заговора их планы существенно начинают рушиться. Помнишь слова Герга, что Энтуки нападают только в определённом месте. Онл испугался, да и все Энтуки – тоже. Он уже внёс некоторые коррективы в свою миссию. Он встретил нас раньше, чем надо… Это значит, что победа остаётся за нами! Ещё минут двадцать назад мы бы риторически спрашивали: как мы убьём эту светящуюся тварь?! Но мы, чёрт возьми, это сделали! Значит, сможем справиться и с остальными! А назад дороги нет уж точно! Эти газовые источники, гейзеры – вот где действительно нет пути, так это там… Мы должны пройти эту дорогу, по которой идём уже более трёх километров.
  Сименс посмотрел на друзей, застывших от недоумения дальнейшей развязки происшествия, и закрыл рукой лицо. Том обнял друга, похлопав по спине.
  - Всё получится, я уверен, - произнёс командир. – Мы пройдём эту гору… Надо только пройти.

  Ребята прошли сквозь брешь, очутившись в новой обширной пещере. Как и предыдущая, эта имела пропасть, только теперь она утопала в каких-то зловонных водах. Каменная дорога-скала на этот раз вела в очередную дыру куда более узкой лентой.
  Астронавты с полминуты, испуганно оборачиваясь, стояли на месте, боясь новой напасти. Затем, как будто успокоившись, медленно пошли к бреши. Последним двинулся Том.
  - Вот видите: всё тихо, - уверенно произнёс Катрин.
  Но в следующее мгновение стены пещеры сотряслись новым землетрясением! Оно было настолько сильным, что узкая каменная дорожка начала рушиться.
  - Быстрей! – крикнул Том, подгоняя застывших от ужаса друзей.
  Каменная дорога стала проваливаться в заводнённую пропасть, оставляя гигантские брызги позади бежавших астронавтов. Наконец все вбежали в дыру, но последний Том, споткнувшись о скальный выступ, рухнулся на обваливающуюся дорогу. Джордж подбежал к командиру, и, взяв его за руку, поднял с пола. Друзья вновь побежали к дыре. Джордж вбежал в эту спасительную дверь, но каменная дорога под ногами Катрина обрушилась в пропасть! Том успел прыгнуть вперёд и уцепился за оставшийся кусок дороги у самой дыры.
  - Том! – крикнули все, подбежав к державшемуся на краю пропасти Катрину.
  - Держи, я тебя вытяну! – поднёс свою руку Остин.
  Натали схватила командира за вторую руку. Тот начал своими силами выбираться оттуда. Но тут внезапно его кто-то схватил за ногу!..
  - Чёрт! Меня держит кто-то! – крикнул Катрин, лихорадочно выбираясь из пропасти.
  Тут же его рвануло обратно к бездне. Все по инерции отпустили Тома, кроме Остина, державшего его за руку. Грейд также по инерции упал на пол, тоже чуть не свалившись в эту скверную пропасть!
  - Что-то обмотало и тянет меня! – кричал Катрин. – Оно обматывает меня, чёрт его дери!
  - Проклятье! – кряхтел, лежа на полу, Остин, чувствуя, что рука командира соскальзывает.
  Ребята тянулись к зависшему на руке биолога Тому, но он был слишком низко. Серые испарения, вырывающиеся с поверхности зловонного болота, не давали хорошенько его разглядеть и увидеть это нечто, схватившее командира. Тут Остин не удержал рванувшего вниз Тома! Командир вцепился в каменную стену, но что-то склизкое обвило уже всю его ногу! В этот момент Джефри заметил, как коричневое облако вокруг Тома разошлось, и увидел гигантское блестящее оранжевое щупальце, нисходящее в заболоченную пропасть и обвившую ногу бедного Катрина. Тот уже на одних пальцах держался за скалу, чувствуя, что уже скоро не выдержит… И тут все увидели новые щупальца, колоссальными брызгами вынырнувшие из адского болота и готовившие полностью обвить перепуганного Тома! В эту секунду Джефри вдруг обжёгся о всё ещё тлеющую часть валяющейся дубинки. И он вдруг решился на то, чего не придумал раньше: геолог прицелился и швырнул горячую дубинку в щупальце, державшее ногу Тома. Дубинка ударила его скользкую поверхность как раз обугленной стороной. Прозвучал оглушающий неземной рёв, и щупальце, отпустив командира, рефлекторно ударило его, отчего тот вылетел обратно к ребятам. Те его тут же подхватили и рванули к дыре. Щупальца, поднявшись до неё, всей своей мощью ударили по стенам пещеры, отчего те повалились на пол пыльными обломками. Друзья еле успели выбежать в новую пещеру.
  Кое-как перехватывая дыхание от волнения и усталости, Джефри, остря, произнёс, обращаясь к Тому:
  - И это называется «тихо»?!
  - Что это было? – спросила Натали.
  - Орколосс, - ответил командир. – Лишь малая его часть…
  Эта пещера ничем не отличалась от предыдущей: через неё также тя-нулась узкая каменная дорога, утопающая в зловонных водах, образующих очередное подземное озеро. Но на сей раз, в центре этой дорожки была обширная площадка округлой формы.
  Ребята дошли до неё, то и дело разглядывая пузыри, гигантскими ку-полами вырастающие на поверхности болота.
  И тут все, подняв головы, вновь увидели перед собой Онла! Он стоял в метрах пятнадцати от астронавтов, прямо в центре круглой площадки. Стоял в такой же позе, сосредоточенно смотря на наших героев.
  - Я вас предупреждал, - произнёс он и ринулся к Тому.
  Разогнавшись, Онл подпрыгнул и со всего маха врезал командиру по челюсти ногой. Катрин свалился, державшись за окровавленный рот. Он тут же встал на ноги, обернувшись к Энтуку.
  - И это всё, на что ты способен?! – язвительно выкрикнул командир и накинулся на него, пытаясь свалить.
  И тут Онл вдруг рассыпался на сотни маленьких кусочков, летающих в воздухе! Том пролетел сквозь это месиво, и он опять упал на дорогу. Катрин встал, окончательно растерявшись. Висящие в воздухе кусочки разлетелись в разные стороны, исчезнув из виду. Вот как он исчезал и появлялся тогда. Ребята встали как вкопанные, ничего не понимая!
  Внезапно за спиной Тома прилетевшие со всех сторон кусочки собрались заново в Онла. Тот пнул ничего не подозревающего командира ногой в спину, отчего Том, пролетев два метра, и вылетев за границы дороги, провалился в пропасть! Тут Джефри вскрикнул и побежал к Онлу. Тот стоял, как ни в чём не бывало. Йордес врезал Онла по лицу, но в ответ оно разлетелось на летающие куски. Безголовая тварь схватила руками руки геолога и пнула его под дых коленкой, отчего тот скорчился от боли. Затем десятки белых кусочков собрались обратно в голову Онла, и тот ударил Йордеса локтями по спине. Джефри сплюнул кровь и свалился на дорогу, державшись за свой живот.
  Энтук повернулся к стоявшим Остину, Джорджу и Натали, ухмыльнувшись своим превосходством.            
  - Попробуем одолеть его с двух сторон, - высказал Грейд Сименсу.
  Ребята обежали Онла, но тот опять разлетелся на куски. Летающие осколки собрались в двух местах двумя Онлами, только меньшего размера! Как и в предыдущем случае, они собрались за спинами астронавтов и пнули их в спину. Те упали на каменный пол. Остин, кашляя, встал на руки и подхватил маленького Онла за ногу. Существо тут же рассыпалось кусками. Грейд свалился вновь на пол. Куски собрались опять в маленького Онла. Он пнул бедного геолога по лицу. Тот от удара перекувыркнулся  и свалился без чувств на краю пропасти, истекая кровью. Тут очнулся Сименс. Встав, он толкнул в пропасть карлика-Онла. Тот, пролетев полметра, разлетелся на осколки. Они влетели в пределы дороги и, как и в предыдущем случае, собрались заново в Онла-карлика. Два маленьких Энтука пнули со всей силы в грудь Джорджу, и тот улетел за край пропасти.
  Карлики-Онлы вошли друг в друга, и, пере сортировавшись сотнями осколков, превратились в прежнего двухметрового Онла.
  - Умри, урод чёртов! – заорав, побежала на него Натали, схватив лежащий рюкзак с верёвкой внутри.
  Девушка ударила этим мешком по животу Энтука. В ответ его торс рассыпался летающими кусками, оставив летающую голову, руки и ноги. Они пнули по рюкзаку, и тот вылетел из рук Жюрэ. Рука схватила её за волосы и подняла высоко над дорогой! Бедная Натали вырывалась, как могла, но ничего не получалось. Рука швырнула Жюрэ, и та полетела вниз. Достигнув края пропасти, она чудом уцепилась за неё. Тут же перед её глазами сформировался стоящий Онл. Он врезал её по лицу кулаком, отчего та отпустила каменную дорогу, свалившись в пропасть.
  - Ты меня ещё не победил, козёл! – встав, выкрикнул Остин.
  Онл повернулся к нему, ухмыльнувшись широкой улыбкой и, впившись злобными глазами, стал подходить. Биолог взял камень и швырнул в ногу существа. Конечность рассыпалась и, пропустив летящий камень, собралась заново. Грейд собрал несколько камней и горстями швырнул в Онла. Тот мгновенно рассыпался, разлетевшись множеством частей, и тут же собрался. Он подошёл вплотную к растерявшемуся Остину и скрестил на груди руки. Грейд врезал по груди существа, оставив сквозную дыру у него на теле. Куски восстановили эту брешь, и Онл, развернувшись, подпрыгнул и со всей силы ударил ногой по груди биолога. Тот, перевернувшись, пролетел десять метров и упал на дорогу. Онл подошёл и пнул в живот лежащего Грейда. Остин, пролетев ещё пять метров и, перекувыркнувшись, упал за край бездны, но успел за него схватиться руками. Неугомонный Энтук подошёл к нему и, вглядевшись в его испуганные глаза, надавил стопой на кисть, державшую край пропасти. Онл надавил сильнее, и Остин, заорав, отпустил руку. Энтук со всего маха раздавил вторую кисть державшегося одной рукой за дорогу Грейда. Хрустнули косточки, но биолог, стиснув зубы, не желал сдаваться… И тут он увидел лежащий на одном из многочисленных уступов остова дороги, прямо рядом с ним, коробок спичек, видимо, выроненный Томом! Остин схватил его свободной рукой. Достав пальцами из него спичку и зажгя её, он ткнул в державшую кисть стопу Онла.
  - Согрейся, подонок! – высказал Остин, и Онл, вскочив, отпустил его измученную руку.
  Нижняя половина Энтука вспыхнула как порох! Онл пытался затушить загоревшуюся часть, которая доходила до пояса, лихорадочно сыпля на неё песок, но, видя, что ничего не выходит, прибегнул к известному нам трюку – он рассыпался на сотни кусочков…
  Остин выбрался из расщелины и огляделся – Онла нигде не было… Но внезапно он вновь собрался за спиной биолога! Тот резко повернулся и, увидев в три раза меньшего Онла, бросил в него горящий спичечный коробок. Рука Онла вспыхнула. Через секунду Энтук загорелся весь. Закричав пискливым визгом, горящее существо разлетелось сотнями горящих кусочков. Закружившись над ошарашенным Грейдом горящим вихрем, они потухли, осыпавшись на него чёрным пеплом!
  Все, кого он спихнул в пропасть, вылезли на край дороги – сумели зацепиться тогда за уступы обрыва…
  - А где этот кубик-рубик? – спросил, вытирая кровь на лице, Том.
  - Вот, - Остин выставил пальцы, испачканные пеплом.
  Командир удивлённо уставился на них, но, увидев край сгоревшего спичечного коробка, лежащего у ног биолога, улыбнулся.
  - Я же говорил: мы всех их победим! – произнёс Том. – Такой крутой, а вспыхнул как пушинка.
  - Вот сукин сын! - проговорил Джордж, рассматривая пепел, рассыпанный по всей круглой площадке. – Знал бы, на что иду – за миллион не согласился бы!
  - Но его мы всё же одолели, - удовлетворённо сказал Джефри. – Том был прав… Теперь и второй Энтук мёртв.
  - Мёртв, - вдруг взволнованно высказал Катрин. – О Боже!
  - Что?! – не поняли все.
  - Помните. Он тогда пригрозил нам и сказал, что если умрёт…
  - Бомба! – выговорил Джордж, вспомнив металлический шарик.
  - Она разнесёт гору в ближайшие пятнадцать минут, и если мы не успеем выбраться из неё... – высказал испуганно Остин.
  - Да бросьте. Может, обманул он нас, - сказала Натали. – Будут ли Энтуки уничтожать себя без прямой для себя угрозы – ведь впереди ещё два Энтука?
  - А откуда нам знать мышление этих тварей? – произнёс Том. – Мы же поняли: они шутить не любят!
  - Тогда у нас остаётся один выход: бежать к Реликту! – сказал Джордж, и все, обменявшись взаимными взглядами, ринулись к очередной округлой бреши, находящейся в конце каменной дороги.

  …А в это время металлический шарик Онла, лежащий на дне ущелья, заработал! Из его верхней части вылез патрон. Секунда за секундой он стал покрываться светящимися точками. Началась цепная реакция…



                ЧАСТЬ 3: БОРЬБА ЗА РЕЛИКТ



  Ребята очутились в очередной тёмной пещере. Судя по эху, она должна быть обширна… Слабый серый отсвет с входа не давал разглядеть её – уже в ближайшие три метра всё кругом утопало во тьме.
  - Чёрт. Спичек нет. А то бы осветили, - высказал Джефри, пытаясь хоть что-то разглядеть в этом мраке.
  Друзья по приказу Тома собрались позади него цепочкой и медленно двинулись вперёд – неизвестно, какая здесь пропасть, не дай Бог ей тут быть!.. Катрин на ощупь подобрал пару камней и швырнул их как можно дальше в стороны. Удары от них чётко резонировали гулким и громким эхом – значит: велика вероятность, что пещера имеет одно дно. Наконец-то без этих ущелий!
  - Но где-то же должен быть виден выход! – вспылил Джордж, разведя руками.
  - Жаль, в карту не заглянули тогда, - проговорил Остин.
  - Ну, так ещё не поздно вернуться к той пещере, - ответил Джефри.
  - Нет уж. Возвращаться мы не будем, - отрезал Том. – Плохая примета…
  - Разве? Я и не знал, - сказал удивлённо Джордж.
  - А знаете что? – начал разговор командир, стараясь успокоить друзей. – Мне жалко его.
  - Онла, что ли?! – отвращённо проговорил Джордж.
  - Да нет, коробка спичечного. Я же закурить его взял и так ни разу не попробовал, - ответил Том.
  - У нас ещё будет время на это, я уверен! – сказал Джефри.
  - Эй, ребят! – крикнула вдруг Натали, отойдя вперёд команды. – Я, кажется, заметила выход отсюда.
  И вся команда увидела тусклый свет, пробивающийся с далёкой дыры. Брешь и край пещеры на глаз, тем самым, отставали от героев на полкилометра.
  - Молодец, Жюрэ! Сейчас только дойдём и… - Джордж вдруг вскрикнул, перебив Тома.
  - Что случилось?! – взволнованно спросил командир Сименса.
  - Кто-то пролетел около меня, - ошарашено проговорил Джордж. - Даже плечо задел!
  - Кто?! – спросил Том.
  - Я не успел заметить… - растеряно выговорил инженер.
  - Что ж. Подобной встречи я ожидал. Бьюсь об заклад, что вы – тоже! – проговорил командир.
  - Это точно… Только вот чего на этот раз ждать – вопрос, - высказал Остин.
  - Помните, Герг нам ещё сказал, что третий Энтук, если мне не изменяет память, набрасывается тысячами собой… - произнёс Том. – Что же это значит?
  - Лучше об этом не думать, - предложил Джефри. – Мы нашли выход, так что лучше медленно идти в его сторону…
  - Главное – не испугаться, - проговорил Том, пятясь к бреши и оборачиваясь по сторонам. – Это – главный аргумент наших прежних побед, я уверен.
  Но в этот миг командир зажмурился от непривычного красного света. Он поднял голову и увидел высоко висящий, горящий красным светом, предмет. Он медленно приблизился к всмотревшимся на него астронавтам, и оказался довольно странным существом… Светящейся тусклым малиновым светом удлинённой пятисторонней пирамидкой, остриём-вершиной направленной на друзей. Она имела полупрозрачное тело, т.к. внутри неё виднелись ярко-красные, будто раскаленные чуть ли не до бела проволоки, шевелящиеся змейки. Вернее, она, по видимому, была одна и окутывала своей запутанной формой всю внутреннюю часть пирамидки… Эта змейка постоянно шевелилась, придавая этому странному Энтуку завораживающий вид. Сама пирамидка на глаз была чуть больше трёх метров в длину.
  - Господи, да что это такое?! – отвращённо высказал Джефри, следя взглядом за её непрерывным хаотичным маневрированием, будто она покачивалась на невидимых волнах.
  В следующее мгновение красный её цвет стал плавно бледнеть, пре-вратившись, в конце концов, в салатовый.
  - Что оно делает? – спросила Натали.
  - Я думаю; выяснять мы не будем, - пробормотал Катрин, намекая на выход из пещеры.
  Но внезапно пирамидка взлетела на воздух, вновь побагровев, а затем и вовсе исчезнув в этой темноте…
  Все, оглядываясь, не увидели её.
  - Не густо, - ухмыльнулся Джефри. – Я уже волноваться начал.
  - Похоже, тебе придётся ещё поволноваться! – настороженно проговорил Том, смотря наверх.
  Все подняли головы и увидели сотни, тысячи маленьких, одна за другой появляющихся, красных точек! Они оказались такими же пирамидками, основанием прикрепленными к каменному куполу высокого потолка гигантской, как оказалось при их странном и тусклом освещении, пещеры. Таким образом, они образовывали на нём неровное пятно.
  Пирамидки сорвались со своего прежнего положения и огромной стаей с колоссальной скоростью устремились к нашим героям!
  - Отдай рюкзак! – крикнул Том, схватив его из рук Натали, и вышел вперёд друзей.
  Красные фигурки оказались гораздо меньше своего первого собрата – не больше полуметра в длину. Командир дождался, когда багровая стая вплотную приблизилась к нему.
  - Что ты делаешь?! – крикнула Жюрэ, но друзья удержали её, ручаясь за своего бывалого друга.
  Том, замахав мешком, стал спихивать устремлённые на него геометрические фигуры, которые десяток за десятком безжизненно падали на каменный пол.
  - Отбегите подальше! – крикнул командир, не переставая отбивать эту ле-тающую армию. – Лучше прямо к выходу!
  - А ты?! – вскрикнула Натали.
  - Живо! Я задержу их! – выкрикнул Том, чувствуя, что поток из пирамидок становится мощнее…
  Друзья, смотря на Катрина и боясь за него, попятились к далёкой дыре, таща за собой упирающуюся Жюрэ. Том отмахивался рюкзаком всё чаще, но большое количество этих существ выбило его из рук! Шокированный Катрин, открыв рот, ринулся от адской стаи. Одна из пирамидок задела его плечо, спихнув на пол. Том тут же закрылся руками, и сотня Энтуков обрушилась на область близ него, впившись в камень, словно копья, своими вершинами. Том развернулся на спину, приоткрыв глаз, и увидел пирамидку, с огромной скоростью летящую прямо на него! Катрин вскрикнул и откатился в сторону. Фигурка тут же врезалась в то место, где он только что находился.
  Всё. Больше эти малиновые сосульки не падали. Все они кто, где лежали либо плашмя, либо впившись остриём в каменный пол…
  Том встал на ноги, кое-как приходя в себя.
  - Вот дьявол! – удивлённо смотря на них, произнёс он.
  Натали облегчённо вздохнула, но тут же отшатнулась от вспыхнувшего перед её глазами багрового, знакомого нам, Энтука, представляющего из себя трёхметровый треугольник. Он облетел Джорджа, Джефри и Остина, стоящего рядом с Жюрэ, опять позеленел, затем также покраснел, и улетел ввысь, как и раньше, потухнув.
Том застыл на том же месте, настороженно озираясь и не зная, что предпринять…
В следующую секунду новая партия висячих пирамидок осветилась над головами друзей! На этот раз пятно было значительно больше!.. Чуть позже с другого склона каменного свода пещеры осветилось ещё одно красное пятно!
  Два облака из уже сотен тысяч пирамидок ринулись к застывшим от растерянности четырём астронавтам. Две огромные стаи летающих Энтуков окружили их с двух сторон, не давая им никакого шанса куда-либо бежать.
  Том побежал на помощь к друзьям, но его сшибла промелькнувшая мимо его колена пирамидка. Командир свалился на пол и вскрикнул от боли, прижав двумя ладонями коленную чашечку – Энтук порезал кожу, продырявив штанину… Натали закричала, видя приближающийся с огромной скоростью рой из пирамидок. Том дотянулся до лежавшего недалеко от него рюкзака с верёвкой и, кинув в сторону друзей, сшиб очередную партию этих гадов. Джефри тут же схватил мешок и, замахав им вокруг себя над головой, стал отбивать налетевших Энтуков.
  Джордж, Остин и Натали ринулись кто куда, надеясь отвлечь этих сволочей от бедного геолога, но Энтуки почему-то упорно летели к нему! Йордес размахивал рюкзаком, как только мог, но одна из пирамидок, проткнув его своим острым носом, потащила за собой. Джефри, не отпустив мешок, полетел с ним тоже, пока Энтук не прибил рюкзак к скале, отстоявшей за четыре метра от того места, где геолог первоначально находился! Йордес разжал мешок, прыгнув на пол, и с ужасом увидел десятки летящих на него пирамидок! Геолог прижался к скале, растопырив от страха руки, и зажмурил глаза. Энтуки многочисленной партией воткнулись в каменную стену, прибив к ней Джефри! Тот открыл глаза, увидев пятнадцать Энтуков, воткнувшихся в его рукав, жилет и штанины…, но схватил свободной левой рукой ближайшего воткнувшегося в скалу Энтука и, закряхтев, вытащил его из неё, еле успев им отбить смертельно-опасных налётчиков.
  Геолог, оттолкнувшись от скалы всё тем же Энтуком, освободился, упав на пол. Затем он отцепил рюкзак. Удивительно, но ни одна из впившихся в Йордеса пятнадцати пирамидок, как оказалось, ни оставила на нём даже царапины!
Очередная пирамидная атака окончилась. Уже весь пол, сколько хватало взора в этой темноте, был усыпан этими мерцающими тусклым малиновым светом, воткнувшимися остриём, Энтуками…
  - Все целы? – спросил Том, захромав к Джефри.
  - Вроде да… - пробормотал тот, вытирая ладонью пот с лица.
  - Ребят, ситуация никчёмная, - произнёс командир, обращаясь к собравшимся астронавтам. – Нужно придумать, как избавиться от этих гадов.
  - Но выход-то мы обнаружили, - высказал Остин. – Джефри был прав – нужно было идти к нему… Сейчас, когда всё стихло, мы успеем добежать до туда.
  - Да нас пригвоздят к полу эти «копья», прежде чем мы успеем добраться хотя бы до половины этого пути! – опротестовал Катрин. – Нельзя рисковать. Нужно придумать что-то более существенное. Тем более… - Том вытер обрывком штанины кровь с колена.
  - М-да… - выговорил Джордж, почёсывая затылок. – Похоже, на этот раз мы действительно влипли.
  - Не говори гоп, Сименс, - остановил его Том. – Лучше смекни, как отсюда выбраться, как их обхитрить.
  - Ну что ж. Тактика их довольно необычна, - начал инженер. – Сначала появляется этот здоровый. Потом зеленеет… Кстати, куда он делся?
  И тут все повернулись к Тому, за спиной которого вспыхнул тот самый трёхметровый треугольник!
  - Осторожно! – вскрикнула от неожиданности Жюрэ, и Том, обернувшись, рефлекторно ударил его ногой.
  Тот, завертевшись, упал на пол, в двадцати метрах от друзей. Через пару секунд он на миг окрасился в свойственный ему зелёный цвет, сразу же нарядившись прежним – красным, и взвыл ввысь, исчезнув во тьме.
  Тут же с десяток маленьких пирамидок, появившись из неё, стреми-тельно полетели вниз, впившись в это же самое место.
  - Я понял! – произнёс Катрин. – Этот здоровяк, окрашиваясь в зелёный цвет, приманивает маленьких в то место, где он сигналит.
  - Вот гад!.. А как же на счёт того, что Энтуков должно быть четыре, а здесь - тысячи? – не понял Остин.
  - Это, наверное, его потомство, - проговорил Катрин. – Или что-то в этом роде…
  - Что ты предлагаешь? – спросил Джефри.
  - Нужно, я так думаю, разобраться с главным, - ответил командир.
  - Да, но как это сделать? – спросил Остин.
  Натали вдруг растерянно огляделась.
  - А где Джордж? – спросила она, не увидев друга.
  - Понятия не имею, - настороженно произнёс Том, испуганно озираясь.
  И в этот момент из мглы появилась трёхметровая пирамидка, пролетевшая мимо друзей, и остановившаяся около скалы.
  - Нет, опять! – простонал Остин.
  Энтук начал зеленеть, но внезапно из каменного укрытия выпрыгнул Сименс и на лету схватил его! Немного повисев в воздухе, Энтук с Джорджем свалились на землю.
  - Помогите кто-нибудь, - проворчал Джордж, кое-как удерживая извивающуюся в его руках пирамидку.
  Друзья с удивлением заметили, что она значительно уменьшилась в размерах, так что удержать её стало проще! Астронавты не знали, как подойти к истерично-выбивающемуся из рук Сименса Энтуку, но тут Том вспомнил про рюкзак. Взяв его с пола, он оттолкнул окруживших Джорджа друзей и приказал ему отпустить пирамидку. Тот неохотно это сделал. Энтук моментально взмыл вверх, но тут же был пойман тем самым рюкзаком, подброшенным командиром. Мешок свалился на землю, и Том быстро завязал его.
  - Есть! – победоносно высказал Катрин, взяв в руку барахтающийся рюкзак.
  Через его ткань просвечивался красный свет от пирамидки.
  - Вот гадина. Пугала своим размером, а тут раз – и помельчала, - ухмыльнулся Сименс. – Уверен, что от страха.
  - Да-а… Подвели рефлексы, - ответил в тон Джефри.
  Том обернулся к инженеру, крепко пожав ему руку.
  - Честно признаюсь; не ожидал, - рассмеялся он. – Молодец, дружище!
  - Замечательно. Теперь этот тип уже не сможет навлечь на нас своих отпрысков, ха-ха, - улыбнулся Остин, рассматривая мглу пещеры.
  Но Натали вдруг всмотрелась в рюкзак. Ребята повернули головы в его сторону, увидев зелёный свет, пробивающийся сквозь его покрытие.
  - Поганец! – высказал Катрин, закрыв руками мешок.
  Тот начал барахтаться всё интенсивнее. Том налёг на него грудью, кое-как удерживая под собой. Зелёный отсвет его становился всё ярче… Ребята обеспокоено озирались по сторонам, смотря наверх… Но пирамидки не появлялись.
  - Нечему падать уже, - высказал Джефри. – Видно, этот лихач истратил на нас всю свою родовую ветвь.
  - Ладно, пошлите отсюда, - сказала Натали. – Если на нас что и упадёт, то это будет пара жалких оставшихся пирамидок.
  Ребята, настороженно смотря наверх, медленно попятились к выходу.
  - Да что с вами?! Смотрите – пещера пуста! Всё! Ни одной пирамидки нет больше. Все на полу уже, - ухмыльнулся Джордж, быстро двинувшись в сторону выхода.
  И в этот момент вся эта огромная пещера осветилась испещрёнными на её гигантских стенах миллионами новых пирамидок! Казалось, что из этой зернисто-малиновой массы и состоят своды этой дьявольской пещеры!
  - Ой-ой, - открыв рот, пробормотал инженер.
  - Ничего себе: пара пирамидок! – вытаращив глаза, выговорил Джефри.
  - Ошибочка вышла… - удивлённо смотря на это зрелище, ухмыльнулась Натали.
  Чудовищное количество этих Энтуков, как и в предыдущие разы, со-рвалось со своей каменной основы и гигантским облаком окружило наших героев со всех сторон, приближаясь с каждой секундой!
  - Что будем делать?! – панически спросил Грейд командира, который обречённо стоял, с ужасом смотря на летящий ад…
  Вдруг его взгляд невольно упал на рюкзак с пирамидкой внутри. Командир тут же схватил его, развязав.
  - Что ты делаешь? – растерянно выкрикнула Жюрэ.
  - Нет времени на вопросы. Надевай рюкзак! – высказал Том, вытащив из него бешено-вырывающегося Энтука, и передал программистке мешок.
  Та надела его.
  Пирамидка в руках Тома начала увеличиваться, принимая прежний вид. Катрин влез на неё, кое-как удерживая её на одном месте.
  - Не теряйте времени – залезайте! – крикнул командир. – Я долго не удержу его.
  Ребята вскочили на Энтука, держась друг за друга, и в это время он, увеличившись опять до трёх метров, поднялся над землёй.
  - Быстрей отсюда! – крикнул Том, и каким-то образом Энтук согласился с командиром, с огромнейшей скоростью полетев к выходу!
  В это время сотни тысяч пирамидок ураганом обрушились на камен-ный пол, пропуская ещё большее количество своих собратьев.
  - Они гонятся за нами! – повернув голову, вскрикнул Джордж, сидя-щий позади всех.
  Том обернулся, увидев гигантскую роящуюся устремлёнными к героям пирамидками воронку, вытягивающуюся и извивающуюся в ту же сторону, куда сворачивал и главный Энтук! Катрин увидел, что он до сих пор сияет ярко-зелёным светом.
  - Не за нами: за ним! – высказал командир. – Он хочет убить нас! Даже ценой собственной смерти!
  - Чёрт! – бросил Джефри.
  В это время друзья увидели перед собой полмиллиона ещё одних пирамидок, летящих навстречу им! Таким образом, они обрезали им путь к выходу!
  - Гады! – оскалился Том, свернув вбок.
  Два облака этих красных существ налетели друг на друга, заставив свалиться на пол с половины этих пирамидок. Но другая половина колоссальной тучей продолжала преследовать круживших на Энтуке вокруг пещеры героев, обрушивая в каменные плиты её стен новые партии сородичей.
  - Лети к выходу: путь свободен! – крикнул Остин, видя освободившуюся в ста метрах от друзей брешь.
  Том направил пирамидку в её сторону, но впереди очередные сотни тысяч Энтуков обрушились на наших героев, прилетая к ним сверху! Несколько этих «живых стрел» задели Натали, оставив множество царапин на изорвавшейся её одежде, а одна угодила прямо в нос к большому Энтуку, отчего тот завертелся вокруг оси. Джордж по инерции свалился с него, уцепившись за основу руками, и по причине огромной его скорости – висел в горизонтальном положении, не переставая орать ни на секунду.
  Том притормозил пирамидку, и бедный инженер залез на неё заново. Тут же очередная фигурка этого чёртового дождя, пролившегося на астронавтов, задела спину Сименса, отчего его жилет разорвался наполовину! Катрин заставил Энтука разогнать ещё большую скорость. Воронка позади друзей почти приблизилась к ним! Дождь поредел, и Том, прекрасно зная технику манёвра, вывел команду из этого ада, направив нос Энтука к находящейся уже в ближе, чем тридцати метрах от них дыре в новую пещеру. Дыра эта, как оказалось, совсем небольшая – не более метра в диаметре. Но Том не сомневался, что проскочит…
  И тут случилось непредвиденное! Тысячи пирамидок со всех концов пещеры завалили собой эту брешь, воткнувшись в пол рядом с ней и друг в друга, образовав «кучу-малу»!
  - Нет! Только не это! – обозлился командир, но нисколько не сбавлял скорости.
  - Ты что – мы разобьёмся! – крикнули все.
  - У нас нет выбора, а так есть хоть малейший шанс! – выкрикнул Ка-трин. – Пригнитесь!
  Том немного отодвинулся от носа Энтука. Миллионы пирамидок уже летели вровень с ним, летя всё ближе с каждым мгновением! Остин на секунду обернулся, с ужасом увидев огромнейший, заполонивший весь его взор, смерч из астрономически-большого количества пирамидок! Перепуганный биолог прижался к пирамидке, зажмурив глаза. Энтук с друзьями врезался в загромождение перед дырой… и пробил его своим острым носом, прорвавшись на выход! В следующее же мгновение в пробитую брешь воткнулись сотни пирамидок, на которые внутри той пещеры обрушился этот дьявольский ураган, замуровав это место навсегда!

  Ребят разбросало от огромной скорости по полу новой пещеры. Энтук взлетел вверх, но Том подпрыгнул и поймал его. Пирамидка тут же уменьшилась до дециметровой длины. Командир засунул его обратно в рюкзак, вылетевший у Натали, закинул его за спину, и свалился, как и все, от усталости и переполненных чувств…
  - Это было здорово, согласитесь! – сказал Катрин, лежа на спине.
  - Да уж. Никогда не забуду эту исследовательскую высадку! - ухмыльнулся Джефри.
  - Господи, как тебе удалось покорить одного из злейших наших врагов?! – удивлённо спросил Остин.
  - Я просто интуитивно чувствовал, что мой план сработает, - проговорил Том. – Как бы знал, что необходимо делать… Постойте, постойте… По моему, я и приказывал ему то, что он делал! Мысленно… Вы же помните про то, как Герг высказал по поводу традиционного общения Энтуков – телепатически. Пирамидка со страхом выполняла мои мысленные приказания, но только тогда, когда я этого очень хотел… Кстати, приманивающий сигнал она так и не сняла.
  - Почему? – спросили все.
  - Наверное, потому, что я сам был перепуган и забыл её усмирить в этом отношении, - ухмыльнулся Катрин. – Кстати, она наверняка и была тем самым шпионом Орколосса, с которым нас чуть было, не перепутали.
  - Интересно ещё; каким же таким образом наш новый друг…, или враг…, впрочем, неважно, может изменять свой размер? – проговорил Джордж. – Это меня, не буду скрывать, просто удивило! Я уже чуть не подумал – не волшебник ли передо мной, смотря на тебя, Том.
  - Я тоже об этом подумал, - ответил командир. – И, кажется, осознал… Нам просто помогла удача. Помнишь, когда ты поймал Энтука, он стал уменьшаться… Когда же на нас посыпали миллиарды пирамидок, и мне пришлось его вытащить – он вновь увеличился. Это значит, что и наши страхи способны им управлять! В первом случае ты был поглощён азартом и уверенностью в победе – ты не боялся, и пирамидка стала уменьшаться. Во втором же случае её росту способствовал нахлынувший на нас ужас неизбежной смерти, наша взволнованность… Я бы даже предположил, что наш Энтук на самом деле мал… Только искреннее стремление к победе способно решить любую задачу. Такова истина жизни.
  - Что ж. Придётся проверить её ещё на одном Энтуке, - вставила Натали.

  Под километровой глубиной от наших героев, по затопленными под-земными водами тоннелям, плыл Орколосс. Чудовищный Энтук, не сумев уничтожить астронавтов, с ещё большей ненавистью в его истощённой и почерневшей душе, мчался к своей давней обители. К своему ложе, главным достоянием которого является находящийся там уже более полувека Реликт. Главарь побеждённой банды торопился перехватить его и отомстить потревожившим его покой!

  Покут поднялся по парадной лестнице центральной башни и ворвался в залу короля. Советника удивило отсутствие стражи перед покоями его величества, по периметру башен, а теперь и здесь тоже…
  Сам Алиут сидел на своём троне в крайне удручённом виде.
  - Слава Богу, хоть вы на месте, - произнёс Покут, подходя к повелителю. – Что-нибудь случилось?
  - А что могло случиться?! – вспылил король. – Идиот!
  - Я просто… всё как-то странно и… - проговорил советник. – Я к вам вот по какому вопросу. Там, в деревне, все крестьяне взбунтовались. Прямо проходу не дают!
  - Что им надо? – спросил Алиут.
  - Хотят, что б их самих послали добывать Реликт, - выговорил Покут.
  - Что?! – выкрикнул король.
  Советник от неожиданности свалился на спину. Король опомнился и, подняв его за руку, высказал:
  - Извини… Но они не могут. Они всего лишь крестьяне. Тем более; на его выручку спешат уже пять человек.
  - В том-то и дело. Жители Алиотона не верят в то, что они всё ещё живы, - сказал Покут. – И требуют всеобщей мобилизации. Они говорят, что смогут выстоять против Энтуков, т.к. их много. Они жалуют ваши действия… Ещё с вашего первого дня правления, и осуждают вас за гибель ни в чём неповинных пришельцев с неба.
  - Да с чего они решили, что их нет?! – вскрикнул Алиут, встав с трона. Но тут же сел на него. – Зачем же так думать?
  - Но неужели вы считаете, что после всех этих потерь, потерь наших лучших воинов, атлетов, до ушей вооружённых экспедиций, тем более огромных по количеству… эти пять жалких, неизвестно, что из себя представляющих, типов смогут выжить в подобном испытании?!.. Нашим подопечным терять уже нечего. Государство практически развалилось!
  - Ты, что, хочешь, чтобы я подверг опасности мой народ? – вспылил Алиут. – Мало мне одного твоего совета?!
  - Тем более, королевства и так нет, - добавил король. – Впрочем, они правы. Я – не король. Какой я король?! Что мы играем в эти игры, когда всё уже ясно – уже ближе, чем через день всё кончится!.. И знаешь что? Виноват в этом я! Я!.. Ведь я заправлял всеми экспедиционными проектами. Я являюсь причиной ваших недовольств, потому, что я сам – причина ошибки. Ошибки того, что сейчас происходит.
  - Не вините себя так, правитель, - произнёс советник.
  - Не надо меня успокаивать, Покут. Я ещё с утра освободил всю стражу. Навсегда… Это к твоему вопросу.
  - Но зачем?
  - А к чему она мне?!.. Единственное, что мне приходит сейчас в голову, это – самому отправиться к этому камню и разобраться с этой сволочью. Хватит ждать. Нужно действовать!
  - Да что вы говорите?!
  - Не перебивай меня! Это моя проблема. Я сам должен решить её.
  В палаты Алиута вошёл Герг.
  - Ты где был? – спросил король.
  - Для вас новость… Я, после того как проводил наших героев, решил поискать очередной раз дыру Орколосса… И нашёл её!
  - Ты шутишь! - удивился Алиут, подойдя к стражу.
  - После последних разрушительных землетрясений, вызванных этим чудовищем, она открылась.
  - Тогда не будем терять драгоценное для нас время. Мы должны помочь нашим друзьям. Я поступил с ними несправедливо и хочу исправить эту ошибку!.. Только бы они были живы…

  Ребята огляделись. Новая пещера представляла из себя довольно светлое пространство, обширные стены которого знаменовались забытой уже для астронавтов пористой субстанцией. Поры эти были не похожи на предыдущие – слишком огромные. Среди первого их слоя виднелся внутренний, затем – ещё один и так, казалось, - до бесконечности… Пол не имел ущелий и болот и состоял не из камня, как в предыдущих случаях, а из какой-то лёгкой и удушающей коричневой пыли, которая то и дело вспучивалась под ногами друзей, что вызывало кашель. Из-за этих всклокоченных пылинок, кстати, поднималось что-то вроде тумана, закрывающего видимость впереди, поэтому астронавты не видели конца этой пещеры…
  - Ну, вперёд, - сказала Натали, взволнованно смотря на этот туман, и двинулась к нему.
  Том взял её за руку, остановив.
  - Нет, подождите.
  - Что? – не поняла Жюрэ.
  - Да ничего, просто… - командир скрестил на груди руки. - …Просто я хочу…, чтобы вы все были осторожны. Пообещаем себе это, хорошо… да, и ещё. Если у нас ничего не получится, что, конечно же, абсолютно исключено, и мы все это прекрасно знаем, так вот, если что-то пойдёт не так, знайте – мы боремся не за свою жизнь. Для нас возложена великая миссия, отвергнуть которую мы не можем. Это вопрос не только нашей чести, но и чести всего человечества. Если мы проиграем – спасать мир будет некому, так что пожелаем себе удачи, друзья!
Ребята совместно пожали друг другу руки.
  - А теперь – вперёд! – произнёс Том.
  Идти в этом тумане было совершенно невозможно, и не только из-за плохой видимости и невозможности нормально дышать, но и потому, что поверхность, по которой они шли, стала вдруг круто подниматься в гору. Этот склон оказался не менее ста метров в высоту. Тут туман начал потихоньку редеть, предоставляя путешественникам новую картину: этот поднимающийся ввысь тоннель кончался такого же размера дырой в новую пещеру.
  Из-под края склона поднималось какое-то яркое свечение.
  - Что это? – недоумённо произнесла Натали.
  Астронавты кое-как влезли в пологое место, очутившись в пределах огромной округлой пещеры, стены которой были также испещрены большими порами. Дальнейшее продвижение было абсолютно бессмысленно: каменный пыльный остов резко обрывался в пропасть, на глубине нескольких десятков метров которого пузырилось маслянистыми пузырями знакомое нашим путникам зловонное болото… На этот раз оно заполняло всю пещеру… В его центре на высоком скальном идеально-точном цилиндрическом постаменте стоял прозрачный кристалл в форме октаэдра. То и дело его грани переливались яркими отсветами.
  - Это – конечный пункт наших поисков, господа! – сказал Том. – Это – Реликт.
  - Как же к нему пробраться? – спросил Остин, разглядывая мутные воды болота.
  - А пирамидка нам зачем? – напомнил о схваченном Энтуке Катрин, и снял со спины рюкзак.
  - Да, но где же здесь выход? – не понял Джефри, осматривая округлые пористые стены. – Герг нам обещал его в конце пути.
  - Ну, раз его нет в стенах, нужно искать наверху, - Том задрал голову.
Гигантский пористый купол вдруг блеснул непривычным ярким светом. Командир пригляделся, увидев за многочисленными слоями серых пор маленькую голубую светящуюся точку – небольшое напоминание о небе…
  - Чёрт. Как далеко! – проговорил Джордж. – Хорошо, хоть есть на чём взлететь.
  - Благодаря твоей помощи, Джордж, - похлопал по плечу инженера Том, улыбнувшись. – Ну, с Богом!
  Катрин развязал рюкзак и достал пирамидку. Удивительно, но она оказалась совсем крошечной, примерно с пятнадцать сантиметров. Том спокойно мог держать её двумя руками – у Энтука просто не хватало сил вырваться из его плена.
  - Сильно перепугался, когда оказался в мешке, - высказал командир.
  Том стал держать его чуть слабее, но пирамидка не хотела расти ни на миллиметр!
  - Ну, давай же! – затряс его Катрин, но в ответ Энтук только вновь начал вырываться из рук.
  - Если он не вырастит как раньше, нам не на ком будет добывать Реликт, - запричитал в своей манере Сименс.
  - О чём я думал, - высказал вдруг Том. – У нас же есть верёвка. Если её протянуть вдоль болота, можно будет дотянуться.
  - Но ты не сможешь забросить её так далеко, - опротестовал Джефри. – Да и «кошки» нет никакой. Да хотя бы крюка – нечем зацепить верёвку-то!
  - Но что-то можно же придумать, - сказал Том.
  Постояв с пять секунд, он вдруг достал из рюкзака моток верёвки. Привязал её конец к Энтуку, затем, взяв его под мышку, закинул другой конец за спину Джефри, и завязал. Потом перевязал ею всех астронавтов, кроме себя.
  - Попытка – не пытка, - проговорил командир. – Валунов нигде нет, так что придётся удерживать её вам. Только смотрите, не упадите.
  - А ты? – спросила Жюрэ.
  - Я полезу к камешку. Для начала закину пирамидку на другую сторону озера. Если она полетит и никуда не свернёт, то, может быть, и воткнётся в стену. Тогда я полезу по верёвке и возьму Реликт.
  - А как же мы выберемся из горы? – не понял Остин.
  - Э… это я пока не придумал!.. Но, по крайней мере, кристалл будет у нас в руках! – улыбнулся Катрин.
  Том размахнулся и со всей силы бросил Энтука. Тот взмыл вверх, лихорадочно сворачивая то вправо, то влево, но тут же со всей скоростью врезался в одну из пор.
  - Да! – выкрикнул командир. – Всё как по маслу!
  Верёвка болталась над озером совсем близко к Реликту. Командир приказал отойти всем подальше, чтобы она натянулась как можно туже. Так и сделали.
  - Молитесь за меня, - ухмыльнулся Катрин, схватившись за канат, и встал на краю пропасти.
  Но тут же оглушающий грохот и очередное землетрясение заставило его, как и всех, свалиться на пол. Гулкое эхо прокатилось откуда-то с низин…
  - Орколосс. Он уже недалеко! – проговорил Том. – Нужно спешить.
  Командир встал на ноги, но внезапно большой кусок оторвавшейся из-за тряски поры упал на Реликт… И тут же сгорел!
  - Чёрт! Что это?! – удивился Джефри. – Мы чуть было, не поджарили тебя, дружище Том.
  - Верно, - проговорил командир.
  И в этот момент заметил чуть видные два жёлтых луча, замыкающихся с двух сторон на кристалле.
  - Как это понимать? – вспылил Джефри.
  - Энтуки так, видимо, нагревают Реликт, - произнёс Том.
  - И как же нам быть? – съязвил Остин.
  Командир жестом приказал друзьям опять отойти, а сам, подобрав пару камней, вышел вперёд. Затем швырнул их в предположительные места испускания лучей. Стены осветились искрами, и лучи потухли. Кристалл тут же задымил и упал на постамент, очутившись в горизонтальном положении.
  - Хорошо, хоть не свалился, - вздохнула Натали.
  - Теперь просите Бога, чтобы этого не случилось, - проговорил Том и взялся за натянутую верёвку.
  Командир полез по ней, отчего та немного провалилась, а ребята напряглись, боясь соскочить и упасть в пропасть.
  - Всё отлично… Подержите ещё немного, - прокряхтел Том, добрав-шись до половины пути.
  Но в этот момент привязанная верёвкой команда под его тяжестью повалилась наземь. Ослабевший канат зашатался, отчего Катрин чуть было её не выпустил, но тут же зажал локтями.
  - Что случилось? – злобно выкрикнул на них командир.
  - Энтук. Он осмелел! Увеличился! – крикнул Остин, вновь вставая с ребятами на ноги.
  Том посмотрел на пирамидку. Она стала прежней 3-метровой, немного, тем самым, вытащив своё остриё из камня, что заставило канат натянуться на него и уронить ребят.
  - Ладно. Нужно успеть взять камень и перебраться к вам, - высказал Том. – А уж там я займусь этим упрямым Энтуком!
  Катрин опять взял канат ладонями и медленно стал перебираться вперёд. Затем посмотрел вниз: бурлящее коричневое вещество болота вспучивалось, выпуская свои вонючие пары. Тому вовсе не хотелось проверять – из чего оно состоит, и он быстро двинулся дальше. Осталось совсем немного…
  Наконец он повис вровень с Реликтом. Том вытянул к нему правую руку, но она не доставала… Катрин налёг на канат плечом и попытался повторно дотянуться до постамента, но расстояние между ними было как минимум – метр. Командир опять схватился за верёвку двумя руками, переводя дыхание. Канат вновь закачался от ёрзаний воткнувшейся пирамидки.
  - План не удался; возвращайся, - выкрикнул Джефри.
  - Никогда! – проворчал том, злобно смотря на кристалл.
  - Мы заново сможем теперь на Энтуке достать его, - крикнул Остин.
  - Подождите, - пытаясь уравновесить шатающуюся верёвку, произнёс командир и стал специально её раскачивать.
  - Что ты делаешь?! – крикнула Натали.
  Том вытянул вперёд руку и, раскачавшись, схватил Реликт.
  - Дело сделано! – победоносно крикнул командир, подняв его над го-ловой.
  - Молодец, Том! Теперь возвращайся скорей, - радостно ответили астронавты.
  Катрин засунул одной рукой его под одежду и полез обратно.
  В следующее мгновение под его ногами болото вдруг вспучилось огромным пузырём… Том хмыкнул и стал перебираться дальше… Но тут из этих вод вырвалась гигантская щупальца Орколосса и, обхватив торс командира, нырнула обратно, утопив его!
  - Том! Чёрт, Не-ет! Нет! – истерично крикнул Остин, тянув утонувшую в болоте верёвку, но она мощно рванула вниз, отчего вся привязанная к ней команда угодила туда же!
  Катрина зажало так, что хрустнули рёбра. Свободной рукой он вытащил из-за пазухи Реликт и воткнул остриём в скользкую щупальцу. Та отпустила его, и Том ринулся вверх, к воздуху, т.к. ещё чуть-чуть, и он задохнётся. Но ему не дали! Щупальце с огромной мощью рвануло его к бездне. Затем обхватило кристалл и утащило его.
  Обхваченный щупальцами Остин расстегнул рубашку и пожертвовал ею, вырвавшись на свободу. Он тут же наткнулся на щупальцу с Реликтом, и вырвал его. Отпущенный кристалл биолог потащил за собой, плывя наверх. Вынырнув, он увидел огромные всплески и вынырнувшие пять щупалец! Грейд опёрся на постамент. Щупальца вряд замахнулись и полетели на Остина. Тот резко нырнул. Выросты ударились о постамент и разрушили его основу, отчего тот стал падать. Грейд, вынырнув, увидев гигантскую волну, вырастающую под воздействием приближающегося к нему и скрытого болотом Орколосса, с испугу выронил Реликт, но на чудовище тут же грохнулся упавший постамент!
  Многочисленные конечности этого монстра разорвали верёвку и отпустили друзей, погружаясь пол тяжестью тонущего столба. Астронавты что было мочи поплыли к поверхности, чувствуя, что потеряют сознание, если ещё хоть секунду будут находиться в этой отвратительной жиже! Наконец, они вынырнули.
  - А где Том? – взволнованно выкрикнула Жюрэ, не видя командира.
  - Нет… - проговорил Джефри, поворачиваясь и испуганно оглядывая все стороны. – Только не это!
  Но внезапно из болота вылетела пирамидка, а за привязанный к ней обрывок каната держался Катрин!
  - Хватайтесь за верёвку! – крикнул Том.
  Ребята схватились за неё, и Энтук взмыл вверх. В следующий миг болото забурлило гигантскими пузырями, и вся пещера сотряслась от невыносимо-мощного рыка. Тут же мутные воды вспучились гигантским комом, и он, вырастая, превратился в огромную зубастую челюсть Орколосса! Он вынырнул из болота, оказавшись каким-то бесформенным монстром, состоящим из гигантских разветвляющихся жил и щупалец, срастающихся на ужасающей видом безносой  и безглазой челюсти, имеющей десять клыков! С них постоянно лилась какая-то мерзкая слизь.
  - Господи! – оторопел Джефри, вися на верёвке последним и смотря на это чудовище.
  Оно открыло свой колоссальный десятиметровый в поперечнике рот, приближаясь с каждой секундой!
  - Быстрее, Том! – панически выкрикнул геолог, прижав ноги к туловищу. – Оно догоняет нас!
  - Тварь! – ненавистно процедил командир, видя огромнейшую ротовую полость, изрыгающую из своей адской глотки оглушающий рёв.
  Она даже вошла в улетающих друзей, и гигантские зубищи стали замыкаться впереди них! Слизистые массы слюны облили их, и трещание пищеварительного сока донеслось из его организма, отразившись от окруживших астронавтов омерзительных слоистых нёб.
  - Сделай же что-нибудь, Том! – заорал Джордж, задыхаясь от ядовитых испарений этого чудища.
  - Я пытаюсь! – злобно выкрикнул Катрин, видя захлопывающуюся вокруг них челюсть.
  Гигантский рот закрылся, и астронавтов поглотила тьма. Они поняли, что всё кончено.
  Но в этот момент взорвался детонатор Онла! Ударная огненная волна с огромной скоростью раскатилась по горе, разрушив все её пещеры, в том числе и пещеру с миллиардами пирамидок! Прозвучал оглушающий гром, сопровождаемый чудовищной тряской. Ошарашенный Орколосс разжал челюсти, и ребята вырвались на свободу. Гигантский монстр повернул свою уродливую голову, чтобы узнать причину происходящего. И тут мощнейший взрыв разнёс на кусочки стену его пещеры, приближаясь огненным конденсирующим облаком! Орколосс от ужаса широко раздвинул пасть и, оглушительно затрубив, развернулся в сторону улетающих астронавтов. Он бешено помчался, перебирая своими жилами о поры. Его озеро тут же, взлетев на воздух, испарилось.
  Астронавты пролетали через поры, приближаясь к заветному ярко-голубому отверстию, но взбесившийся Орколосс вновь догнал их и сильно открыл пасть, чтобы проглотить возненавиденных им грабителей! В следующую секунду жёлто-красное бурлящее марево, приблизившись к нему, расплавило его туловище, а оставшаяся челюсть, взорвавшись, разлетелась отдельными клыками!
  Огненный поток задел верёвку, и та вспыхнула по всей длине, паля ладони наших беглецов. Пирамидка вылетела из дыры, которая оказалась кратером всего этого горообразного конуса, и полетела к небу. Друзья, оглядевшись, увидели огненные выбросы, испещрённые на поверхности горы многочисленными точками. Через секунду она раскалилась до красна и огромнейшим огненным шаром взорвалась, разлетевшись по всем сторонам триллионами светящихся раскалённых пылинок, которые тут же исчезли!
  Ребята только сейчас поняли, что держатся за горящую верёвку, и разом отпустили её. Взметнувшая в синий небосклон пирамидка с пылающей верёвкой уменьшилась от страха и загорелась. Выписывая на небе истерично-маячащими движениями огненные петли, она взорвалась резким хлопком, и это место окрасилось в мутную зеленоватую пыль…
  Друзья, крича, падали с огромной высоты на приближающуюся снизу рощу. Но в этот момент из-за холма вылетел стриже-подобный Эпиграфон с Алиутом и Гергом на борту!
  - Возьмёмся за руки! – крикнул Том.
  Корабль подлетел к ним снизу и открыл верхний люк. Ребята тут же упали в него.
Эпиграфон развернулся и полетел обратно к деревне.
  Алиут подошёл к лежащим астронавтам. На них были порвана и порезана одежда. Лица и руки испачканы слизью и запёкшейся кровью и оцарапаны. Волосы и ладони опалены…
  Том шевельнулся. Король присел рядом с ним. Катрин приоткрыл глаза и, улыбнувшись, достал из брючного кармана Реликт.
  - Мы вернули его вам, - произнёс он и потерял сознание.

  Том очнулся. Он лежал в светлой комнате. Здесь же находились и его друзья. Над Катрином нагнулся Алиут, поднеся ему кувшин с Кэрбом. Командир выпил глоток, немного закашлявшись, и опять лёг на подушку.
  - Вы проспали пять дней, - улыбнувшись, произнёс король.
  - Что? Так долго?.. – проговорил Том.
  - Вы молодцы, - сказал Алиут. – Даже более чем!.. Вы оправдали все мои ожидания и, скажу больше, превзошли их!.. Вы бы знали, как мы счастливы, что обладаем Реликтом. Благодаря вам, наша мечта осуществилась.
  - Я рад за вас, - сказал Том. – Когда мы сможем улететь?
  Алиут встал с кровати и, походив по комнате, тихо ответил:
  - Когда хотите. Корабль в полной сохранности.
- Отлично.
  Король заложил за спину руки и, смотря в пол, иронически высказал:
  - Бога ради, простите меня.
  - За что? – не понял Том.
  - Ну, за то, что… за всё. Поверьте – я был тогда глуп и не понимал, что делаю. Но сейчас всё по-другому. Я раскаиваюсь.
  - Не стоит, - добро улыбнулся командир. – Если б я не знал, что нас послали на эту планету только ради этой миссии – ни за что не согласился бы!

  Многотысячная толпа радостных горожан собралась на Главной площади перед Центральной башней, приветствуя переодетых вновь в скафандры астронавтов. В центре площади возвышался укрытый белой плащаницей, сохранённый ещё со времён вторжения на планету Энтуков, прибор для Реликта.
  На специально приготовленную трибуну взошёл король Алиут и, жестом попросив перестать выкрикивать радостные крики толпы, начал речь:
  - Те ничтожные существа, что осквернили жизни наших поколений и поставили под угрозу наш мир, не знали, что правда всегда восторжествует. И эта правда была за нами до конца. До победного конца!.. Может быть, кто-то из вас не верил в него. Винил меня, Энтуков или весь мир. И он был прав. Прав, потому, что наши волнения не переставали помогать нам быть бдительными и верить в хорошее не потому, что этому может помочь нелепая удача или вдруг несуразно появившееся альтернативное решение…, а само провидение. Те пять героев, которых мы так жестоко и несправедливо встретили, оказались тем самым провидением. Возблагодарим же их за то, что они вернули нам нормальную жизнь. Ура!
  Вся площадь закричала победоносные возгласы, а девушки бросали нашим героям венки из красивых цветов.
  В этот момент к ним подошёл советник Покут и, пожав руки, произнёс:
  - Уж кто-кто, а я в первую очередь должен просить у вас прощение, друзья. Я был инициатором вашего похода.
  - Не расстраивайся. У тебя не было выбора, - утешила его Натали. – Я даже могу сказать: ты поступил правильно. Ты – хороший советник, ха-ха!
  Герг вышел к прибору и торжественно снял с него плащаницу. Он представлял собой блестящий мраморный стенд, заканчивающийся четырьмя цепкими автоматическими лапками. Затем Алиут подошёл к нему и, вынув из кармана Реликт, зарядил в это место. Лапки тут же зажали его.
  - Да! – торжественно выкрикнул король.
  - Ну, вот и всё, - произнёс Катрин, подойдя к нему.
  - Может, вы останетесь у нас? – предложил король, пожимая ему руку.
  - Нет уж, спасибо. У нас есть работа, дом и долг, согласно которому необходимо вернуться на Землю, - сказал Том. – Ну, смотрите, не упустите Реликт на этот раз, а то нам не слишком охота вновь проходить подобные путешествия, ха-ха!
  - На сей раз, мы будем осторожны, - проговорил Алиут. – Тем более, те гады, коих вы уничтожили – это последнее напоминание о Вселенском зле.
  - Кто знает, - многозначительно выказал командир. – Ну, удачи вам!
  «Спейс Дискавери-36», перекрашенный и обновлённый, выехал на спец тележках из огромного сарая, и астронавты вошли в корабль.
  - Жаль, мы не смогли стекло починить, - удручённо проговорил король.
  - Не беда. У нас есть запасное, - ответил Том и, нажав на кнопку щита управления, закрыл новым лобовым стеклом разбитое, разрушенное «лазеро-мётами».
  - Счастливого пути! – крикнул Алиут, и корабль, поднявшись вертикально, взмыл к небу…

  «Дискавери» вылетел в открытый космос, так ностальгически притягивающий наших друзей. Им так не терпелось на планете побывать здесь вновь. Но теперь это чувство мимолётно прошло, и астронавтам даже на миг показалось, что все эти приключения, что они пережили – ценное время в их жизни, может быть даже потому, что оно романтическое… Друзья вдруг поняли, что то, что они сделали – бесценно, т.к. благодаря ним была изменена история, мир, жизнь небольшого количества людей. Они помогли им поверить в себя, подарив им шанс.
  - Смотрите! – крикнула Натали, и все астронавты взглянули в иллюминатор заднего вида: посреди тёмного диска невзрачной планеты осветился радужный блеск – это зажёгся Реликт.




                КОНЕЦ


                (Февраль 2002г)






            






 


Рецензии